Loblaw supera las expectativas de ganancias, a pesar de la congelación de precios de No Name

El gigante de los supermercados dice que la congelación tuvo un impacto real en su margen de ganancias

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Loblaw Cos. Ltd., la cadena de supermercados más grande de Canadá, dijo que su polémica congelación de precios este invierno perjudicó sus márgenes en el cuarto trimestre, aunque las ganancias de la compañía lograron superar las expectativas con un crecimiento de las ganancias ajustadas de más del 11 por ciento.

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El presidente de Loblaw, Galen Weston, les dijo a los clientes que la congelación de precios de la marca en la tienda No Name, que estuvo vigente desde mediados de octubre hasta fines de enero, tenía como objetivo darles un descanso de la peor inflación de alimentos en 40 años. Los proveedores y rivales de Loblaw, sin embargo, dijeron que era solo una estratagema de marketing sin sentido, ya que la mayoría de las cadenas de supermercados ya se niegan a aceptar aumentos de precios de los fabricantes de alimentos durante varios meses alrededor de las vacaciones.

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Pero en una actualización de ganancias el 23 de febrero de Loblaw dijo que la congelación tuvo un impacto real en su estado de resultados. El margen de utilidad bruta, que mide los ingresos restantes después de restar el costo de ventas, cayó 30 puntos básicos al 30,6 por ciento.

Loblaw, una red de más de 2400 tiendas que también incluye a No Frills, Provigo y Shoppers Drug Mart, dijo que la caída se debió principalmente a la congelación de precios y su “mayor compromiso” con las rebajas promocionales en los productos.

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“Lo más importante es que les ahorramos mucho dinero a los clientes”, dijo Weston a los analistas el 23 de febrero, y agregó que la congelación de precios también elevó las ventas de No Name por encima de “lo que ya era una tasa de crecimiento bastante alta”.

Dan Guadagnolo, profesor asistente en el Instituto de Comunicación, Cultura, Información y Tecnología de la Universidad de Toronto, argumentó esta semana que el congelamiento de precios resultó contraproducente para el tendero, principalmente debido a los intentos de la compañía de hacer retroceder las críticas en Twitter que generaron un “ final desastroso” a la campaña de marketing.

Cuando la congelación de precios llegó a su fin el mes pasado, los clientes recurrieron a Twitter para quejarse y Loblaw optó por responder, con líneas como: “Podemos ser la cara de la inflación de los alimentos, pero no somos la causa”.

“Lo entendemos. Es fácil culpar a los tenderos por los precios más altos de los comestibles”, se lee en otro Tweet. “Pero en una factura de comestibles de $100, nuestra ganancia es menos de $4”.

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Guadagnolo calificó las respuestas de “vergonzosas” en una pieza para la conversación titulado “La respuesta de relaciones públicas de Loblaw a las críticas de los consumidores muestra que prioriza las ganancias sobre las personas”.

“La mala estrategia de comunicación asume que el lector es estúpido”, escribió Guadagnolo.

Los ingresos minoristas en Loblaw aumentaron un 9,7 por ciento en el cuarto trimestre a aproximadamente $ 13,700 millones, con $ 9,500 millones en ventas de alimentos y $ 4,200 millones en ventas en farmacias. La compañía registró ganancias netas de $ 529 millones en el trimestre, una caída de aproximadamente el 29 por ciento en comparación con el mismo período del año pasado, que según la compañía se debió a una “ganancia relacionada con un fallo judicial favorable” en el año anterior.

Sobre una base ajustada, las ganancias netas de Loblaw disponibles para los accionistas comunes aumentaron un 11,7 por ciento a $575 millones. Las ganancias ajustadas por acción de $ 1,76 aumentaron un 15,8 por ciento, superando las previsiones de $ 1,71.

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El analista de Bank of Nova Scotia, George Doumet, dijo en una nota a los clientes que el desempeño fue impulsado por fuertes ingresos, aunque parcialmente compensado “por cierta debilidad en el margen bruto minorista”.

En su informe anual, Loblaw informó ingresos de $56.500 millones en 2022, un 6,3 % más que en 2021. Las ganancias netas ajustadas aumentaron a $2.300 millones, un 18,4 % más. Las ganancias ajustadas por acción aumentaron un 22 por ciento a $6.82 en 2022, y la compañía recompensó a los accionistas con alrededor de $1.26 mil millones en recompras de acciones e invirtió aproximadamente $1.41 mil millones en gastos de capital. El margen de beneficio bruto en 2022 aumentó 20 puntos básicos hasta el 30,9 %, desde el 30,7 % en 2021.

Loblaw y sus principales competidores han enfrentado resentimiento y escrutinio en el último año por aumentar las ganancias y los márgenes en un momento en que los consumidores enfrentan las tasas de inflación de alimentos más pronunciadas desde principios de la década de 1980. Las facturas de comestibles aumentaron un 11,4% en enero, según el último informe de índice de precios al consumidor de Estadísticas Canadá.

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Las tiendas de comestibles han atribuido el aumento de los precios de los alimentos a una avalancha de solicitudes de proveedores que buscan más dinero para cubrir los costos más altos de ingredientes, combustible, mano de obra y empaque. El mes pasado, por ejemplo, el gigante de comestibles de Quebec Metro Inc. dijo que recibió 27,000 solicitudes de aumentos de costos solo en productos secos en 2022, aproximadamente tres veces la tasa normal.

En Loblaw, Weston dijo que los aumentos de costos de los proveedores están superando los aumentos de precios en los estantes de las tiendas, lo que reduce las ganancias brutas en el cuarto trimestre.

“Estamos viendo que algunos costos se estabilizan e incluso comienzan a revertirse en algunas áreas y estamos bajando activamente los precios en categorías clave”, dijo. “Sin embargo, todavía tenemos más de 1000 solicitudes de proveedores en nuestros escritorios para aumentos de costos significativos”.

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Weston, junto con los directores ejecutivos de Metro y la empresa matriz de Sobeys, Empire Co. Ltd., han sido convocados formalmente para comparecer ante una investigación de la Cámara de los Comunes sobre acusaciones de especulación en el negocio de alimentos. Los tres tenderos han negado rotundamente las acusaciones. Pero los tres jefes de las empresas han rechazado hasta ahora las invitaciones para testificar ante el comité de agricultura, que está a cargo de la investigación, y optaron por enviar lugartenientes.

La semana pasada, los miembros del comité votaron por unanimidad para convocar a los tres jefes de supermercados, una escalada de una invitación en el lenguaje del procedimiento y las prácticas parlamentarias. A diferencia de una simple invitación, desobedecer una citación podría conducir, en teoría, a un enfrentamiento con el sargento de armas de la Cámara de los Comunes, que tiene el poder de llevar a las personas frente a la Cámara para que las amonesten.

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