Los despidos de Alphabet no son muy Googley

En 2004, Google los cofundadores Larry Page y Sergey Brin se involucraron en un road show de IPO cómicamente pasivo-agresivo. Evitaron los trajes de negocios por ropa informal, se negaron a responder muchas preguntas de los peces gordos de las finanzas y advirtieron a los inversores que, en lugar de centrarse en las ganancias, la nueva empresa pública podría aplicar sus recursos “para mejorar una serie de problemas del mundo”. Ambos fundadores temían las restricciones de una empresa pública y prometieron que Google nunca cantaría al son de Wall Street. Para asegurarse de que pudieran hacer esto, los fundadores estructuraron la empresa de modo que controlaran la mayoría de las acciones con derecho a voto. En lugar de devolver dinero a los accionistas, Google mimaría el talento que impulsó sus innovaciones, brindando beneficios como masajes internos, comida gratis y una generosa compensación. Por ejemplo, a fines de 2010, Page y Brin sorprendieron a sus trabajadores al anunciar un aumento general del 10 por ciento, la duplicación del generoso bono anual y un regalo de Navidad de $ 1,000, solo por el placer de hacerlo. Los beneficiarios ya tenían los mejores salarios del mercado aumentados por lucrativas acciones de capital. Pero la generosidad de los fundadores dejó en claro que lo decían en serio cuando dijeron que los empleados eran el corazón de la empresa.

Brin y Page no han estado muy involucrados durante años, pero en los 25 años de historia de la compañía, gran parte de ese legado que desafía las convenciones se ha mantenido. Al menos hasta este mes, cuando la empresa matriz de Google, Alphabet, despidió a 12.000 empleados, alrededor del 6 por ciento de su fuerza laboral, incluidos muchos líderes senior y algunas personas que habían trabajado allí desde sus inicios. Para una empresa conocida por mimar a sus trabajadores, los despidos fueron un shock psíquico. Especialmente porque algunas de las víctimas fueron enviadas con frialdad, con su acceso al correo electrónico cortado antes de que pudieran despedirse de sus colegas de mucho tiempo.

Alphabet no es la única empresa que despide trabajadores. Los altos ejecutivos de Meta, Microsoft, Salesforce, Amazon y otros están haciendo lo mismo: lidiar con lo que de repente perciben como un número excesivo de empleados cortando cabezas. El memorando del director ejecutivo actual, Sundar Pichai, era tan similar a otros despachos corporativos que parece que todos enviaron las mismas indicaciones a ChatGPT: Hola, lo siento, fui demasiado optimista al contratar cuando estábamos acumulando dinero durante la pandemia, por lo que algunos de ustedes tendrán que irse. Pero esto es solo un bache en nuestra trayectoria. ¡Estoy muy emocionada por el futuro del que no todos ustedes serán parte!

Sin embargo, el derramamiento de sangre en Alphabet es diferente. Aparte de despedir a unos cientos de empleados de ventas en 2009, la empresa nunca había experimentado un despido importante. Y junto con esto hay señales de que la era de los beneficios ilimitados se ha ido. (Entre los afectados por los recortes se encontraban 27 de los terapeutas de masaje internos de la empresa). Y no es que la empresa esté en peligro financiero. Aunque el crecimiento se ha desacelerado y las acciones han bajado, como en todas las demás empresas de tecnología últimamente, Alphabet todavía está generando mucho dinero. En el trimestre más reciente que informó, la compañía logró obtener $ 14 mil millones en ganancias. También tiene $ 116 mil millones en sus bóvedas. Y en los últimos años ha gastado más de 100.000 millones de dólares para recomprar sus propias acciones, algo que a Wall Street le encanta pero que no hace nada por el negocio en sí.

Pichai tiene motivos para defender los despidos y la reducción de los beneficios. Con 187.000 empleados, innegablemente había miles cuyos trabajos no eran parte integral de la empresa, probablemente no solo los masajistas sino también cientos de gerentes intermedios que realizaban proyectos no esenciales. (Brin y Page siempre sintieron que los mandos intermedios ralentizaban la innovación). Como era de esperar, aquellos que trabajaban en el área altamente competitiva de la IA, incluido el grupo de investigación Google Brain, se salvaron de los despidos. De hecho, Pichai argumentó que los recortes se realizaron para que Google pudiera gastar más Recursos sobre IA.

Pero de alguna manera los despidos representan lo que parece un cambio gradual en la filosofía. Durante años, Alphabet ha financiado proyectos y ha creado divisiones enteras dedicadas a producir nuevas formas de tecnología. Uno de ellos fue una incubadora interna llamada Área 120 que básicamente cerró debido a los recortes de este mes. También hubo algunos recortes en la división X de Alphabet que funcionan en “moonshots”. Wall Street se ha quejado durante años de la falta de rentabilidad de las “otras apuestas” aspiracionales de la empresa, y ahora la empresa parece estar más centrada en sus negocios más concretos.