Las viejas minas sucias podrían ser una fuente de nueva energía limpia

En un extraño giro de ironía, las minas de carbón abandonadas que alguna vez produjeron uno de los combustibles fósiles más sucios están comenzando a ser explotadas para obtener energía limpia.

El agua que se ha filtrado en las minas y que ha sido calentada de forma natural por el calor del núcleo de la Tierra, se puede utilizar para proporcionar calor bajo en carbono y almacenamiento de energía limpia.

Esta no es exactamente una idea nueva, pero en nuestra búsqueda continua de energía limpia, los ingenieros en Canadá, el Reino Unido y varios países europeos están analizando nuevamente el agua de las minas como un recurso subutilizado.

Esta es una versión de la energía geotérmica, que se considera que tiene un potencial significativo como fuente de energía alternativa.

La forma en que la energía geotérmica funciona normalmente es explotando el hecho de que la tierra se calienta a medida que se profundiza. La energía se aprovecha perforando la tierra, donde el agua circula a gran profundidad a través de un pozo y se calienta. Luego, el agua calentada se vuelve a bombear y se usa para calentar o generar electricidad.

El uso de minas antiguas te permite saltarte uno o dos pasos. Los agujeros grandes y profundos en el suelo ya están allí. Después de que se abandonan las minas, el agua tiende a llenar naturalmente las cámaras y los túneles, y es calentada por la Tierra.

Las viejas minas sucias podrían ser una fuente de nueva energía limpia
Springhill, NS, una vez conocida por sus desastres en la minería del carbón, se ha convertido en pionera en energía verde al usar energía geotérmica del agua calentada en una mina de carbón abandonada. La energía se utiliza para calentar varios de los edificios de la ciudad. (Anjuli Patil/CBC)

Entonces todo lo que queda es bombear esta agua a la superficie y usarla para calentar los edificios que están cerca de la mina. Mediante el uso de bombas de calor, también se puede utilizar para enfriar edificios durante los calurosos días de verano, manteniendo temperaturas constantes durante todo el año.

En el Reino Unido, con su larga historia en la minería del carbón, se estima que una cuarta parte de los hogares británicos se encuentran sobre yacimientos de carbón, lo que representa una enorme fuente de energía geotérmica.

Canadá fue en realidad un pionero en esta tecnología. La ciudad de Springhill, NS, ha sido haciendo esto en pequeña escala desde finales de la década de 1980 para calentar edificios industriales, utilizando aproximadamente 4 millones de metros cúbicos de agua que habían inundado una mina abandonada debajo de la ciudad.

El agua se ha calentado a 18 C en la mina. Se bombea a la superficie y pasa por una bomba de calor, que extrae la energía del agua caliente para calentar los edificios.

El pasado diciembre, la provincia de Nueva Escocia invirtió dinero para investigar la posibilidad de ampliar el concepto para proporcionar energía baja en carbono a otras localidades cercanas a las minas.

Un estudio anterior en 2006 analizó miles de minas en todo el país que han sido abandonadas e identificó numerosos sitios que podrían aprovechar este tipo de fuente de energía térmica. Estos incluyen: la mina de cobre Noranda cerca de Murdochville, Que.; Mina de oro estafada bajo Yellowknife; mina de carbón de Wellington bajo Nanaimo, BC; dos sitios en Sudbury, Ontario. y varios sitios en Nueva Escocia.

Un político estadounidense habla con el director ejecutivo de una empresa de energía en Islandia mientras observan el vapor que surge de una planta de energía geotérmica que proporciona energía limpia.
Islandia tiene muchas fuentes de energía geotérmica sobre el suelo, como se ve en esta foto en la Planta Geotérmica Hellisheidi. La provincia de Nueva Escocia está investigando cómo aprovechar el calor interno de la Tierra en minas subterráneas abandonadas, una tecnología que se probó por primera vez en Springhill, NS. (Saúl Loeb/AFP/Getty Images)

La cantidad de energía térmica disponible depende de la profundidad de la mina, el volumen de agua y las temperaturas. Los costos iniciales de las tuberías y las bombas pueden ser más altos que los de la calefacción convencional, pero los costos operativos son más bajos y no emiten carbono.

La energía geotérmica ha tardado un poco en ponerse de moda en Canadá, en parte porque gran parte del país está cubierto por el Escudo Canadiense, una roca muy dura y densa que es difícil y costosa de perforar.

Pero hay muchos puntos calientes geotérmicos, particularmente en BC y Alberta. Y, por supuesto, en lugares donde ya se han excavado, abandonado e inundado minas, el acceso al calor de la Tierra es mucho más fácil.

Esto no funcionará en todas partes, por supuesto. Pero podría funcionar en muchas comunidades que alguna vez dependieron de las operaciones mineras y sufrieron financieramente cuando esas operaciones cerraron.

Esta podría ser una oportunidad para que las minas retribuyan en forma de energía limpia para el futuro.