Energía de fusión nuclear: ¿Cuál es la promesa? ¿Qué obstáculos quedan?

Es una pregunta que ha estado tentando a los científicos durante casi un siglo: ¿Pueden los humanos aprovechar la misma fuerza que alimenta las estrellas? El 5 de diciembre, un experimento realizado por científicos en California indicó que sí. Investigadores del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore en California produjeron una breve reacción de fusión nuclear que resultó en una ganancia neta de energía, o más energía creada que la dirigida por los láseres hacia una cápsula de combustible para iniciar la reacción.

Tomó años de esfuerzo, pero la colaboración y la innovación convirtieron la esperanza en realidad.

Por qué escribimos esto

Los científicos ven un camino hacia abundante energía limpia a partir de la fusión nuclear, en la que los átomos se unen en lugar de separarse. Muchas personas también tienen que unir sus talentos para acercar esta esperanza a la realidad.

Se necesitan más avances para llevar la fusión nuclear a un uso práctico. Los próximos pasos para los investigadores y las empresas del sector privado incluyen aprender a calentar el combustible de manera más eficiente y mantener las reacciones a lo largo del tiempo y a la escala de una planta de energía.

Por ahora, el experimento es una señal de que la persistencia y la colaboración pueden dar sus frutos después de décadas de esfuerzo.

“Espero que el público… se dé cuenta de que no deberían hacer preguntas sobre qué tan práctico es al principio, porque primero hay que saber que se puede hacer”, dice Paul Bellan, físico de plasma de la Universidad de California. Instituto de Tecnologia. “Entonces empiezas a hacerlo práctico”.

Es una pregunta que ha estado tentando a los científicos durante casi un siglo: ¿Pueden los humanos aprovechar la misma fuerza que alimenta las estrellas? El 5 de diciembre, un experimento realizado por científicos en California indicó que sí. Investigadores del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore (LLNL) en California produjeron una breve reacción de fusión nuclear que resultó en una ganancia neta de energía, o más energía creada de la que se usó para iniciar la reacción.

Tomó años de esfuerzo, pero la colaboración y la innovación convirtieron la esperanza en realidad.

Al menos por una fracción de segundo. Se necesitan más avances para llevar la fusión nuclear a un uso práctico. Y el trabajo viene con controversia, ya que la investigación tiene aplicaciones tanto militares como civiles. Pero el beneficio potencial, un futuro con energía abundante y relativamente limpia, da esperanza a muchos científicos y ambientalistas por igual.

Por qué escribimos esto

Los científicos ven un camino hacia abundante energía limpia a partir de la fusión nuclear, en la que los átomos se unen en lugar de separarse. Muchas personas también tienen que unir sus talentos para acercar esta esperanza a la realidad.

¿Qué es la fusión nuclear?

La fusión nuclear es la energía que alimenta el sol y otras estrellas, un proceso teorizado por primera vez por el físico británico Arthur Eddington en 1920. Ocurre cuando dos átomos se combinan o fusionan para formar uno más pesado. La fusión libera energía porque la masa del nuevo núcleo singular es menor que la masa de los dos anteriores, y la masa sobrante se convierte en energía.

Cuando se aplique a la producción de energía en la Tierra, la fusión será muy diferente de las reacciones de fisión que se utilizan actualmente en las centrales nucleares. La fisión consiste en dividir un núcleo en dos núcleos más pequeños. Se produce menos energía con la fisión nuclear y los desechos resultantes son mucho más radiactivos. Donde la fusión involucra gases ligeros (tipos de hidrógeno), la fisión generalmente usa elementos pesados ​​como el uranio.