El vínculo mortal entre las enfermedades diarreicas y el cambio climático

La diarrea, tanto común como prevenible, se encuentra entre las amenazas más peligrosas para los niños pequeños en el Sur Global, donde el agua potable y la atención médica suelen ser escasas. Las enfermedades diarreicas y la intensa deshidratación que las acompaña matan a más niños menores de 5 años que casi cualquier otra cosa. más de medio millón de niños cada año — principalmente en países de ingresos medios y bajos. Muchas partes del mundo han logrado avances contra los virus, las bacterias y los parásitos que causan la diarrea en las últimas décadas, pero el cambio climático amenaza con frenar esos avances.

A nuevo estudio publicado en Proceedings of the National Academy of Sciences destaca la relación entre el aumento de las temperaturas y las enfermedades diarreicas en niños menores de 3 años. Los autores del estudio encontraron que las anomalías climáticas llamadas “choques de precipitación” están asociadas con un mayor riesgo de diarrea en muchas partes del mundo. Estos períodos inusualmente húmedos o secos se han vuelto cada vez más comunes a medida que el planeta se calienta y las temperaturas más altas de lo normal contribuyen a una atmósfera que oscila entre extremadamente húmeda y extremadamente seca, según la región.

Estudios previos han mostrado una correlación entre el cambio climático y las enfermedades diarreicas, pero esos análisis se realizaron a pequeña escala, generalmente observando un solo pueblo o ciudad. Este estudio es uno de los primeros en tener una vista panorámica del problema al analizar ese vínculo en docenas de países.

“Sabemos desde hace algún tiempo que el calor extremo y las precipitaciones relacionadas con el cambio climático aumentan las enfermedades diarreicas”, dijo a Grist Amir Sapkota, presidente del departamento de epidemiología y bioestadística de la Universidad de Maryland. “Lo que es diferente y emocionante de este estudio es que ahora se está expandiendo a unos 50 países”. Sapkota, que ha estudiado los vínculos entre el cambio climático y las enfermedades infecciosas en el pasado, no participó en esta nueva investigación.

Los autores del estudio recopilaron datos de entrevistas con madres de niños pequeños de todo el mundo entre 2000 y 2019. Las entrevistas, realizadas por un grupo de desarrollo internacional, incluyeron información sobre la ubicación geográfica de cada niño y si recientemente habían experimentado síntomas asociados con Diarrea. En total, los investigadores obtuvieron información representativa a nivel nacional sobre unos 600.000 niños, de los cuales alrededor del 18 por ciento había experimentado diarrea en las semanas previas a la entrevista. Superpusieron esa información con datos de precipitación y sequía del mismo período de tiempo.

“Esto nos ayudó a descubrir las asociaciones entre las sequías, las lluvias extremas y el riesgo de diarrea en los niños”, dijo a Grist Anna Dimitrova, investigadora de la Universidad de California en San Diego y autora principal del estudio.

Dimitrova y su equipo descubrieron que los niños enfrentan un mayor riesgo de diarrea después de eventos climáticos extremos en regiones del mundo donde el cambio climático está provocando que las estaciones secas se vuelvan más secas y las estaciones húmedas más húmedas. Las zonas conocidas como la sabana tropical (Nigeria y Sudán en el centro-norte de África, por ejemplo) que ya son propensas a episodios de sequía, se están volviendo aún más resecas. Las áreas llamadas tierras altas subtropicales, incluidos Perú y Bolivia en el oeste de América del Sur, experimentaron el problema opuesto: los monzones están arrojando aún más lluvia sobre las poblaciones allí. En ambos tipos de regiones, los investigadores encontraron una fuerte correlación entre estos choques de precipitación y los síntomas de diarrea en los niños pequeños.

La asociación entre el clima cambiante y el riesgo de diarrea en los países de bajos ingresos es otro ejemplo más de la carga desproporcionada que el cambio climático está imponiendo en el Sur Global, países que han contribuido relativamente poco al banco de emisiones de gases de efecto invernadero que provocan el aumento de las temperaturas. El cambio climático puede influir en la propagación de patógenos en cualquier lugar. Se convierte en un riesgo crítico para la salud pública cuando ocurren períodos secos o húmedos prolongados en comunidades que carecen de infraestructura de saneamiento esencial, como plomería.

Esa inequidad infraestructural ayuda a explicar por qué los choques de precipitación pueden provocar un aumento de la diarrea en las regiones identificadas por los investigadores. En los países de bajos ingresos, muchas personas carecen de acceso a baños y agua municipal limpia. Las fosas de defecación al aire libre siguen siendo la norma en partes del mundo que carecen de los recursos para construir sistemas de saneamiento. Y la gente obtiene el agua para beber y lavar de ríos abiertos, arroyos y estanques. Durante inundaciones extremas, las bacterias de los excrementos pueden filtrarse en las fuentes de agua e infectar a las personas. Más eventos de inundación y temporadas húmedas más largas significan que más personas están potencialmente expuestas a patógenos peligrosos que provocan diarrea.

Durante la sequía ocurre un patrón inverso pero igualmente peligroso: las temporadas secas y las sequías repentinas reducen las vías fluviales locales y los suministros de agua potable, lo que obliga a las personas a sumergirse en charcos de agua cada vez más concentrados o a obtener el agua de fuentes que saben que son peligrosas. La escasez de agua disponible también obliga a las comunidades a renunciar a prácticas de higiene cruciales, como lavarse las manos, que ayudan a matar las bacterias y mantener a raya las enfermedades.

“Esta es una tendencia muy preocupante”, dijo Dimitrova. “No son sólo las vidas perdidas. Los niños también pierden muchos días de escuela, puede afectar su desempeño en la escuela, puede afectar su crecimiento y desarrollo”.

La buena noticia es que las soluciones son de baja tecnología y rentables. Las comunidades con acceso a agua entubada pueden suponer que su agua es segura porque sale de un grifo, pero ese no es siempre el caso, dijo Dimitrova. Los gobiernos locales pueden monitorear la calidad del agua y alertar a los residentes si aparecen bacterias. Educar a las comunidades sobre cómo asegurarse de que su agua sea segura, ya sea hirviéndola, analizándola o tratándola, es otra intervención de bajo costo. Y es imperativo que los gobiernos mejoren el acceso a las vacunas, especialmente contra el rotavirus, una de las principales causas de diarrea en los niños.

Estas soluciones ya han llevado a una disminución de las infecciones diarreicas desde las décadas de 1970 y 1980, dijo Sapkota, lo que significa que funcionan. Pero el cambio climático está limitando ese progreso. “Aunque la tasa está bajando, los peligros provocados por el cambio climático exacerban” las infecciones diarreicas, dijo. “Creo que el desafío para avanzar es, ¿qué vamos a hacer al respecto? El cambio climático no va a ninguna parte, entonces, ¿cómo nos adaptamos a este nuevo conjunto de peligros como sociedad?