La desinversión de Big Tobacco de Medicago de Quebec es ‘un paso en la dirección correcta’ para su vacuna COVID

La compañía tabacalera Philip Morris International se deshizo de todas sus acciones de Medicago, un colaborador de vacunas canadiense cuya vacuna contra el COVID-19 a base de plantas, Covifenz, fue inicialmente rechazada por la Organización Mundial de la Salud por sus vínculos con las grandes tabacaleras.

En un comunicado el jueves, el portavoz de Philip Morris, David Fraser, dijo que la compañía decidió vender su participación en Medicago y que es “la forma más adecuada de avanzar”.

“Durante mucho tiempo hemos creído en el potencial de salud pública del enfoque innovador de Medicago para desarrollar nuevas vacunas basadas en plantas y esperamos que este potencial se realice en beneficio de la salud pública mundial”, dijo Fraser en un correo electrónico.

Medicago, cuya sede se encuentra en Quebec, ahora es propiedad al 100 por ciento de Mitsubishi Tanabe Pharma. Antes de la decisión, Philip Morris, que produce cigarrillos Marlboro, poseía el 21 por ciento de las acciones de la empresa.

En un correo electrónico a CBC News, la compañía de Quebec dijo que la desinversión es “el camino más apropiado a seguir”. Un portavoz de Medicago dijo que esto asegura su “crecimiento futuro y la capacidad de lograr su misión”, que es “crear y brindar respuestas efectivas a los desafíos emergentes de salud global”.

Covifenz ya puede llegar a los mercados internacionales

En 2020, el gobierno federal otorgó a Medicago $173 millones para desarrollar su vacuna, construir una nueva planta de producción y comprar 76 millones de dosis. En febrero, Health Canada aprobó Covifenz para adultos de 18 a 64 años, lo que la convierte en la primera vacuna a base de plantas aprobada para su uso en Canadá.

Pero en marzo, la Organización Mundial de la Salud (OMS) dijo que no aceptaría la solicitud de Medicago para el uso de emergencia de Covifenz, debido al “vínculo de la compañía con la industria tabacalera”.

Un hombre en un podio
François-Philippe Champagne, ministro de innovación, ciencia e industria de Canadá, dice que Ottawa ha estado trabajando con Medicago y sus accionistas para “encontrar una solución que respalde el crecimiento de la empresa”. (Justin Tang/La Prensa Canadiense)

La OMS dijo que la decisión quedó en suspenso, lo que mantuvo temporalmente a Covifenz fuera de COVAX, una iniciativa internacional de intercambio de vacunas contra el COVID-19.

François-Philippe Champagne, ministro de innovación, ciencia e industria de Canadá, dijo que el gobierno federal ha estado trabajando con Medicago y sus accionistas para “encontrar una solución que apoye el crecimiento de la empresa”.

“Esta transacción es un paso en la dirección correcta y continuaremos siguiendo este asunto muy de cerca”, dijo Champagne en un correo electrónico.

El Dr. Scott Halperin, director del Centro Canadiense de Vacunología de la Universidad de Dalhousie en Halifax, dijo que la decisión ahora permite que Medicago distribuya su vacuna a nivel internacional si vuelve a presentar una solicitud ante la OMS.

“Es importante porque le permite a Medicago jugar en el escenario internacional… así que creo que podría ser una muy buena noticia”, dijo Halperin.

“Uno tendría que plantear la hipótesis de que si Medicago ya no pudiera tener ningún tipo de mercado global de vacunas, sería una inversión horrible para cualquiera”.

La desinversión de Big Tobacco de Medicago de Quebec es 'un paso en la dirección correcta' para su vacuna COVID
Medicago, con sede en Quebec, produjo Covifenz, la primera vacuna COVID-19 a base de plantas aprobada para su uso en Canadá. En 2020, el gobierno federal otorgó a Medicago $173 millones para desarrollar su vacuna, construir una nueva planta de producción y comprar 76 millones de dosis. (Turgut Yeter/CBC)

Public Services and Procurement Canada no respondió a las preguntas de CBC sobre cuándo se espera que Medicago entregue las 76 millones de dosis de Covifenz.

En un comunicado, el departamento dijo que las negociaciones entre Ottawa y Medicago “están en curso”.

Decisión aplaudida por crítico del tabaco

Les Hagen, director ejecutivo de Action on Smoking and Health, una organización benéfica que aboga por el control, la reducción y la prevención del tabaco, dijo que está “aliviado” de que Canadá ya no colabore con una empresa tabacalera multinacional.

“Es una buena noticia”, dijo. “Esperemos que esta vacuna pueda obtener otra revisión por parte de la Organización Mundial de la Salud”.

Hagen criticó la decisión del gobierno de colaborar con Medicago en primer lugar, afirmando que los fondos públicos podrían haberse invertido mejor en otras empresas canadienses que no están respaldadas por Big Tobacco, a la que acusa de intentar “blanquear” su imagen.

La desinversión de Big Tobacco de Medicago de Quebec es 'un paso en la dirección correcta' para su vacuna COVID
Les Hagen, director ejecutivo de Action on Smoking and Health, dice que los fondos públicos podrían haberse invertido mejor en otras empresas canadienses que no están respaldadas por las grandes tabacaleras. (Colin Hall/CBC)

“Sentimos que era muy poco ético. En realidad, es una contravención de un tratado legalmente vinculante: el Convenio Marco para el Control del Tabaco”, dijo.

Él marco, que es administrado por la OMS, se compromete a proteger las políticas de salud pública “de los intereses comerciales y de otro tipo de la industria tabacalera”. Canadá lo firmó en 2005.

A principios de este año, un portavoz de la Agencia de Salud Pública de Canadá dijo que el gobierno federal “estudió cuidadosamente el asunto de su inversión en Medicago” y cree que todavía “cumple con las obligaciones del tratado relacionadas con el control del tabaco” con la OMS.

‘Necesitamos esa capacidad en Canadá’

Halperin de Dalhousie dijo que la vacuna de Medicago se produce en la hoja de una planta que es pariente del tabaco y que la planta misma actúa como una “fábrica” ​​para producir partículas virales que son parte de la vacuna.

“Es una tecnología muy novedosa”, dijo, y agregó que Covifenz es la primera vacuna que utiliza esta tecnología para combatir el COVID-19.

La desinversión de Big Tobacco de Medicago de Quebec es 'un paso en la dirección correcta' para su vacuna COVID
El Dr. Scott Halperin, director del Centro Canadiense de Vacunología de la Universidad de Dalhousie, dice que es fundamental que Canadá desarrolle su capacidad para producir vacunas para los mercados nacionales y mundiales. (Turgut Yeter/CBC)

Canadá perdió la capacidad de producir sus vacunas hace años debido a la consolidación y compra de muchas empresas, y el gobierno ha reconocido esa deficiencia, dijo Halperin.

“Tomará tiempo reconstruir eso… La historia de Medicago es solo un aspecto”, dijo, y agregó que es fundamental tener la capacidad de suministro nacional de vacunas porque las fronteras tienden a cerrarse durante las emergencias.

“A pesar de lo que todos dicen sobre la cooperación global, las fronteras aún se cierran y necesitamos esa capacidad en Canadá, tanto para nuestra propia capacidad como para contribuir a la escena internacional”.