El poder de Sam Bankman-Fried dependía de la creencia

El 16 de septiembre, “Squawk Box” de CNBC transmitió un segmento sobre Sam Bankman-Fried, el director ejecutivo, en ese momento, del intercambio de criptomonedas FTX, y su reciente ola de adquisiciones a raíz de una recesión en la industria. “Lo llaman el JP Morgan de las criptomonedas, ¿verdad?” preguntó el presentador, comparando a Bankman-Fried con un financista con tanto dinero que respaldó a una miríada de bancos en quiebra para estabilizar todo el sector financiero. “El Caballero Blanco de Crypto”, decía el texto en la parte inferior de la pantalla.

Sobre una toma de Bankman-Fried trotando por un estacionamiento en las Bahamas, un reportero repitió hechos que he llegado a considerar como la letanía previa al accidente de Sam Bankman-Fried: Es multimillonario a los 30, maneja un Toyota Corolla, vive en las Bahamas con nueve compañeros de cuarto y un goldendoodle. Se ha vuelto más rico, más rápido que casi nadie en la historia, ya que comenzó su empresa más conocida en 2019. En una entrevista, se sentó en un taburete y habló sobre los movimientos que llevaron a la comparación con Morgan: inversiones abnegadas que hizo su empresa con el interés de salvar, en sus palabras, el “ecosistema” criptográfico más grande.

Dos meses después, la narrativa del “Caballero Blanco” fue arrojada a la papelera de la oficina y prendida fuego. La publicación de criptografía CoinDesk había informado sobre documentos que sacudieron la fe de la gente en las empresas de Bankman-Fried, y pronto la mayoría de todos, excepto el goldendoodle (inversionistas, clientes, empleados) corrieron hacia las puertas. En un abrir y cerrar de ojos, Bankman-Fried fue destituido como director ejecutivo y FTX se declaró en bancarrota. Él La edición del 11 de noviembre de “Squawk Box” presentó a Anthony Scaramucci, cuyo SkyBridge Capital vendió una participación del 30 por ciento de su fondo a Bankman-Fried en la época de los rescates del “Caballero Blanco”. “No quiero llamarlo fraude en este momento, porque en realidad es un término legal”, dijo. Pero intuiste que él tenía muchas ganas de llamarlo fraude, la palabra legal.

La rapidez de este cambio, especialmente en los medios financieros, fue suficiente para dar un latigazo a un observador casual. En 2021, Forbes presentó a Bankman-Fried en la portada de su lista de los 400 estadounidenses más ricos, con un perfil optimista en el interior centrado en las promesas del joven multimillonario de donar su creciente riqueza. Cambie a este otoño pasado, y la revista publicó un video titulado “‘Devil in Nerd’s Clothes’: How Sam Bankman-Fried Fooled Everyone”.

En YouTube, los principales comentarios sobre la cobertura previa al colapso de Bankman-Fried ahora tienden a ser alusiones sarcásticas a este cambio. (“¡Felicitaciones a CNBC por reconocer a un hombre de negocios sólido!”) En Twitter, los clientes enojados de FTX han reprendido a los criptoperiodistas por sus fallas percibidas. Pero los medios no fueron los únicos que cambiaron rápidamente su tenor; casi nadie contó una historia coherente antes y después del accidente. Incluso entre los comentaristas más enojados, pocos se habían dado cuenta de detalles como la relativa falta de filantropía de Bankman-Fried en comparación con todas las historias sobre sus grandes planes para la filantropía. Lejos de estar aislado, abundaba la credulidad.

Qué saber sobre el colapso de FTX

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¿Qué es FTX? FTX es una empresa ahora en bancarrota que fue uno de los intercambios de criptomonedas más grandes del mundo. Permitió a los clientes intercambiar monedas digitales por otras monedas digitales o dinero tradicional; también tenía una criptomoneda nativa conocida como FTT. La empresa, con sede en las Bahamas, construyó su negocio sobre opciones comerciales riesgosas que no son legales en los Estados Unidos.

¿Quién es Sam Bankman-Fried? Él es el fundador de FTX de 30 años y ex director ejecutivo de FTX. Una vez que fue un niño dorado de la industria de la criptografía, fue un importante donante del Partido Demócrata y conocido por su compromiso con el altruismo efectivo, un movimiento caritativo que insta a los adherentes a donar su riqueza de manera eficiente y lógica.

¿Cómo comenzaron los problemas de FTX? El año pasado, Changpeng Zhao, director ejecutivo de Binance, el intercambio de criptomonedas más grande del mundo, vendió la participación que tenía en FTX al Sr. Bankman-Fried, recibiendo a cambio una cantidad de tokens FTT. En noviembre, el Sr. Zhao dijo que vendería los tokens y expresó su preocupación por la estabilidad financiera de FTX. La medida, que redujo el precio de FTT, asustó a los inversores.

¿Qué condujo al colapso de FTX? El anuncio de Zhao hizo bajar el precio y asustó a los inversionistas. Los comerciantes se apresuraron a retirarse de FTX, lo que provocó que la empresa tuviera un déficit de $ 8 mil millones. Binance, el principal rival de FTX, ofreció un préstamo para salvar la empresa, pero luego se retiró, lo que obligó a FTX a declararse en quiebra el 11 de noviembre.

¿Por qué arrestaron al Sr. Bankman-Fried? El colapso de FTX inició investigaciones por parte del Departamento de Justicia y la Comisión de Bolsa y Valores centradas en si FTX usó indebidamente los fondos de los clientes para apuntalar Alameda Research, una plataforma de criptocomercio que el Sr. Bankman-Fried había ayudado a iniciar. El 12 de diciembre, el Sr. Bankman-Fried fue arrestado en las Bahamas por mentir a los inversionistas y cometer fraude. Al día siguiente, la SEC también presentó cargos por fraude civil.

Toda esta opacidad puede alterar nuestra capacidad para contar historias precisas, lo que permite solo dos velocidades: aceleración máxima y fuego de automóviles en la carretera.

Bankman-Fried insistió en seguir siendo el personaje principal de esta historia mucho después de que los abogados desaconsejaran, concedió numerosas entrevistas oficiales y apareció en la conferencia DealBook Summit de The Times. La saga de su ascenso y declive se hizo cada vez más grande, en parte porque contaba una rara historia criptográfica: del tipo legible para aquellos que no están interesados ​​en la criptografía. En el camino hacia arriba, era un filántropo en ciernes. En el camino hacia abajo, fue una prueba, para aquellos que lo querían, de que los negocios criptográficos no eran mucho más que un juego de trileros. A mediados de diciembre fue arrestado en las Bahamas y acusado de una amplia variedad de fraudes en los Estados Unidos, y el thriller financiero de gran éxito se convirtió en uno legal.

Theranos, WeWork, innumerables Las primeras puntocom y los instrumentos financieros anteriores a 2008: casi todos comenzaron como emocionantes historias de negocios sobre personas y empresas que parecían preparadas para rehacer sus industrias de manera innovadora y tenían el capital, el crecimiento o los rendimientos para sugerir que podrían estar en lo cierto. Esos artículos continuaron hasta que los negocios implosionaron en medio de revelaciones de fraude, incompetencia o imprudencia descarada. “A quienes los dioses destruirían”, escribió Paul Krugman en una columna del Times de 2001 sobre Enron, “primero los pusieron en la portada de Businessweek”.

Este tipo de posibilidades seductoramente optimistas (promesas como análisis de sangre indoloros o espacio de oficina que construye una comunidad) naturalmente llaman la atención, pero también se encuentran en el corazón del engaño y el fraude. Las peores implosiones narrativas pueden tener menos que ver con los malos individuos que con lo fácil que puede ser ocultar información importante que podría ayudar a revelar la diferencia. Las empresas públicas con sede en los Estados Unidos deben abrir regularmente sus libros a los inversores, pero las privadas no tienen esa obligación, especialmente las que tienen su sede en el extranjero, como FTX. La riqueza privada se ha disparado en los últimos 20 años, al igual que la cantidad de empresas privadas, lo que llevó a un funcionario de la SEC a advertir recientemente que una parte de la economía que crece rápidamente se está “apagando”. Esto puede permitir un peligroso descuido o fraude. John Jay Ray III, el hombre contratado para limpiar después de Bankman-Fried, el hombre encargado del mismo trabajo en la quiebra de Enron, dijo que nunca antes había visto “una falla tan completa de los controles corporativos y una ausencia tan completa de información financiera confiable.” Por un lado, los que están fuera de la empresa pueden no haber hecho su debida diligencia; por el otro, hubiera sido imposible si lo hubieran intentado.

Toda esta opacidad puede alterar nuestra capacidad para contar historias precisas, lo que permite solo dos velocidades: aceleración máxima y fuego de automóviles en la carretera. Lo que la gente poco sabía sobre FTX respaldaba, de una manera muy real, la historia que estaba contando la empresa; la gente realmente le confió miles de millones a Bankman-Fried, y eso realmente le dio poder e influencia de interés periodístico. Fue cuando el público ya no creyó en esta historia que el dinero salió corriendo. Su poder dependía de la creencia, una propuesta de todo o nada que la cobertura de los medios reflejaba débilmente. No sorprende que Bankman-Fried diga que se opuso a declararse en bancarrota, un proceso que revela montones de información en presentaciones públicas; creía, con razón, que si de alguna manera podía recuperar la confianza de la gente, todo podría continuar.

Bankman-Fried ahora parece menos el personaje principal de su propia historia y más un recipiente vacío en el que la gente vierte torrentes de dinero en efectivo, con la esperanza de crear el criptomundo de ensueño que deseaban. El problema con el que debemos tener en cuenta es que incluso si la historia que la gente contaba sobre él era inexacta, indiscutiblemente había una historia que contar: su éxito e influencia fueron lo suficientemente reales como para alterar el mundo mientras existieron. Sin embargo, casi nadie tuvo acceso a la información necesaria para hacer esa historia más precisa o revelar la base de ese éxito. Así que obtuvimos una historia elogiosa seguida de una fuente colmada de schadenfreude. Siempre hay una próxima vez, ¿verdad?

Fuente de la fotografía: Jeenah Moon/Bloomberg, vía Getty Images; Imágenes de Alex Wong/Getty