A medida que Covid-19 continúa propagándose, también lo hace la desinformación al respecto

Casi tres años después de la pandemia, el covid-19 sigue siendo obstinadamente persistente. También lo hace la desinformación sobre el virus.

A medida que aumentan los casos de covid, las hospitalizaciones y las muertes en partes del país, los mitos y las narrativas engañosas continúan evolucionando y propagándose, exasperando a los médicos sobrecargados y evadiendo a los moderadores de contenido.

Lo que comenzó en 2020 como rumores que arrojaban dudas sobre la existencia o la gravedad del covid evolucionó rápidamente a afirmaciones a menudo extravagantes sobre tecnología peligrosa que acecha en las máscaras y las supuestas curas milagrosas de medicamentos no probados, como la ivermectina. El lanzamiento de la vacuna del año pasado alimentó otra ola de alarma infundada. Ahora, además de todas las afirmaciones que todavía se están difundiendo, existen teorías de conspiración sobre los efectos a largo plazo de los tratamientos, dicen los investigadores.

Las ideas aún prosperan en las plataformas de redes sociales, y el aluvión constante, ahora una acumulación de años, ha hecho que sea cada vez más difícil obtener consejos precisos, dicen los investigadores de desinformación. Eso deja a las personas que ya sufren de fatiga pandémica para que se acostumbren aún más a los peligros continuos de Covid y sean susceptibles a otros contenidos médicos dañinos.

“Es fácil olvidar que la información errónea sobre la salud, incluso sobre el covid, aún puede contribuir a que las personas no se vacunen o creen estigmas”, dijo Megan Marrelli, directora editorial de Meedan, una organización sin fines de lucro enfocada en la alfabetización digital y el acceso a la información. “Sabemos con certeza que la información errónea sobre la salud contribuye a la propagación de enfermedades en el mundo real”.

Twitter es de particular preocupación para los investigadores. La compañía recientemente desmanteló a los equipos responsables de mantener bajo control el material peligroso o inexacto en la plataforma. dejó de hacer cumplir su política de desinformación de Covid y comenzó a basar algunas decisiones de moderación de contenido en encuestas públicas publicadas por su nuevo propietario y director ejecutivo, el multimillonario Elon Musk.

Del 1 de noviembre al 5 de diciembre, investigadores australianos recopilaron más de medio millón de tuits engañosos y conspirativos en inglés sobre el covid, utilizando términos como “estado profundo”, “engaño” y “arma biológica”. Los tuits obtuvieron más de 1,6 millones de me gusta y 580.000 retuits.

Los investigadores dijeron que el volumen de material tóxico aumentó a fines del mes pasado con el lanzamiento de una película que incluía afirmaciones sin fundamento de que las vacunas contra el covid desencadenaron “la mayor mortandad orquestada en la historia del mundo”.

Naomi Smith, socióloga de la Federation University Australia que ayudó a realizar la investigación con Timothy Graham, experto en medios digitales de la Universidad Tecnológica de Queensland, dijo que las políticas de desinformación de Twitter ayudaron a reducir el contenido contra la vacunación que había sido común en la plataforma en 2015 y 2016. Desde enero de 2020 hasta septiembre de 2022, Twitter suspendió más de 11.000 cuentas por violaciones a su política de desinformación de Covid.

Ahora, dijo el Dr. Smith, las barreras protectoras “se están derrumbando en tiempo real, lo cual es interesante como académico y absolutamente aterrador”.

“Antes de Covid, las personas que creían en la desinformación médica generalmente solo hablaban entre sí, contenidas dentro de su propia pequeña burbuja, y había que trabajar un poco para encontrar esa burbuja”, dijo. “Pero ahora, no tiene que hacer ningún trabajo para encontrar esa información; se presenta en su feed con cualquier otro tipo de información”.

Varias cuentas de Twitter prominentes que habían sido suspendidas por difundir afirmaciones infundadas sobre el covid se han restablecido en las últimas semanas, incluidas las de la representante Marjorie Taylor Greene, republicana de Georgia, y Robert Malone, un escéptico de las vacunas.

El propio Musk ha utilizado Twitter para opinar sobre la pandemia, prediciendo en marzo de 2020 que es probable que Estados Unidos tenga “cerca de cero nuevos casos” a finales de ese abril. (Se informaron más de 100,000 pruebas positivas a los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades en la última semana del mes). Este mes, apuntó al Dr. Anthony S. Fauci, quien pronto dejará el cargo de principal asesor médico del presidente Biden. y director durante mucho tiempo del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas. El Sr. Musk dijo que el Dr. Fauci debería ser procesado.

Twitter no respondió a una solicitud de comentarios. Otras plataformas sociales importantes, incluidas TikTok y YouTube, dijeron la semana pasada que seguían comprometidas con la lucha contra la desinformación sobre el covid.

YouTube prohíbe el contenido, incluidos videos, comentarios y enlaces, sobre vacunas y covid-19 que contradiga las recomendaciones de las autoridades sanitarias locales o la Organización Mundial de la Salud. La política de Facebook sobre el contenido de Covid-19 tiene más de 4500 palabras. TikTok dijo que había eliminado más de 250.000 videos por información errónea sobre el covid y trabajó con socios como su consejo asesor de contenido para desarrollar sus políticas y estrategias de cumplimiento. (El Sr. Musk disolvió el consejo asesor de Twitter este mes).

Pero las plataformas han tenido problemas para hacer cumplir sus reglas de Covid.

Newsguard, una organización que rastrea la información errónea en línea, descubrió este otoño que escribir “vacuna covid” en TikTok hizo que sugiriera búsquedas de “lesión por vacuna covid” y “advertencia de vacuna covid”, mientras que la misma consulta en Google llevó a recomendaciones para “caminar”. -en vacuna covid” y “tipos de vacunas covid”. Una búsqueda en TikTok de “vacuna de ARNm” mostró cinco videos que contenían afirmaciones falsas dentro de los primeros 10 resultados, según los investigadores. TikTok dijo en un comunicado que sus pautas comunitarias “dejan en claro que no permitimos información errónea dañina, incluida la información médica errónea, y la eliminaremos de la plataforma”.

En años anteriores, las personas obtenían consejos médicos de los vecinos o intentaban autodiagnosticarse a través de una búsqueda en Google, dijo el Dr. Anish Agarwal, médico de emergencias en Filadelfia. Ahora, años después de la pandemia, todavía recibe pacientes que creen en las afirmaciones “locas” en las redes sociales de que las vacunas Covid insertarán robots en sus brazos.

“Luchamos contra eso todos los días”, dijo el Dr. Agarwal, quien enseña en la Facultad de Medicina Perelman de la Universidad de Pensilvania y se desempeña como subdirector del Centro de Salud Digital de Penn Medicine.

Las discusiones en línea y fuera de línea sobre el coronavirus cambian constantemente, y los pacientes le hacen preguntas últimamente sobre las vacunas de refuerzo y el covid prolongado, dijo el Dr. Agarwal. Tiene una beca de los Institutos Nacionales de Salud para estudiar los hábitos de redes sociales relacionados con Covid de diferentes poblaciones.

“En el futuro, comprender nuestros comportamientos y pensamientos en torno a Covid probablemente también arrojará luz sobre cómo las personas interactúan con otra información de salud en las redes sociales, cómo podemos usar las redes sociales para combatir la información errónea”, dijo.

Años de mentiras y rumores sobre el covid han tenido un efecto de contagio, perjudicando la aceptación pública de todas las vacunas, dijo Heidi J. Larson, directora del Proyecto de Confianza en las Vacunas de la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres.

“Los rumores de Covid no van a desaparecer, se reutilizarán y se adaptarán”, dijo. “No podemos borrar esto. Ninguna empresa puede arreglar esto”.

Algunos esfuerzos para frenar la propagación de información errónea sobre el virus se han topado con las preocupaciones de la Primera Enmienda.

Una ley que California aprobó hace varios meses, y que entrará en vigencia el próximo mes, castigaría a los médicos por difundir información falsa sobre las vacunas contra el covid. Ya enfrenta desafíos legales de los demandantes que describen la regulación como una infracción inconstitucional de la libertad de expresión. Las empresas tecnológicas, incluidas Meta, Google y Twitter, se han enfrentado a demandas este año de personas a las que se les prohibió la información errónea de Covid y afirman que las empresas se extralimitaron en sus esfuerzos de moderación de contenido, mientras que otras demandas han acusado a las plataformas de no hacer lo suficiente para controlar las narrativas engañosas sobre la pandemia

El Dr. Graham Walker, médico de emergencias en San Francisco, dijo que los rumores que se difundieron en línea sobre la pandemia lo llevaron a él y a muchos de sus colegas a las redes sociales para tratar de corregir imprecisiones. Ha publicado varios hilos de Twitter con más de cien tuits llenos de evidencia que intentan desacreditar la información errónea sobre el coronavirus.

Pero este año, dijo que se sentía cada vez más derrotado por la avalancha de contenido tóxico sobre una variedad de problemas médicos. Dejó Twitter después de que la compañía abandonara su política de desinformación de Covid.

“Comencé a pensar que esta no era una batalla ganadora”, dijo. “No se siente como una pelea justa”.

Ahora, dijo el Dr. Walker, está observando cómo una “tripledemia” de covid-19, RSV e influenza bombardea el sistema de atención médica, lo que provoca que las esperas en la sala de emergencias de algunos hospitales aumenten de menos de una hora a seis horas. La desinformación sobre los tratamientos fácilmente disponibles es, al menos en parte, responsable, dijo.

“Si tuviéramos un aumento mayor en las vacunas con las vacunas más recientes, probablemente tendríamos una cantidad menor de personas que se enfermarían gravemente con covid, y eso ciertamente afectará el número de hospitalizaciones”, dijo. “Honestamente, en este punto, haremos todo lo que podamos”.