Mientras el mundo corteja a TSMC, Taiwán se preocupa por perder su ‘escudo de silicona’

Hong Kong
CNN

El gigante de los semiconductores TSMC fue agasajado esta semana por el presidente de EE. UU., Joe Biden, y el director ejecutivo de Apple, Tim Cook, durante una ceremonia para presentar su sitio de fabricación de $ 40 mil millones en Arizona, una gran inversión diseñada para ayudar a asegurar el suministro de los chips más avanzados de Estados Unidos.

Pero en Taiwán, existe una profunda inquietud por la creciente presión política y comercial que se aplica al fabricante de chips más importante del mundo para expandirse internacionalmente. La empresa está construyendo una instalación en Japón y está considerando invertir en Europa.

“Son como el diamante de la esperanza de los semiconductores. Todos los quieren”, dijo G. Dan Hutcheson, vicepresidente de TechInsights, una organización de investigación especializada en chips. (El diamante Hope es el diamante azul más grande del mundo, que ahora reside en el Museo Nacional de Historia Natural del Instituto Smithsonian en Washington).

“Los clientes en China quieren que construyan allí. Los clientes en los EE. UU. los quieren allí. Y los clientes en Europa también los quieren allí”, agregó.

Además del riesgo de que TSMC se lleve consigo su tecnología más avanzada, despojando a Taiwán de uno de sus activos únicos y reduciendo las oportunidades de empleo a nivel local, existe el temor de que una menor presencia de la empresa exponga a Taipei a una mayor presión de Beijing, que ha prometió tomar el control de la isla autónoma, por la fuerza si fuera necesario.

TSMC se considera un tesoro nacional en Taiwán y suministra a gigantes tecnológicos como Apple (AAPL) y Qualcomm (QCOM). Produce en masa los semiconductores más avanzados del mundo, componentes que son vitales para el buen funcionamiento de todo, desde teléfonos inteligentes hasta lavadoras.

Se percibe que la empresa es tan valiosa para la economía global, así como para China, que reclama a Taiwán como su propio territorio a pesar de que nunca lo ha controlado, que a veces incluso se dice que forma parte de un “escudo de silicona” contra un posible invasión militar de Beijing. La presencia de TSMC da un fuerte incentivo a Occidente para defender Taiwán contra cualquier intento de China de tomarlo por la fuerza.

“La idea es que si Taiwán se convierte en una potencia en semiconductores, Estados Unidos tendría que apoyarlo y defenderlo”, dijo Hutcheson. “La estrategia ha sido súper exitosa”.

Un día antes de la ceremonia de Phoenix del martes, Chiu Chenyuan, un legislador del opositor Partido Popular de Taiwán, interrogó al ministro de Relaciones Exteriores, Joseph Wu, sobre si existe un “acuerdo secreto” con Estados Unidos para perjudicar a la industria de chips de Taiwán.

Chiu afirmó que el gigante de los chips estaba bajo presión política para trasladar sus operaciones y su tecnología más avanzada a los EE. UU. Citó la transferencia de 300 personas, incluidos ingenieros de TSMC, a la planta de Arizona. En respuesta, Wu dijo que no hubo un acuerdo secreto, ni hubo ningún intento de disminuir la importancia de Taiwán para TSMC.

Patrick Chen, jefe de investigación de CL Securities Taiwán con sede en Taipei, dijo que había una preocupación común en la isla sobre la creciente importancia internacional de TSMC, la presión que enfrenta para expandirse y lo que eso significa para Taiwán.

“Es similar a lo que sucedió en los EE. UU. en las décadas de 1970 y 1980, cuando los trabajos de fabricación se trasladaban de los Estados Unidos a otros países. Se perdieron muchos empleos locales y las ciudades quebraron”, dijo.

CNN ha pedido a TSMC comentarios sobre sus planes de expansión.

Su CEO, CC Wei, había dicho anteriormente: “Cada región es importante para TSMC”, y agregó que “seguiría sirviendo a todos los clientes de todo el mundo”.

Fundada en 1987 por Morris Chang, TSMC no es un nombre conocido fuera de Taiwán, a pesar de que produce aproximadamente el 90% de los chips de computadora súper avanzados del mundo.

Los semiconductores son una parte indispensable de casi todos los dispositivos electrónicos. Son difíciles de fabricar debido al alto costo de desarrollo y el nivel de conocimiento requerido, lo que significa que gran parte de la producción se concentra entre un puñado de proveedores.

Preocupados por perder el acceso a chips cruciales, particularmente debido a la escalada de tensión entre China y Estados Unidos, así como entre Beijing y Taipei, los gobiernos y las principales empresas orientadas al consumidor como Apple han pedido a las empresas de semiconductores que localicen sus operaciones, según los expertos.

“La decisión de TSMC de expandir su inversión en Arizona es evidencia de que la política y los riesgos geopolíticos jugarán un papel más importante que antes en las decisiones de la cadena de suministro”, dijo Chris Miller, autor de “Chip War: the Fight for the World’s Most Critical Technology”.

“También sugiere que los clientes de TSMC están pidiendo una mayor diversificación geográfica, que es algo que antes no era una preocupación clave de los principales clientes”.

El martes, TSMC dijo que estaba aumentando su inversión en los EE. UU. al construir una segunda fábrica de semiconductores en Arizona y aumentar su inversión total allí de $ 12 mil millones a $ 40 mil millones.

Chang había dicho anteriormente que su planta en Arizona produciría chips de 3 nanómetros, la tecnología más avanzada de la compañía, ya que los avances en la fabricación de chips requieren grabar transistores cada vez más pequeños en obleas de silicio.

Estos anuncios alarman a políticos como Chiu del Partido Popular de Taiwán. Le preocupa que la isla pierda a medida que TSMC es cortejada a nivel mundial.

Chen de CL Securities dijo que las preocupaciones de seguridad nacional entre los gobiernos de todo el mundo están impulsando la expansión de TSMC. Pero él cree que la compañía continuará fabricando su tecnología más avanzada en casa.

“Esto tendría sentido económico dado [the] salarios más bajos [and] Ingenieros taiwaneses de mayor calidad”, dijo, y agregó que la empresa necesita la aprobación del Ministerio de Asuntos Económicos de Taiwán para trasladar sus tecnologías más avanzadas al extranjero, lo cual es poco probable que se dé.

Muchos expertos creen que para cuando se fabriquen chips de 3 nanómetros en Arizona, las operaciones de TSMC en Taiwán estarán produciendo chips aún más pequeños y avanzados.

Hutcheson también cree que TSMC mantendrá sus equipos de desarrollo más avanzados en Taiwán.

“Una vez que tienes un equipo de personas haciendo trabajo de desarrollo, trabajan muy de cerca. No quieres interrumpir eso. No es algo fácil de hacer”, dijo.

— Wayne Chang de CNN contribuyó a este informe.