Apple hizo de China la columna vertebral de su ensamblaje de iPhone. Alejarse podría llevar años


CNN

A principios de noviembre, semanas antes de que comenzara la temporada alta de compras navideñas, Apple emitió una advertencia inusual: los clientes tendrían que esperar más por los nuevos modelos de iPhone 14 Pro. Eso se debe a que una de sus instalaciones de ensamblaje clave en la ciudad china de Zhengzhou estaba “operando a una capacidad significativamente reducida” debido a las restricciones de Covid.

Durante años, Apple ha dependido de una amplia red de fabricación en China para producir en masa el iPhone, el iPad y otros productos populares que se encuentran en los hogares de todo el mundo. Pero su dependencia del país ha sido puesta a prueba este año por la estrategia “cero-Covid” de China y los estrictos bloqueos, incluso recientemente en el llamado centro de producción iPhone City en Zhengzhou.

Ahora, según se informa, la compañía más valiosa del mundo está tratando de acelerar los planes para trasladar la producción fuera del país más poblado del mundo, pero reducir su importante dependencia de China podría llevar años, si es que alguna vez sucede. En una nota para inversores a principios de esta semana, un analista de Wedbush Securities estimó que Apple tardaría al menos hasta 2025 o 2026 en trasladar la mayor parte de su producción de iPhone a mercados como India y Vietnam, pero solo si “se mueve agresivamente”.

Gad Allon, profesor de la Escuela Wharton de la Universidad de Pensilvania, cuya investigación se centra en las operaciones y la gestión de la cadena de suministro, parecía tener una evaluación aún más conservadora del calendario. “No creo que podamos hablar de ningún cambio significativo más allá de un pequeño porcentaje antes de 2025”, dijo Allon.

Para tener una idea de cuán crucial es China para Apple: antes del brote de covid en octubre que provocó cierres en Zhengzhou, esa planta de fabricación producía el 85% de los iPhone Pro, según una estimación de la firma de investigación de mercado Counterpoint, proporcionada a CNN. .

“Apple no sería la empresa que es hoy sin China como base de fabricación”, dijo Eli Friedman, profesor de la Universidad de Cornell cuya investigación se centra en la mano de obra y el desarrollo en China. Incluso cuando Apple señala que quiere alejar la producción de China, Friedman dijo: “No implicará una desvinculación de China: habrá productos de Apple fabricados en China durante mucho tiempo”.

En última instancia, Apple es “en cierto modo tanto una empresa china como estadounidense”, dijo Friedman, “aunque, por supuesto, tiene su sede en los Estados Unidos”.

Apple no respondió a la solicitud de comentarios de CNN.

Hay una variedad de factores cruciales que intervienen en el ensamblaje y la producción de iPhones, por ejemplo, “que simplemente no se pueden replicar en otros países”, dijo. Esto incluye la disponibilidad de materiales y componentes de proveedores cercanos; infraestructura de clase mundial que ya está implementada a escala; acceso a una gran fuerza laboral de ingenieros, así como bajos costos laborales; y la disponibilidad de las franjas de tierra necesarias para construir las ciudades-fábrica que pueden albergar a cientos de miles de trabajadores, así como las instalaciones de producción en expansión.

“Otros países pueden tener una parte u otra de esto, pero no las tienen todas”, dijo Friedman.

El CEO de Apple, Tim Cook, quien ayudó a construir la cadena de suministro global de la compañía, reconoció las fortalezas de fabricación únicas de China en una entrevista de 2015. “Puede tomar todos los fabricantes de herramientas y troqueles en los Estados Unidos y probablemente ponerlos en una habitación en la que estamos sentados actualmente”, dijo. “En China, tendrías que tener múltiples campos de fútbol”.

Steve Jobs, el difunto director general de Apple, planteó el tema laboral durante una reunión en octubre de 2010 con el presidente Obama. Llamó al deslucido sistema educativo de Estados Unidos un obstáculo para Apple, que en ese momento necesitaba 30.000 ingenieros industriales para apoyar a sus trabajadores en la fábrica.

“No puedes encontrar tantos en Estados Unidos para contratar”, le dijo Jobs al presidente, según su biógrafo, Walter Isaacson. “Si pudiera educar a estos ingenieros, podríamos trasladar más plantas de fabricación aquí”.

Apple, por ejemplo, ha estado sugiriendo que trasladará la producción a India desde hace algún tiempo. Si bien India tiene una gran fuerza laboral y muchos trabajadores con las habilidades técnicas necesarias (a diferencia de Estados Unidos, que durante mucho tiempo ha enfrentado una escasez de ingenieros), la creación de centros de ensamblaje en expansión para Apple en India enfrenta mucha más burocracia que en China. . “Al menos en India, acceder a la tierra no es tan fácil”, dijo Friedman, y señaló que el Partido Comunista Chino enfrenta menos barreras para expropiar tierras rápidamente por causas que considera importantes. Los costos laborales en China, aunque aumentaron durante la última década, también son “artificialmente baratos debido a la represión política contra los organizadores laborales”, según Friedman.

En Vietnam, otro candidato del que se rumorea desde hace mucho tiempo para que Apple traslade la producción, “el gobierno tiene un poco más de capacidad, pero hay mucha menos tierra”, según Friedman. Vietnam también tiene una población significativamente menor (98 millones) en comparación con China (1400 millones) e India (casi 1400 millones, según datos del Banco Mundial).

Otro elemento clave de por qué Apple “es realmente reacio a cambiar de opinión con China es que China también es un mercado masivo para Apple”, según Allon de Wharton. Apple reportó $ 74 mil millones en ventas en el mercado de la Gran China durante el período de 12 meses que finalizó en septiembre, o casi el 20% de sus ventas globales para el año.

“Si miras a otros estadounidenses [tech] empresas, Google no está en China, Meta no está en China, Amazon no está en China”, dijo Allon, señalando que Apple ha sido realmente el único en aprovechar con éxito el lucrativo mercado. “Así que Apple es muy renuente y tiene mucho cuidado de asegurarse de que, definitivamente ahora que las cosas son muy, muy delicadas, no sacuda el bote, o al menos no lo haga de manera pública”.

Es posible que la empresa no pueda permitirse el lujo de depender tanto de la cadena de suministro de China, pero tampoco puede permitirse el lujo de dejar el país atrás.