Investigadores de Alberta identifican nuevos minerales del meteorito encontrado en Somalia

Un análisis de la Universidad de Alberta ha identificado dos nuevos minerales en una roca espacial de 4.500 millones de años encontrada en Somalia.

Un tercer mineral nuevo fue identificado por un investigador estadounidense y aprobado oficialmente el lunes.

El meteorito de 15 toneladas fue encontrado por buscadores de ópalo hace dos años en un exuberante valle donde los camellos se alimentan.

Los pastores locales conocían la roca desde hacía más de cinco generaciones, según su perfil con la Sociedad Internacional de Meteoritos y Ciencias Planetarias. Se había utilizado como yunque para afilar cuchillos y se recordaba en el folclore, las canciones, las danzas y los poemas.

Se enviaron alrededor de 70 gramos al departamento de ciencias atmosféricas y terrestres de la Universidad de Alberta, donde quedó bajo la supervisión de Chris Herd.

“Lo que sucedió fue durante el proceso de clasificación, cuando estaba mirando las diapositivas que teníamos en un microscopio electrónico, vi algunos minerales que realmente no podía identificar”, dijo Herd, profesor y curador del meteorito de la universidad. colección, en una entrevista.

A principios de este año, el director del laboratorio de microsonda electrónica de la universidad, Andrew Locock, examinó e identificó dos nuevos minerales. La tarea se vio facilitada por el hecho de que las composiciones habían sido sintetizadas previamente en Francia en la década de 1980.

“El primer día que hizo algunos análisis, me dijo que teníamos al menos dos minerales nuevos dentro de este meteorito”, dijo Herd.

“Normalmente no te encuentras con los minerales en una especie de análisis de rutina como este. Y fue realmente emocionante”.

Aunque la estructura cristalina se había creado previamente en un laboratorio, solo una vez que se descubre en la naturaleza se les llama minerales y se les da nombre. Los dos nuevos minerales se han denominado elaliita y elkinstantonita.

El primero toma su nombre del propio meteorito, llamado “Eli Ali” por el pueblo cercano a donde fue encontrado. Herd nombró al segundo en honor a la científica planetaria Lindy Elkins-Tanton debido a su trabajo explorando cómo se forman los núcleos de los planetas.

Investigadores de Alberta identifican nuevos minerales del meteorito encontrado en Somalia
El meteorito El Ali fue encontrado enterrado en la arena en Somalia. Dos nuevos minerales identificados en la U de A se han denominado elaliita y elkinstantonita. (Presentado por Chris Herd)

La investigación se está realizando en colaboración con la UCLA y el Instituto de Tecnología de California. Herd dijo que Chi Ma, un mineralogista del instituto, acaba de pasar por el proceso de aprobación para declarar un tercer mineral nuevo.

La olsenita lleva el nombre de Edward J. Olsen, ex curador de mineralogía y meteoritos en el Museo Field de Historia Natural de Chicago, quien ayudó a describir varios minerales nuevos de meteoritos.

“Me siento muy afortunado de estar involucrado en esto”, dijo Herd.

“Porque la mayoría de las personas en las ciencias terrestres y planetarias nunca tienen la oportunidad de describir un nuevo mineral, y mucho menos más de uno”.

El meteorito ha sido clasificado como Hierro, IAB, uno de los 350 en esa categoría. Es el noveno meteorito más grande jamás encontrado.

Rebaño presentó los hallazgos en el Simposio de Exploración Espacial en noviembre.

Investigadores de Alberta identifican nuevos minerales del meteorito encontrado en Somalia
Chris Herd es el curador de la colección de meteoritos de la Universidad de Alberta, que alberga 350 especímenes de todo el mundo. (Presentado por Chris Herd)

Kim Tait, curadora principal de mineralogía en el Museo Real de Ontario, dijo que aunque no es común encontrar nuevos minerales en los meteoritos, son un gran lugar para buscar.

“Porque estas rocas han sufrido eventos de choque y altas presiones y temperaturas y diferentes condiciones que veríamos aquí en la Tierra”, dijo, y agregó que a pesar de las muchas combinaciones de la tabla periódica, solo hay 5.851 minerales conocidos por la humanidad.

El meteorito puede conducir a una mejor comprensión de cómo se forman tales objetos. Tait también señala que un meteorito de hierro vendría del núcleo de un planeta que ya no existe.

“No tenemos muchas oportunidades, obviamente, ninguna posibilidad, de tomar muestras de nuestro propio núcleo en nuestro planeta”, dijo.

“Así que tener la oportunidad de observar meteoritos de hierro es muy especial en muchos sentidos”.

Herd dijo que los nuevos descubrimientos de minerales pueden generar nuevos usos en el futuro.

“Estamos trabajando con alguien en química aquí para sintetizar estos minerales y explorarlos un poco más”, dijo. “Nunca sabes.”

Sin embargo, el futuro del propio meteorito es incierto. El gobierno de Somalia confiscó la roca antes de entregársela a los mineros.

Herd dijo que ha sido exportado a China, donde está a la espera de ser comprado.