En Phoenix, un gigante de chips taiwanés construye una cobertura contra China

El expresidente Donald J. Trump y ahora los funcionarios de la administración de Biden han presionado para que se tomen medidas para alentar a los fabricantes de chips nacionales y extranjeros a construir más fábricas en los Estados Unidos. Demócratas y republicanos, influenciados por una reciente escasez de chips, acordaron en julio un paquete de subsidios de $52 mil millones en la Ley CHIPS y Ciencia para el mayor gasto de construcción de tales plantas.

Los fabricantes de chips han respondido con anuncios de importantes proyectos de fábrica, incluidos los de Intel en Ohio, Micron Technology en Nueva York y Samsung Electronics en Texas. Pero el productor más codiciado en estos días es TSMC, cuyo fundador, Morris Chang, en 1987 fue pionero en el concepto de fabricar chips para otras empresas que los diseñan.

TSMC es, con mucho, la “fundición” más grande del mundo, como la industria llama a estos servicios, y últimamente se ha jactado de contar con la tecnología de fabricación más avanzada. Además de Apple, sus grandes clientes incluyen Amazon, Qualcomm, Nvidia y Advanced Micro Devices.

Esas empresas no han expresado públicamente su preocupación por la concentración de la fabricación de chips en Taiwán, que enfrenta riesgos asociados con terremotos y sequías además de los reclamos de China. Pero la presencia de altos ejecutivos de varias de las empresas en el evento del martes sugiere un fuerte apoyo para tener más componentes clave para sus productos fabricados cerca de casa.

El plan de expansión en Phoenix muestra que la presión de los clientes está teniendo una mayor influencia sobre TSMC, que durante mucho tiempo argumentó que concentrar la producción en “gigafabs” gigantes en Taiwán era más eficiente, dijeron analistas y ejecutivos de la industria.

TSMC relajó un poco esa postura en 2020 al aceptar abrir la fábrica en Phoenix. Pero la empresa fijó un límite en el nivel de tecnología de producción de la fábrica, que se clasifica midiendo qué tan pequeña puede una empresa fabricar partes clave de transistores individuales en un chip. Cuanto más pequeñas sean esas dimensiones, medidas en nanómetros o milmillonésimas de metro, más transistores se pueden empaquetar en una pieza de silicio.

La compañía fijó originalmente el nivel de tecnología en el sitio de Phoenix en cinco nanómetros. Ese fue un avance sobre la mayoría de los chips en 2020, pero por debajo del nivel que TSMC produciría en Taiwán en 2024, cuando la fábrica de EE. UU. estaba programada para abrir. El nuevo plan actualizaría la fábrica para usar también tecnología de cuatro nanómetros, que Apple fue la primera en adoptar. La segunda fábrica, que se espera que comience a operar en 2026, podrá producir chips de tres nanómetros, dijo TSMC.