¿Qué se necesita para ser astronauta? Después de soñar con las estrellas, decidí averiguar | kevin fong

yon febrero de 2021, la Agencia Espacial Europea (ESA) anunció que reclutaría una nueva clase de astronautas, la primera desde 2008. Alentó a los solicitantes de un espectro más amplio de género, capacidad física, edad y etnia, por lo que envié una solicitud y se unió a un grupo de WhatsApp de aspirantes con ideas afines. Hubo 23.000 solicitantes en total y algunos criterios obvios. Para entrar en la lista larga, tenía que tener un par de títulos en ciencias, preferiblemente en diferentes disciplinas, con al menos uno a nivel de maestría o superior. En cuanto a las otras cualidades que podrían hacer a un buen astronauta, no sabíamos exactamente lo que estaban buscando, pero podíamos adivinar: parece que les gusta la gente que disfruta de la vida al aire libre, un poco deportista, buena en equipo y capaz de aguantar con bastante malestar.

Sobre todo, parecían preferir a las personas que tenían lo que llamaban “experiencia operativa”, lo que significaba actividades en las que tomabas decisiones reales con algo de participación en el juego, preferiblemente la tuya. Hice la lista larga de 17 000 solicitantes y el grupo más pequeño de cerca de 1500 que pasaron a la siguiente etapa en Hamburgo, Alemania. Hicimos pruebas en el aula y juegos de video: pruebas de matemáticas y física, algunos exámenes psicométricos y un montón de pruebas de aptitud para pilotos diabólicamente difíciles. Mi infancia golpeando un Atari 2600 no se había desperdiciado. Y los competidores en la sala no se quedaron atrás: intrépidos oceanógrafos, físicos de partículas, pilotos de pruebas militares y exploradores antárticos, por mencionar solo algunos.

Dado el calibre de mis compañeros solicitantes, me sorprendió, algunas semanas después, recibir una llamada para la siguiente ronda de selección en el Centro de Astronautas Esa en Colonia. Quedamos solo 400. Mientras me mezclaba con los otros candidatos en el bar del hotel, todos nos preguntábamos quién de nosotros caminaría algún día sobre la luna. El día de la prueba fue brutal y se ajustó inteligentemente para ponerte a la defensiva desde el primer momento. Siguieron largos interrogatorios, evaluaciones psicológicas y juegos de salón profesionales, solos y en grupos. Todos salimos conmocionados y más que un poco agitados.

Esa astronauta Samantha Cristoforetti
La astronauta de Esa, Samantha Cristoforetti, recibe ayuda para salir de la nave espacial Dragon Freedom de SpaceX después de 170 días en el espacio a bordo de la Estación Espacial Internacional. Fotografía: Nasa/Bill Ingalls/EPA

La siguiente ronda de pruebas fue en Toulouse. Creo que grité en voz alta cuando abrí la invitación. Hasta los 91 finales ahora. En el centro de evaluación médica de Esa, nos registramos en un hospital durante la mayor parte de una semana. El examen fue exigente y exhaustivo. Pero mientras avanzaba en una cinta de correr, conectado a una máquina de ECG, noté una breve serie de latidos anormales. El equipo de pruebas también los notó. Intercambiamos miradas incómodas.

La gente malinterpreta esta parte del proceso de selección. No están buscando superhéroes. Las pruebas están diseñadas para garantizar que presente un riesgo muy bajo de enfermarse gravemente en la misión, y una probabilidad muy alta de no tener un evento médico importante en los próximos 15 años que impida que Esa pueda sacar provecho de su inversión. Ahora todo dependía de un estado de salud impecable. Y esto, para mí, fue donde las cosas comenzaron a ponerse peligrosas, la etapa en la que comencé a dejar surgir la esperanza. Incluso mis hijos comenzaron a emocionarse un poco. Pero ardiendo en el fondo de mi mente estaba esa racha de latidos cardíacos anormales, que sabía que podrían matarme.

Entonces, un día de septiembre, la gente empezó a sufrir. El grupo de WhatsApp hizo ping con una serie de candidatos que fueron elegidos por correo electrónico uno por uno, como esa escena en The Matrix donde el malo va desconectando secuencialmente a los compañeros de equipo de confianza de Neo. Esperaba más allá de la esperanza que de alguna manera pudiera escabullirme. Pero mi correo electrónico llegó alrededor del mediodía: una breve nota agradeciéndome por participar pero diciéndome que, por razones médicas fuera de mi control, no continuaría con el proceso. Juego terminado.

Solicité y me entrevistaron para el trabajo que quería desde que tenía cinco años. Había superado las pruebas de aptitud y las entrevistas. Había bajado de 23.000 aspirantes a los 91 finales. Pero el hacha se había caído y mi casco de astronauta estaba en la canasta. Después de 18 meses, fue un proceso difícil de abandonar. Pero perseguir las estrellas toda mi vida alimentó mis ambiciones en la ciencia y la medicina y me llevó a la carrera que sigo amando aquí en la Tierra. Estoy orgulloso de mi servicio como asesor clínico nacional del equipo de preparación para emergencias del NHS de Inglaterra durante la pandemia, y todavía puedo volar como médico con un servicio médico de emergencia en helicóptero en el sureste. Sí, es 17,000 mph más lento de lo que me hubiera gustado idealmente, pero hacemos un buen trabajo. Y así, el premio de consolación es bueno, casi tan bueno como el premio de ser astronauta.

Hay un epílogo agridulce en esta historia. Esa anunció su intención de poner la diversidad en el centro de esta selección. Pero ese compromiso resultó parcial. En esta nueva clase de astronautas hay, una vez más, una ausencia de diversidad étnica que es genuinamente difícil de entender. Históricamente, la exploración espacial humana nos ha demostrado que podría haber un futuro en el que haya un lugar para todos. Inspira a las nuevas generaciones a asumir lo imposible en busca de las estrellas y, donde se quedan cortas, a dejarlas en destinos tan maravillosos, si no más maravillosos aún. Lo hizo por mí.

Por lo tanto, es motivo de gran tristeza que una nueva generación de niños europeos contemple esta última clase de astronautas de la Esa sin verse reflejada. Muchos de ellos aprenderán de esto lo que hemos sabido desde la antigüedad: no hay camino suave a las estrellas de la tierra – no hay un camino fácil de la Tierra a las estrellas. Pero espero que no se desanimen y que esto solo los envalentone.