El 7 de diciembre la Luna bombardeará Marte

En la noche del 7 de diciembre de 2022, las personas en una gran parte de los EE. UU. podrán ver un evento astronómico raro y maravilloso: la luna pasará directamente frente a Marte, bloqueándolo de la vista.

Este evento, llamado ocultación—de una palabra latina que significa “oculto”— ocurre una o dos veces al año en algún lugar de la Tierra. Pero como un eclipse solar, tienes que estar en el lugar correcto en el momento correcto para verlo. Piense en el próximo como un eclipse marciano.

No necesita ningún equipo especial para mirar: solo sus globos oculares (y probablemente algo abrigado para usar). Como una película bien tramada, el drama se desarrollará a medida que la luna se acerca lentamente a Marte en el cielo, culminando en el momento en que el borde de nuestro satélite barre el disco del planeta, haciendo que se desvanezca y finalmente se apague. Por supuesto, un telescopio mejora la vista, pero sigue siendo divertido observar sin ayuda óptica.

He visto bastantes ocultaciones de estrellas por parte de la luna e incluso una en la que nuestro satélite natural pasó justo en frente de Venus, lo cual, sinceramente, fue genial de presenciar. Sin embargo, nunca he visto la luna oculta de Marte, así que espero con ansias esto.

La gente de la Asociación Internacional de Cronometraje de Ocultación (IOTA) tiene un mapa en su sitio que muestra dónde será visible el evento.

Un mapa muestra la visibilidad de la ocultación lunar de Marte el 7 de diciembre de 2022.
Un mapa muestra la visibilidad de la ocultación lunar de Marte el 7 de diciembre de 2022, hora local de EE. UU. (8 de diciembre, hora universal). Los óvalos verde azulado son donde ocurre el evento al salir la luna (donde se puede ver hacia el oeste) o la puesta de la luna (donde se puede ver hacia el este). Las líneas azul oscuro son donde sucede en el crepúsculo. Y la línea blanca es donde es completamente visible por la noche. Crédito: Rob Robinson, usando el software oculto escrito por David Herald/International Occultation Timing Association

Todos los que están dentro del camino blanco curvo pueden ver la ocultación. Si estás dentro de los óvalos verde azulado, sucede cuando sale o se pone la luna, por lo que la visibilidad será limitada. Esto muestra que casi todos los EE. UU., excepto la región sureste, así como todo Canadá y gran parte de Europa, verán el evento. (Tenga en cuenta que el mapa de IOTA usa el tiempo universal (UT). Entonces, en UT, la ocultación ocurre en la mañana del 8 de diciembre, pero en el horario local de los EE. UU., ocurre en la tarde de la noche anterior a esa fecha).

El momento exacto del evento para ti depende de dónde te encuentres. La luna está mucho más cerca de la Tierra que Marte, lo que afecta la forma en que la vemos. Cuando extiende el pulgar con el brazo extendido y lo mira solo con el ojo derecho, con el ojo izquierdo cerrado, y luego mira con el ojo izquierdo, con el derecho cerrado, el pulgar parece saltar de un lado a otro, en comparación con objetos más distantes, porque lo estás viendo desde ángulos ligeramente diferentes con cada ojo. Se llama paralajey también funciona en escalas astronómicas, cambiando la posición relativa de la luna en el cielo dependiendo de tu latitud y longitud.

La página de IOTA tiene una lista de horarios del evento para muchas ciudades. Busque uno cerca de usted para tener una idea de cuándo sucede. Pero nuevamente, tenga en cuenta que su ubicación exacta cambia el momento exacto. Su mejor apuesta es usar algún software de planetario para ser lo más preciso posible. Stellarium es un sitio gratuito, por ejemplo, y puede buscar en línea para obtener una lista de bastantes aplicaciones para dispositivos móviles. Una vez que tienen su ubicación, pueden darle números bastante decentes para cuando ocurra la ocultación para usted.

Entonces, ¿cómo funciona todo esto, físicamente?

Los planetas, incluida la Tierra, orbitan alrededor del sol más o menos en el mismo plano. Debido a que estamos en ese plano, lo vemos de borde como una línea a través del cielo llamada eclíptica. Todos los planetas se pegan bastante cerca de la eclíptica. La luna, sin embargo, tiene una órbita que está inclinada con respecto a ella en un ángulo de unos cinco grados. A medida que la luna orbita la Tierra cada 29 días, hace un gran círculo alrededor del cielo, cruzando la eclíptica dos veces. (Imagínese dos hula hoops, uno dentro del otro, y ambos inclinados un poco. Se cruzan en dos lugares llamados nodos.) La luna pasa por cualquier planeta en el cielo una vez al mes, pero debido a la órbita inclinada del primero, los dos generalmente se pierden por varios grados.

A veces, sin embargo, un planeta se encontrará en el punto exacto del cielo donde la órbita de la luna cruza la eclíptica. Y si la luna está allí al mismo tiempo, se producirá una ocultación.

El 28 de noviembre de 2022, en su viaje a una órbita lunar retrógrada lejana, la nave espacial Orion de la misión Artemis I de la NASA capturó esta imagen de nuestro planeta “puesto” detrás de la luna: ¡una ocultación lunar de la Tierra! Crédito: NASA

En este caso, lo que verás después de la puesta del sol es la luna y Marte muy juntos en el cielo. A medida que la luna orbita la Tierra, se mueve aproximadamente medio grado (su propio diámetro, o aproximadamente la mitad del ancho de su pulgar con el brazo extendido) en una hora. Entonces, justo antes de la ocultación real, los dos están bastante juntos. A medida que avanza el evento, la luna y Marte se acercan más, hasta que finalmente el borde de la luna comienza a deslizarse por el disco del planeta.

La luna tarda entre 30 y 45 segundos en cubrir Marte por completo, como si corriera lentamente una cortina a través de una ventana. A simple vista, los dos parecerán besarse, y luego Marte desaparecerá de la vista en menos de un minuto.

El movimiento de la luna continuará con Marte oculto detrás de su masa y, dependiendo de su ubicación, el planeta rojo podría tardar hasta una hora en reaparecer al otro lado de la luna.

Las circunstancias específicas de este evento son notables. Por un lado, la luna estará llena, un disco plateado en el cielo oscuro. Por otro lado, la ocultación ocurre cuando Marte está en oposición. Una vez cada dos años más o menos, la Tierra alcanza y da vueltas a Marte alrededor del sol, como un auto de carreras en una pista interior que adelanta a un auto más lento en el exterior. Cuando esto sucede, la Tierra está directamente entre Marte y el Sol, lo que significa que, para nosotros, están en lados opuestos del cielo (de ahí el nombre del evento). Este arreglo también significa que Marte está lo más cerca posible de la Tierra durante dos años. A su vez, esto significa que el Planeta Rojo se ve más grande y también más brillante.

Si eres un ávido observador del cielo, es posible que hayas notado a Marte en el cielo de la tarde, una “estrella” brillante que brilla en el este después de la puesta del sol, más brillante de lo habitual debido a su proximidad a nosotros. Tiene un tono anaranjado notable: la mayor parte de la superficie está cubierta de polvo rico en hierro oxidado, por lo que está literalmente oxidado. No es de extrañar que los antiguos griegos y romanos equipararan el planeta con su dios de la guerra. ¡Es un ojo siniestro inyectado en sangre que nos mira desde los cielos! Y ese ojo nos guiñará.

Las ocultaciones tienen uso científico. Las características de un asteroide lejano se puede deducir cuando pasa por delante de una estrella. Los observadores en diferentes latitudes ven la estrella pasar detrás de una cuerda diferente a través del asteroide, por lo que las observaciones se pueden combinar para medir el tamaño y la forma de este último.

Además, se han descubierto muchos exoplanetas, mundos alienígenas que orbitan alrededor de otras estrellas, utilizando un método similar. Si vemos el borde de la órbita de un exoplaneta, entonces, una vez por revolución, pasa frente a su estrella anfitriona, creando un minieclipse llamado tránsito. La estrella se atenúa una fracción, ya partir de ahí se puede encontrar el tamaño del planeta. En algunos casos, también es posible determinar la composición atmosférica del planeta. La mayoría de los más de 5.000 exoplanetas que se han descubierto se encontraron utilizando el método de tránsito.

Una cosa a tener en cuenta mientras observa la próxima ocultación: en este momento, la NASA y otras agencias espaciales tienen sus propios ojos en la luna. La misión Artemis I lanzada recientemente envió la cápsula espacial Orion a una órbita amplia y circular alrededor de nuestro satélite natural, y está previsto que regrese a la Tierra a mediados de diciembre. Esta misión no está tripulada, pero la próxima tendrá personas a bordo para orbitar la luna. Y el tercero está planeado para dejar humanos en su superficie, las primeras huellas de botas que quedan en el polvo lunar desde 1972.

La NASA ya tiene planes a largo plazo para enviar humanos a Marte también. Ambos mundos tienen bastantes sondas espaciales en órbita y sentadas sobre ellos, y es posible que la gente no se quede atrás. Cuando observes la luna cubrir Marte en la noche del 7 de diciembre, verás una metáfora de nuestro futuro en el espacio.

La luna se vislumbra grande, con el más distante Marte esperándonos pacientemente.

Este es un artículo de opinión y análisis, y las opiniones expresadas por el autor o autores no son necesariamente las de Científico americano.