Cómo los empresarios están convirtiendo los desechos mineros en metales utilizables

Lo que era un desperdicio en años pasados ​​puede que ya no lo sea y, de hecho, puede ser valioso

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En medio de la noche de agosto de 2014, la represa de la mina Mount Polley en la Columbia Británica falló y derramó aproximadamente 25 millones de metros cúbicos de relaves y aguas residuales de una mina de cobre y oro a cielo abierto en el valle. El daño al medio ambiente y a todos los que vivían cerca o visitaban el área fue, según algunas medidas, incalculable.

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Pero no era la primera vez que fallaba el dique de relaves de una mina, ni sería la última. Estos desastres resaltan un problema clave que se cierne sobre el sector minero: dónde almacenar los desechos de las minas, ya sea en presas de relaves o en pilas en el suelo.

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A medida que los esfuerzos para limitar el cambio climático conducen a más y más inversiones en electrificación, lo que agrega una nueva demanda exponencial de cobre, níquel y muchos otros metales conductores, el historial ambiental de las empresas mineras se enfrenta a un mayor escrutinio por parte de los inversores y el mundo.

En respuesta, una ola de empresarios, a veces apoyados por compañías mineras más grandes, están estudiando los desechos de antiguas operaciones mineras y están descubriendo que lo que fue un desperdicio en años pasados ​​puede que ya no lo sea y, de hecho, puede ser valioso.

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“Estamos viendo que los relaves se evalúan cada vez más para la extracción de metales”, dijo Kiril Mugerman, director ejecutivo de Geomega Resources Inc., con sede en Boucherville, Quebec, que se enfoca en el reciclaje. “Ya está triturado y molido, por lo que es fácil trabajar con él, por lo que se evaluarán cada vez más procesos para extraer material de los relaves mineros”.

La compañía anunció a principios de este año que el gigante minero Rio Tinto PLC, el gobierno de Quebec y la Tecnología de Desarrollo Sostenible de Canadá del gobierno federal invertiría $4 millones en la subsidiaria Innord Inc. de Geomaga para refinar un proceso de extracción de metales a partir de desechos de bauxita. La roca es la principal fuente mundial de aluminio, pero también suele estar cargada de mineral de hierro y otros metales. En su mayoría extraído solo para aluminio, cualquier otro metal contenido en la bauxita históricamente ha sido tratado como desecho, llamado residuo o lodo rojo, y apartado, a veces en pilas.

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El logotipo de Rio Tinto PLC en el casco de un visitante en una mina de boratos en Boron, California.
El logotipo de Rio Tinto PLC en el casco de un visitante en una mina de boratos en Boron, California. Foto de Patrick T. Fallon/archivos Reuters

Mugerman estima que 150 millones de toneladas de residuos de bauxita se producen anualmente en todo el mundo y que, en promedio, hay un valor de $ 80 a $ 120 de metal en cada tonelada.

En el pasado, Mugerman dijo que la investigación sobre los desechos de bauxita puede haberse centrado en cómo cultivar vegetación en ellos o cómo almacenarlos de manera segura.

“Se invirtió mucho dinero en cómo podemos asegurarnos de que no se vea mal, pero en términos de crear valor y dar valor a todos los metales, hay muy, muy poco trabajo”, dijo. “Es muy, muy complejo, pero creemos que hay una solución”.

El movimiento de Mugerman hacia el reciclaje también nació por necesidad. Aparte de la investigación de residuos de bauxita, Geomega está construyendo una planta de demostración en Quebec donde espera reciclar imanes de tierras raras. Creó ese proyecto como un medio para generar suficientes ingresos para construir una mina de tierras raras algún día, lo que generalmente implica costos de capital iniciales más altos que una instalación de reciclaje.

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“Sentimos que era una manera más fácil de demostrar que nuestra tecnología se puede escalar porque en el espacio minero se necesita flujo de efectivo”, dijo.

Geomega no es la única empresa que se concentra en el reciclaje de tierras raras. En Kingston Ontario, materiales cíclicos inc. nació cuando Ahmad Ghahreman, profesor del departamento de minería de la Universidad de Queens, se le ocurrió la idea del reciclaje y se ausentó para iniciar la empresa.

Ghahreman dijo que aunque la mayoría de los imanes de tierras raras terminan en vertederos, un pequeño porcentaje se recicla. Pero dijo que el proceso implica quemar productos para separar los metales, un método ineficiente que puede liberar sus propias emisiones, contrarrestando cualquiera de los beneficios ambientales esperados del reciclaje.

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Formado en hidrometalurgia, y anteriormente empleado por el gigante minero Barrick Gold Corp. con sede en Toronto, Ghahreman ha desarrollado un proceso que utiliza una solución a base de agua para reciclar imanes de tierras raras. Recientemente completó una prueba a escala de banco diseñada para demostrar que su método funciona y ahora está recaudando dinero para desarrollar aún más la tecnología a escala.

“Reciclar tiene muchos beneficios económicos y ambientales”, dijo en el podcast Down to Business del Financial Post.

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Las tierras raras se pueden extraer, dijo Ghahreman, pero en general los depósitos tienden a ser de menor escala, lo que significa que es posible que no proporcionen los rendimientos del capital que atraen a los inversores. Es una de las razones por las que la producción y el procesamiento de tierras raras se ha mudado en gran medida fuera de América del Norte durante las últimas dos décadas. Estimó que dentro de ese período de tiempo, el 93 por ciento de la producción de imanes de tierras raras se trasladó a China, donde las minas de mineral de hierro producen tierras raras como subproducto, y donde el gobierno ha invertido mucho en tecnología para refinar y producir imanes de tierras raras.

Encontrar fuentes de tierras raras de bajo costo, incluso de pilas de desechos, es un importante motor de crecimiento en la cadena de suministro de América del Norte en los últimos años. Por ejemplo, en julio de 2021, Neo Performance Materials Inc., con sede en Toronto, anunció que había llegado a un acuerdo con Energy Fuels Inc., una empresa minera de uranio con sede en Colorado, para una nueva fuente de tierras raras. Según el acuerdo, Energy Fuels proporcionará a Neo arenas de monacita, un subproducto de otras operaciones mineras, que contienen elementos de tierras raras.

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“Fue un proyecto enormemente eficiente en términos de capital”, dijo Constantine Karayannopoulos, director ejecutivo de Neo.

Los investigadores también están buscando formas ingeniosas de obtener metales en la cadena de suministro de baterías. en un Informe de 2021 titulado “Reducción de la nueva extracción de metales para baterías de vehículos eléctricos para Earthworks, una organización sin fines de lucro dedicada a la defensa del medio ambiente con sede en EE. batería.

Material de batería reciclado en una planta de Li-Cycle Holdings Corp.
Material de batería reciclado en una planta de Li-Cycle Holdings Corp. Foto de Li-Cycle

Aunque las tasas de recuperación actuales son mucho más bajas, el informe señaló que la transición energética está estimulando nuevas inversiones en reciclaje.

“A medida que se da mayor prioridad a un enfoque de economía circular, también se están desarrollando nuevas estrategias de reutilización”, dice el informe.

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Las empresas en Canadá también están trabajando en estrategias de reciclaje.. Li-Cycle Holdings Corp., con sede en Toronto, recaudó cientos de millones de dólares y abrió instalaciones en todo el mundo para recolectar desechos electrónicos y chatarra de baterías, que luego envía a una refinería donde se extrae litio, níquel, cobalto y otros metales.

Tim Johnston, cofundador y presidente ejecutivo de Li-Cycle, ha estimado que en varias décadas, el reciclaje podría representar del 75 al 80 por ciento del material en la cadena de suministro de baterías de vehículos eléctricos.

“Podemos producir los materiales más baratos de lo que pueden extraerlos”, dijo Johnston. “Podemos refinarlos más baratos de lo que ellos pueden refinarlos”.

• Correo electrónico: [email protected] | Gorjeo:

Corrección: una versión anterior de esta historia se refirió incorrectamente a Li-Cycle Holdings Corp. como Li-Cycle Resources Corp. Lamentamos el error.

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