Los aviones eléctricos podrían ser el futuro de la tecnología de baterías

Richard Wang está tratando de traer al mundo baterías más livianas y potentes. La mejor manera de hacerlo, dice, es electrificando los aviones.

Wang es el fundador y director ejecutivo de la startup de baterías Cuberg, que está tratando de usar combinaciones químicas nuevas y avanzadas para desarrollar mejores baterías que las celdas de iones de litio que sirven como caballos de batalla para computadoras portátiles, teléfonos celulares y vehículos eléctricos. Hay muchas empresas que intentan hacer algo similar (QuantumScape y Sila Nanotechnologies, por nombrar un par), cada una con un tono diferente en cuanto a qué composición química o avance científico de materiales va a entregar los productos. Y al igual que otros conceptos de batería de próxima generación, las celdas de Cuberg serán más caras que las celdas de iones de litio comunes, al menos al principio. Pero donde Wang difiere es en su idea de la mejor manera de superar esa barrera y llevar su tecnología a la corriente principal. Quiere centrarse en un área que el impulso de la electrificación apenas ha tocado hasta ahora: el vuelo.

Cuberg está apostando por lo que se conoce como baterías de metal de litio para hacer el trabajo. En lugar de usar grafito para el ánodo de la batería, como hacen la mayoría de las baterías de iones de litio convencionales, las baterías de Cuberg usan litio sólido, lo que, según Wang, da como resultado un rendimiento mucho mayor: 70 % más de energía por unidad de peso y volumen en comparación con las mejores baterías de iones de litio. baterías disponibles hoy en día, lo que significa que los aviones eléctricos podrían ir mucho más lejos y ser mucho más útiles. Sin embargo, las baterías de Cuberg necesitarán mucho litio, y para superar el aumento competencia por el metal Wang dice que el reciclaje tendrá que llenar el vacío a medida que aumenten las operaciones mineras.

Richard Wang, fundador y director ejecutivo de Cuberg (Christophe Testi)

Richard Wang, fundador y director ejecutivo de Cuberg

Christophe Testi

Wang comenzó a pensar en aviones eléctricos cuando estaba iniciando su compañía de baterías en 2015. Era un estudiante de doctorado de Stanford que estudiaba ciencia de los materiales en ese momento, y no faltaron las compañías de baterías que se lanzaron en base a la investigación académica. “Muchas nuevas empresas de baterías surgieron de la academia con grandes ideas y toneladas de fondos, y todas intentaban dedicarse a la industria automotriz”, dice. Eso tendría sentido, dice, porque con Tesla ganando fuerza y ​​otras compañías automotrices observando transiciones que se alejan de los motores de combustión interna, los fabricantes de automóviles parecían ser los mayores clientes potenciales para las baterías. Pero Wang sintió que este pensamiento era erróneo. “Lo que ves es que, invariablemente, la mayoría de estas nuevas empresas realmente han tenido problemas para prosperar”, dice. “Incluso cuando no están en bancarrota, han estado alrededor de 10, 15 años y todavía no tienen un producto comercial en la industria automotriz”.

El problema, dice Wang, es que la máxima prioridad para las empresas automotrices en realidad no es poner las baterías de próxima generación más avanzadas en sus vehículos, al menos no a corto plazo. Eso se debe a que las empresas automotrices trabajan con márgenes estrechos; tienen que asegurarse de que todo lo que implica ensamblar un automóvil se mantenga por debajo de un punto de precio en el que las personas realmente puedan comprarlo y en el que aún puedan obtener ganancias.

Sin embargo, la aviación siempre ha sido diferente. El combustible es uno de los mayores gastos de las aerolíneas. Cuando surgen avances de vanguardia, como componentes de fibra de carbono que ahorran peso, históricamente han estado dispuestos a pagar un costo inicial más alto por las aeronaves si les ayuda a ahorrar dinero en el futuro. Eso significa que tienden a adoptar la nueva tecnología más rápido que las compañías automotrices. Wang está apostando a que el mismo paradigma se aplicará a sus baterías.

La industria de las aerolíneas necesita desesperadamente soluciones de descarbonización: la aviación representa aproximadamente 2% de todas las emisiones de gases de efecto invernadero de la humanidad. Por el momento, hay pocas opciones fáciles, y la mayoría de las posibles soluciones de carbono, como los llamados “combustibles de aviación sostenibles” hechos de biomasa o CO2 capturado, serán difíciles de implementar a escala. Las propuestas para propulsar aviones con electricidad también están en pañales, y dichos aviones tendrían un alcance limitado en comparación con los aviones propulsados ​​por combustibles fósiles. Aún así, tienen el potencial de marcar la diferencia.

Cuberg aún tiene que confirmar la tesis de Wang. La empresa, que era comprado por el fabricante de baterías Northvolt en marzo pasado, ha probado sus baterías en pequeños drones, con pruebas de aeronaves a gran escala programadas para 2024. Wang dice que probablemente comenzarán a aparecer en el mercado comercial alrededor de 2026. Eso, dice, podría comenzar tener un gran impacto en la descarbonización. Con la tecnología de batería actual, los taxis aéreos flotantes que los tecnólogos esperan que pronto se conviertan en algo común probablemente solo tengan un alcance de unas 70 millas, mientras que los representantes de Cuberg dicen que sus baterías llevarían el mismo avión aproximadamente el doble de lejos. Un avión eléctrico de cero emisiones probablemente podría viajar más de 300 millas, mientras que el alcance de un avión eléctrico híbrido sería aún mayor. Todo eso ayudaría a reducir las emisiones de los vuelos de corta distancia de EE. UU., según Wang. Y dice que esos vuelos eléctricos, que tendrían una huella de emisiones similar a conducir un automóvil eléctrico, también podrían ayudar a llenar otros nichos. “En cierto modo, es más parecido a la forma en que pensarías sobre el tren de alta velocidad”, dice Wang. “Pero sin las necesidades de infraestructura”.

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