China vuelve a tener suerte cuando un propulsor de cohetes fuera de control cae en el Pacífico

Temprano en la mañana del viernes, piezas de la etapa de un cohete chino de 23 toneladas cayeron a la Tierra en el Océano Pacífico, informó el Comando Espacial de los Estados Unidos. en un par de tuitss.

Fue la última ronda de la ruleta celestial de China que involucró un reingreso atmosférico deliberado e incontrolado. La etapa del cohete, por diseño, no incluía un sistema para guiarlo a un lugar específico de la Tierra, lejos de las personas.

Eso llevó a observar el cielo con nerviosismo en todo el mundo. Como lo había hecho tres veces antes en 2020, 2021 y a principios de este año, China lanzó el lunes un cohete Gran Marcha 5B, uno de los cohetes más poderosos en funcionamiento hoy, para transportar un tercer y último módulo de su estación espacial Tiangong, la pieza central. de un programa espacial que solo es superado por la NASA en sofisticación tecnológica.

Cada vez, China ha apostado con éxito a que las partes del cohete no causarían lesiones a las personas en tierra. Pero aunque no hubo informes inmediatos de daños, el reingreso del viernes causó interrupciones, incluido el cierre del espacio aéreo español que retrasó cientos de vuelos por la mañana. Se espera que se vuelva a utilizar un cohete del mismo diseño al menos una vez más, en 2023.

Otras agencias espaciales y expertos han sido críticos con los cuatro lanzamientos de cohetes. Bill Nelson, el administrador de la NASA, emitió un comunicado criticando a los chinos por no tomar más precauciones, como lo hizo para lanzamientos similares en abril de 2021 y julio de este año.

“Es fundamental que todas las naciones que realizan actividades espaciales sean responsables y transparentes en sus actividades espaciales”, dijo Nelson, “y sigan las mejores prácticas establecidas, especialmente, para el reingreso descontrolado de desechos del cuerpo de un cohete grande, desechos que muy bien podrían resultar en daños mayores o pérdida de vidas.”

El propulsor Long March 5B no es el único objeto hecho por humanos, ni siquiera el más grande, que haya caído del espacio. Y piezas de naves espaciales de otros países, incluido Estados Unidos, también han vuelto a caer a la Tierra recientemente, incluida una pequeña pieza de un vehículo SpaceX que apareció en una granja de ovejas australiana en agosto.

Pero los expertos enfatizan que tales incidentes difieren del uso del cohete Gran Marcha 5B por parte de China.

“Lo que quiero señalar sobre esto es que nosotros, el mundo, no lanzamos deliberadamente cosas tan grandes con la intención de que caigan donde sea”, Ted Muelhaupt, consultor de Aerospace Corporation, un grupo sin fines de lucro financiado en gran parte por EE. UU. gobierno que realiza investigaciones y análisis, dijo en una conferencia de prensa el miércoles. “No hemos hecho eso en 50 años”.

Sin embargo, Zhao Lijian, portavoz del Ministerio de Relaciones Exteriores, rechazó el viernes la idea de que el manejo de los cohetes Gran Marcha 5B por parte de China represente algo inusual. “Me gustaría enfatizar que China siempre ha llevado a cabo actividades en el uso pacífico del espacio ultraterrestre de acuerdo con el derecho internacional y la práctica internacional: el reingreso de la última etapa de un cohete es una práctica internacional”, dijo.

El Sr. Zhao agregó que el Gran Marcha 5B había sido diseñado para representar menos peligro al volver a entrar. El cohete “está diseñado con tecnología especial; la mayoría de los componentes se quemarán y se destruirán durante el proceso de reingreso, y la probabilidad de causar daños a las actividades de aviación y en tierra es extremadamente baja”, dijo.

El mismo día que habló el Sr. Zhao, las autoridades de aviación civil españolas cerraron y luego reabrieron una franja de 120 millas de ancho de su espacio aéreo a lo largo de la trayectoria prevista del propulsor. El cierre del espacio aéreo de 40 minutos retrasó 300 vuelos en un promedio de 30 minutos, dijeron las autoridades.

La Agencia Espacial Tripulada de China emitió un comunicado en las últimas horas antes de que el propulsor del núcleo se estrellara, proporcionando la altitud del perigeo y el apogeo de la órbita en descomposición del núcleo, junto con la inclinación de la órbita.

El Comando Espacial de EE. UU. anunció por primera vez que la etapa del cohete volvió a entrar en el Océano Pacífico centro-sur. en un seguimiento destinoel comando dijo que había un segundo reingreso al noreste.

Jonathan McDowell, astrofísico del Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian que rastrea objetos creados por humanos en la órbita terrestre baja, dijo que eso sugería que la etapa del cohete se había partido en dos al entrar en la atmósfera superior.

La Oficina de Ingeniería Espacial Tripulada de China informó que el propulsor volvió a entrar a las 6:08 a. m., hora del este, en un lugar del Pacífico al sur de México y al oeste de Nicaragua.

“La mayoría de los componentes fueron destruidos durante el reingreso”, dijo el comunicado chino.

Los riesgos de caída de escombros dependían del lugar donde vives.

Debido a la orientación de la órbita, si vives en algún lugar como Chicago o más al norte, que incluye casi toda Europa y toda Rusia, las probabilidades de ser golpeado siempre fueron cero. Las últimas órbitas también pasaron completamente por alto Asia y América del Sur, por lo que nadie en esos dos continentes tuvo que preocuparse.

Para las personas en otros lugares, las posibilidades de ser golpeados eran minúsculas, aunque no del todo nulas.

“Tiene muchas más probabilidades de ganar la lotería” que de ser alcanzado por parte del cohete chino, dijo el Dr. Muelhaupt. “El riesgo para un individuo es de seis por 10 billones. Ese es un número realmente pequeño”. (Es decir, si 10 billones de cohetes propulsores chinos Gran Marcha 5B cayeran del cielo, seis de ellos lo golpearían personalmente).

El miércoles, calculó que las probabilidades de que los casi ocho mil millones de personas en la Tierra sobrevivieran ilesas eran del 99,5 por ciento.

Pero la posibilidad del 0,5 por ciento de que alguien haya resultado herido o muerto es “lo suficientemente alta como para que el mundo tenga que observar, prepararse y tomar medidas de precaución, y eso tiene un costo, que es innecesario”, dijo el Dr. Muelhaupt.

China, por el momento, confía en el Gran Marcha 5B para llevar sus cargas útiles más pesadas al espacio. El cohete consiste en un propulsor central grande y cuatro propulsores laterales más pequeños. Los propulsores laterales caen poco después del lanzamiento, estrellándose inofensivamente en el Océano Pacífico. Pero, por diseño, la etapa de refuerzo central llega hasta la órbita antes de desplegar su carga.

Para esta misión, el cohete transportó Mengtian, un módulo de laboratorio científico, para la estación espacial china, Tiangong.

Mengtian se acopló al puesto orbital de China el martes. Tiangong, diseñado para durar al menos 10 años, no es tan grande como la Estación Espacial Internacional; es más comparable en tamaño a la estación espacial rusa Mir que estuvo en órbita entre 1986 y 2001. Pero establecerá una base más permanente en el espacio que Las estaciones espaciales anteriores de China y más de 1.000 experimentos científicos están planeados para los próximos años.

Los ingenieros de cohetes chinos que diseñaron el Gran Marcha 5B no incluyeron ninguna forma de guiar el refuerzo central gastado a una parte vacía de un océano.

En cambio, el propulsor cae gradualmente a medida que se frota contra las volutas de la atmósfera superior. La rapidez con la que cae depende de la densidad del aire. Eso varía, porque la atmósfera de la Tierra se hincha hacia afuera cuando el sol está activo, arrojando más partículas cargadas y se contrae cuando el sol está más quieto.

Las reentradas de cohetes chinos han causado peligro en el pasado. Dos de los tres lanzamientos anteriores del Gran Marcha 5B terminaron con grandes trozos de metal aterrizando cerca de áreas pobladas. Aunque nadie ha resultado herido, la proximidad ilustra los peligros.

Para el primer lanzamiento del cohete, en 2020, el propulsor hizo un reingreso descontrolado sobre África occidental, y algunos escombros aterrizaron en un pueblo de Costa de Marfil. Después del tercer lanzamiento, en julio, se produjo el reingreso descontrolado sobre el sudeste asiático, con piezas aterrizando en Malasia.

“Nuevamente, grandes trozos de metal han caído cerca de donde está la gente”, dijo el Dr. Muelhaupt.

Dijo que no había indicios de que China hubiera realizado ninguna de las modificaciones significativas al diseño del cohete que serían necesarias para un reingreso controlado.

China tiene planeado al menos un lanzamiento más de Gran Marcha 5B, para el próximo año, para poner en órbita un telescopio espacial, Xuntian, que rivalizaría con el telescopio espacial Hubble de la NASA.

Y es probable que los escombros de los cohetes y naves espaciales estadounidenses vuelvan a aparecer en tierra, como la parte del vehículo SpaceX encontrada en Australia.

Pero hay poca necesidad de preocuparse por el próximo vuelo del enorme cohete lunar de la NASA, el Sistema de Lanzamiento Espacial, dice la agencia. El SLS, el cohete más grande que ha volado desde el Saturno V utilizado para las misiones Apolo, está programado para realizar su primer vuelo a finales de este mes. Su etapa central central viaja casi todo el camino hasta la órbita, pero los funcionarios de la NASA dijeron el jueves que su trayectoria fue diseñada para volver a ingresar poco después del lanzamiento en un área despoblada específica.

“Está en un área del océano donde no afectará a nadie”, dijo James Free, administrador asociado de sistemas de exploración de la NASA.

keith bradsher Monika Pronczuk José Antonio Bautista García and Marcos A. Walsh contribuyó con reportajes, y li tu investigación aportada.