La necesidad de velocidad de Elon Musk pone a Twitter en peligro

Hola a todos. Vida ¡Es bueno porque los Filis están en la Serie Mundial! (Divulgación: soy de Filadelfia.) Uh-oh, acaban de obtener un no-hit. Booooo!

La vista llana

En mayo de 1998, visité a Steve Jobs en la sede de Apple para escuchar sus planes para revivir Apple. Había sido su CEO interino durante casi un año, luego de regresar a la compañía que lo despidió más de una década antes. Saludándome en la sala de juntas de su suite en One Infinite Loop, fue a la pizarra y comenzó a garabatear su solución a los problemas comerciales de la empresa. Tenía un nuevo plan de productos, un nuevo producto y una fuerza de trabajo revitalizada por una campaña publicitaria inspiradora.

En ese momento, Jobs había estado desarrollando computadoras personales durante 20 años, toda su vida adulta. Estaba íntimamente familiarizado con la empresa que de repente dirigía porque la había fundado y dirigido el equipo que creó su producto estrella. En sus años lejos de Apple, había fundado otra compañía de computadoras con un enfoque progresista de Internet y los sistemas operativos de próxima generación. Además, era Steve Jobs. Si alguien pudiera cambiar rápidamente al gigante informático casi en bancarrota, sería él. Sin embargo, le tomó meses idear su plan y años llevarlo a cabo. Si bien el colorido iMac que me presentó ese día de mayo ayudaría a que el resultado final de Apple volviera a ser negro, no fue sino hasta la entrada de la compañía en dispositivos que no son PC, como el iPod en 2001 y el iPhone en 2007, que se convirtió en una máquina de ganancias. Y el futuro posterior a la PC de Apple ni siquiera estaba en la hoja de ruta de Jobs en 1998.

Cuando Elon Musk se hizo cargo de Twitter la semana pasada, se encontraba en una situación similar a la de Jobs en 1998. Twitter ha estado perdiendo dinero y se ha estancado como una red social de segundo nivel en términos de audiencia. Pero lo que originalmente había motivado a Musk, según sus propios tuits y declaraciones, era que consideraba a Twitter como el ayuntamiento del mundo. Iba a permitir más y más libertad de expresión en la plataforma, y rápido. A la urgencia se sumó que Musk financió parte de su adquisición con préstamos bancarios y ahora tenía que pagar la deuda. Musk inmediatamente comenzó a tomar medidas para cambiar la suerte de Twitter, literal y culturalmente.

Si la arrogancia tuviera un salón de la fama, Musk sería un favorito en la primera votación. Él cree que su Musk-itude le permitirá hacer lo que las generaciones anteriores de líderes de Twitter ni siquiera pudieron comenzar a lograr, aplastando precedentes históricos como un molesto mosquito. Twitter comenzó en 2006 pero no despegó hasta casi un año después, cuando se convirtió en un éxito en la conferencia South by Southwest. A partir de entonces experimentó un gran crecimiento. Un memorando de 2009 citó al entonces director ejecutivo Evan Williams diciendo en una reunión de estrategia: “Si tuviéramos mil millones de usuarios, ese sería el pulso del planeta”. En ese momento, mil millones de usuarios de Twitter parecían plausibles, si no inevitables. Y Williams creía que con esta base, sería fácil inventar un plan de negocios que hiciera que la empresa fuera tremendamente rentable. Pero Twitter nunca llegó ni a la mitad de esos mil millones de usuarios, y aunque parecía tener un buen modelo de negocio basado en anuncios, solo ha tenido dos años de ganancias en sus casi 20 años en la tierra. Cada persona que ha liderado Twitter ha tratado de impulsar el crecimiento de usuarios y solidificar las ganancias. Evan Williams lo intentó. Dick Costolo lo intentó. Jack Dorsey lo intentó dos veces. Una y otra vez, personas inteligentes que conocían el funcionamiento de la plataforma desde adentro intentaron y fallaron en impulsar a Twitter de una importante plataforma de discursos a un poder tecnológico gigante. Musk, un superusuario de Twitter que recién ahora está aprendiendo cómo funciona Twitter como empresa, está dispuesto a hacerlo, o al menos a descubrir cómo hacerlo, antes de colocar su árbol de Navidad.

Musk no necesita mirar más allá de sus propias empresas exitosas para darse cuenta de lo absurdo de su prisa. Cuando se hizo cargo de Tesla en 2008, la empresa ya tenía cinco años. Musk ideó un plan brillante para cambiar la empresa, pero no registró una ganancia anual hasta 2020, 17 años después de su constitución. Musk merecidamente recibe mucho crédito por lo que Tesla ha logrado y, entre otras cosas, por su persistencia. SpaceX, la otra compañía de Musk, es privada y no reporta ganancias. Pero fabricar cohetes espaciales es la última prueba de paciencia: se necesitan años incluso para lanzarlos con éxito, y tomar atajos para ir más rápido puede terminar matando gente.