La estación espacial Tiangong convierte a China en una gran potencia espacial

El programa espacial también puede adjuntarle un telescopio robótico en el futuro, aunque no es probable que la estación en sí crezca mucho más, dice Osburg. La forma de T de Tiangong puede limitar las opciones de expansión, al igual que otros factores, como la necesidad de administrar el uso de energía y eliminar el calor residual. (La ISS, que tiene una estructura de armazón y enormes paneles solares, se sometió a múltiples expansiones, aunque también tomó muchos años y lanzamientos para armarlo todo).

Al igual que con la ISS, la estación de China ofrecerá algunas oportunidades para asociaciones, a través de las cuales otros países pueden enviar experimentos, y quizás más tarde también astronautas, a Tiangong. Ya tiene un experimento de Arabia Saudita a bordo, e investigadores de instituciones europeas y de otros países han propuesto experimentos sobre una amplia gama de temas, desde explosiones de rayos gamma hasta medicina espacial y relojes atómicos. Los socios comerciales chinos también pueden involucrarse lanzando misiones de carga. Pero a diferencia de la ISS, que depende continuamente de la cooperación y el apoyo de sus socios, China tiene diferentes prioridades para Tiangong, dice Marissa Herron, investigadora de política espacial en Rand y colega de Osburg. Su enfoque probablemente será mostrar el liderazgo chino y que no necesitan depender de las agencias y compañías espaciales de otras naciones.

La NASA no será uno de esos socios. La agencia tiene prohibido colaborar por lo que comúnmente se llama la Enmienda Wolf, que el Congreso aprobó en 2011. Impide que las agencias estadounidenses trabajen con empresas y agencias chinas debido a preocupaciones de seguridad nacional percibidas. Esa es una desviación significativa del precedente de la Guerra Fría, cuando la NASA y sus contrapartes soviéticas ocasionalmente trabajaron juntos a pesar de las diferencias políticas. Para reemplazar la ISS, la NASA está invirtiendo en tres posibles planes para estaciones espaciales comerciales que se lanzarían a fines de la década de 2020. (Mientras tanto, la empresa privada Axiom Space está desarrollando un módulo para la ISS). La NASA y sus socios también planean ensamblar una estación espacial lunar llamada Gateway a finales de esta década como parte del programa lunar Artemis.

Se espera que Rusia no desempeñe un papel importante con Tiangong. El director de Roscosmos, la agencia espacial rusa, anunció a principios de este año que lanzaría módulos para su nueva estación a partir de 2028, aunque es poco probable que eso suceda.

La finalización de Tiangong muestra que China ya no es un jugador emergente en el espacio, ahora es una de las pocas potencias. Y al igual que otras potencias, China ahora debe enfrentar un problema: cómo sacar la basura que acompaña al mantenimiento de una estación espacial. La mayoría de los países tienen cohetes reutilizables o intentan deshacerse de sus cuerpos de cohetes reservando algo de combustible para permitir un descenso controlado a través de la atmósfera. Eso asegura que no permanezcan en la órbita terrestre baja, donde podrían ser un peligro para los satélites y las estaciones espaciales, ni caer de nuevo a la Tierra fuera de control.

Sin embargo, las dos últimas etapas del cohete Gran Marcha que la agencia espacial de China usó para elevar módulos para la estación se derrumbaron. Mientras uno caía en el Océano Índico cerca de las Maldivas, el cohete que lanzó el módulo de laboratorio de Wentian en julio se rompió en escombros dos semanas después, y algunos pedazos cayeron sobre Malasia e Indonesia.

“Con este refuerzo [this week], China optó por no tener la capacidad de bajar el nivel superior de forma controlada, lo que casi todas las demás naciones avanzadas con capacidad espacial tienen en este momento”, dice Brian Weeden, director de planificación de programas de la Fundación Mundo Seguro, un grupo de expertos no partidista. tanque basado en Broomfield, Colorado. No existe una ley internacional que exija un comportamiento responsable, dice Weeden, aunque China es parte de la Convención de Responsabilidad de las Naciones Unidas, lo que significa que el país es responsable si su cohete causa daños o lesiones.

Si bien China tiene capacidades militares espaciales significativas, al igual que Estados Unidos y Rusia, la estación espacial no se suma a ellas, dice David Burbach, experto en asuntos de seguridad nacional del Naval War College en Newport, Rhode Island. Al igual que la ISS y la Mir, Tiangong no tiene fines militares y está diseñado principalmente para facilitar la investigación científica. “La estación tiene un brazo de agarre y, en teoría, podría agarrar un satélite estadounidense. Pero si quisieras hacer eso, sería mucho más inteligente desarrollar un satélite pequeño y sigiloso que tratar de maniobrar tu estación espacial gigante”, dice Burbach.

Para Osburg, la finalización de Tiangong tiene otras implicaciones geopolíticas para Estados Unidos. “Ya no podemos dar por sentado que somos los perros grandes en el espacio”, dice. “Este es un aviso para nosotros, para los EE. UU. y sus aliados, para que no dejemos caer la pelota. Hay diferentes formas de ejecutar una estación espacial y la exploración espacial. Me gustaría que fuéramos nosotros los que marcamos la pauta para la expansión de la humanidad en el espacio, en lugar de un régimen autoritario como China”.