Réquiem por el Telescopio de Arecibo de Puerto Rico

Cuando el gigantesco Observatorio de Arecibo en Puerto Rico colapsó en diciembre de 2020, abrió un agujero en la astronomía.

Durante medio siglo Arecibo fue el telescopio más poderoso del planeta. Con mil pies de ancho, escuchó señales de radio de las estrellas, así como de púlsares, planetas, asteroides y más, en busca de indicios de vida inteligente, objetos potencialmente mortales y conocimientos sobre los misterios de la gravedad y el espacio-tiempo.

La desaparición de Arecibo también abrió un agujero en el orgullo y la economía de Puerto Rico, que repetidamente ha sido golpeado por huracanes, terremotos y apagones generalizados. Desde 1963, cuando se fundó el telescopio, generaciones de escolares del territorio han desfilado por las colinas hasta un escenario de ciencia ficción: una gigantesca antena cóncava, colocada como un tazón en un valle montañoso, con 900 toneladas de receptores de radio suspendidos. sobre eso. Allí, los jóvenes estudiantes podrían codearse con científicos de renombre en el trabajo y ser inspirados por la ciencia, particularmente la astronomía. Muchos crecieron para convertirse en astrónomos.

Esos viajes continuarán, más o menos. La semana pasada, la Fundación Nacional de Ciencias, propietaria del Observatorio de Arecibo, dijo que gastaría $5 millones para establecer un centro educativo de clase mundial en el sitio. El Centro de Arecibo para la Educación e Investigación STEM incluiría el Centro de Ciencias y Visitantes Ángel Ramos, así como un espacio de exhibición, un laboratorio, un espacio de oficinas, dormitorios, un auditorio y una cafetería.

Lo único que faltará será el telescopio. El plan “no incluye la reconstrucción del telescopio de 305 metros o el apoyo operativo para la infraestructura científica actual, como el radiotelescopio de 12 metros o la instalación Lidar”, dijo la Fundación Nacional de Ciencias la semana pasada en un comunicado solicitando propuestas de investigadores que esperan realizar proyectos en el sitio.

Dan Werthimer, astrónomo de la Universidad de California, Berkeley, que había utilizado el telescopio a lo largo de su carrera para buscar señales de radio de civilizaciones extraterrestres, lamentó la decisión de no reconstruir. “Arecibo era mi telescopio favorito en el universo”, dijo.

“Este es un momento triste para el pueblo de Puerto Rico”, agregó el Sr. Werthimer. “El telescopio de Arecibo era su orgullo y alegría”.

La sensación de pérdida se extendió por la comunidad astronómica.

“Entonces fue una gran sorpresa el jueves pasado cuando la NSF anunció que planeaba convertir la instalación en un lado de educación principalmente STEM y reducir casi toda la ciencia”, Joanna Rankin, radioastrónoma de la Universidad de Vermont y parte de un grupo de unos 400 astrónomos conocido como Arecibo Science Advocacy Partnership, escribió en un correo electrónico. “Muchos de los que hemos utilizado el instrumento y conocemos sus múltiples virtudes nos hemos sentido bastante desconcertados por este giro inesperado de los acontecimientos”.

Un titular en The Register, una revista diaria en línea que cubre la tecnología, se quejó de que la Fundación Nacional de Ciencias planeaba reemplazar el telescopio con una escuela.

Puntuaciones de caída: Los estudiantes estadounidenses en la mayoría de los estados han experimentado reveses preocupantes en matemáticas y lectura desde que comenzó la pandemia, según la Evaluación Nacional del Progreso Educativo.Título IX: En Hawái, un caso inminente que alega discriminación sexual contra atletas femeninas en la escuela secundaria pública más grande del estado podría ser una prueba de estrés histórica para la ley de 50 años.Escasez de maestros: Si bien la pandemia ha creado una búsqueda urgente de maestros en algunas áreas, no todos los distritos sufren escasez. Estos son los factores en juego.Girando hacia el sol: Las escuelas públicas utilizan cada vez más los ahorros de la energía solar para mejorar las instalaciones, ayudar a sus comunidades y dar aumentos a los maestros, a menudo sin costo alguno para los contribuyentes.

El Observatorio de Arecibo, oficialmente llamado Centro Nacional de Astronomía e Ionosfera, se construyó originalmente como un radar interplanetario y un radiotelescopio para estudiar, entre otras cosas, las propiedades de objetos como ojivas que atraviesan la atmósfera. A lo largo de los años se mantuvo como un símbolo de la curiosidad humana y el optimismo cósmico. Apareció en la película “Contacto”, que presenta a Jodie Foster como una astrónoma que descubre una señal de comunicación del espacio exterior, y en “Goldeneye”, como la guarida de un supervillano de James Bond.

El telescopio ayudó a los radioastrónomos a ganar un Premio Nobel de Física por sus observaciones de un par de púlsares que emitían ondas gravitacionales, las ondas en el espacio-tiempo que había predicho Einstein. También se unió a una nueva iniciativa de defensa planetaria de la NASA, rastreando y rebotando el radar de asteroides asesinos potenciales.

Este septiembre, los datos de Arecibo ayudaron a la misión DART de la agencia a demostrar que un asteroide podría desviarse cuando la nave espacial DART golpeó un pequeño asteroide justo en el objetivo a 7 millones de millas en el espacio. Y en octubre, un grupo de astrónomos de Arecibo, dirigido por Anne Virkki de la Universidad de Helsinki, publicó lo que describieron como un “tesoro oculto” de datos sobre 191 asteroides examinados por el radar de Arecibo entre 2017 y 2019.

Las observaciones revelaron información vital sobre los tamaños y otras propiedades de varios asteroides potencialmente peligrosos, así como detalles útiles sobre la composición de los objetos.

Pero el tiempo, la disminución de los presupuestos y el mantenimiento insuficiente pasaron factura.

En noviembre de 2020, un cable que sostenía la plataforma de 900 toneladas de receptores de radio en el aire sobre el plato se rompió, dejando los instrumentos colgando peligrosamente. La Fundación Nacional de Ciencias comenzó a hacer planes para derribar el telescopio, pero la naturaleza se les adelantó. En la mañana del 1 de diciembre de 2020, los cables restantes se rompieron y la plataforma se derrumbó, demoliendo el plato y todo lo que lo rodeaba.

Los astrónomos estaban desconsolados. Pero la ciencia no es más que resistente. Antes de que ocurriera el colapso final, los científicos se unieron para descubrir cómo reconstruir o reemplazar el amado telescopio.

Sus esfuerzos culminaron en un artículo que describe lo que sus 70 y tantos autores llamaron el Telescopio de Arecibo de Próxima Generación, o NGAT. El artículo fue presentado a la Academia Nacional de Ciencias como parte de una encuesta de prioridades astronómicas para la próxima década.

China ha construido recientemente un radiotelescopio aún más grande, el Telescopio esférico de apertura de quinientos metros, o FAST, pero los platos gigantes han pasado de moda en la radioastronomía, en favor de conjuntos de platos mucho más pequeños que pueden recolectar la misma cantidad. de energía de radio pero de una manera más versátil. El equipo de NGAT imaginó 1,112 antenas, cada una de 30 pies de ancho, en una plataforma móvil gigante, o colección de plataformas, que podrían inclinarse o girar para apuntar en muchas más direcciones en el cielo que la antena original de Arecibo, que estaba fijada al suelo y limitado en cuanto a qué tan lejos del cenit celeste podría apuntar.

La propuesta de NGAT vino con una lista de temas que potencialmente podrían estudiarse si se reconstruyera el telescopio: púlsares que giran alrededor del agujero negro supermasivo en el corazón de la Vía Láctea; moléculas en el universo primitivo; desechos espaciales y clima espacial; energía oscura y materia oscura; y mucho más.

“Estas capacidades aumentarán enormemente la base de usuarios de la instalación y permitirán la ciencia de vanguardia en las próximas décadas”, escribieron en su propuesta los autores, dirigidos por Anish Roshi, científico principal del Observatorio de Arecibo.

Los radioastrónomos admiten que, en el mejor de los mundos posibles, el mejor sitio para un telescopio como el propuesto por el equipo de NGAT sería alto y seco, en un desierto, en lugar de las tormentosas y húmedas montañas de Puerto Rico. Pero la deuda moral con Puerto Rico reina suprema.

La propuesta llegó con un precio de 454 millones de dólares, una carga considerable para la NSF, que también está recibiendo solicitudes para invertir miles de millones en detectores de ondas gravitacionales, un par de telescopios terrestres ópticos gigantes y otros proyectos ambiciosos que ayudarían a los investigadores estadounidenses a mantener ritmo con el resto del mundo.

En declaraciones a The Associated Press, un funcionario de la Fundación Nacional de Ciencias dijo que el gobierno ya tenía otros instrumentos que podrían cumplir con algunas de las funciones del antiguo telescopio.

En un correo electrónico, el Dr. Roshi, autor principal de la propuesta NGAT, dijo que a los astrónomos les encantaba la idea de un centro de ciencia, tecnología, ingeniería y matemáticas en Arecibo, pero cuestionó si tenía sentido establecer uno allí sin un centro que lo acompañara. instalación de investigación.

El Dr. Roshi dijo que los estudiantes aprenden más cuando tienen la oportunidad de participar en una investigación activa y que en la solicitud de propuestas emitida por la fundación “esa parte falta casi por completo”.

Agregó que si había alguna esperanza de reconstruir el telescopio y revivir el programa de investigación, en Arecibo o en algún clima más adecuado, dependería de quién ganara el contrato para operar el nuevo centro educativo.

“En mi opinión, el observatorio y la comunidad científica en general deberían aprovechar esta oportunidad para fortalecer el esfuerzo de reconstruir el telescopio y evitar destruir el observatorio y otras actividades de investigación que se están realizando actualmente en Arecibo”, dijo el Dr. Roshi.

Pero este momento también podría ser el final de una era. El anuncio de la desaparición del telescopio se produjo solo un mes después de la muerte del astrónomo Frank Drake, quien usó Arecibo para buscar señales extraterrestres y se apoderó de él en 1974 para transmitir un mensaje de radio histórico a las estrellas.

El optimismo y la audacia cósmicos dependen del efectivo y los cables. Y ninguna buena idea, ya sea un robot en Marte o un telescopio en el espacio, puede sobrevivir sin mantenimiento.