Los ancestros de los pterosaurios voladores eran elegantes reptiles que corrían por el suelo | Ciencias

Scleromochlus taylori

La reconstrucción de un artista de Scleromochlus tayloriun antepasado de los pterosaurios
Gabriel Ugueto

Los pterosaurios fueron los primeros vertebrados en volar. Batiendo con alas hechas de una membrana estirada sobre un anular ridículamente alargado, estos reptiles voladores llenaron los cielos hace entre 66 y 220 millones de años en una variedad de tamaños corporales, desde gorriones hasta Cessna. Pero, ¿cómo era el antepasado de los pterosaurios? Un nuevo análisis de un controvertido fósil de más de 100 años ha ayudado a resolver el enigma paleontológico de larga data. Utilizando tomografías computarizadas de alta definición, un equipo internacional de investigadores ha revelado que un ágil reptil triásico compartía muchos rasgos en común con los saurios voladores. Los paleontólogos informan hoy de sus hallazgos en Naturaleza.

El descubrimiento inicial que ayudaría a enfocar los orígenes de los pterosaurios se realizó hace más de un siglo. En 1907, el paleontólogo Arthur Smith Woodward describió un pequeño reptil de las rocas triásicas de Escocia al que llamó Scleromochlus taylori. El reptil era de complexión ligera, con patas traseras más largas que las delanteras, y con el tiempo los paleontólogos comenzaron a sospechar que este pequeño corredor era un precursor temprano de los pterosaurios. Las piernas largas y los pies estrechos de escleromoco, especialmente, se parecía a las piernas y los pies de los pterosaurios. Y pistas anatómicas sutiles en la mandíbula también indicaron que escleromoco estaba más cerca de los primeros pterosaurios que de los dinosaurios u otros reptiles triásicos. Pero los expertos no pudieron ponerse de acuerdo, en parte porque la mala conservación del fósil impidió observar de cerca las características reveladoras que resolverían el debate.

El enigmático fósil tuvo que esperar a que la tecnología lo alcanzara. “Sabíamos que existía el potencial de aprender más sobre escleromoco debido a algunas pruebas que hicimos en especímenes no preparados de otro fósil de la misma área”, dice el autor principal y paleontólogo de los Museos Nacionales de Escocia, Davide Foffa. Lo que parecía un bloque de piedra arenisca sin pretensiones resultó tener un hermoso esqueleto de un animal parecido a un lagarto llamado leptopleuron adentro, revelado por escaneos micro-CT. Si la técnica pudiera revelar un fósil oculto, razonaron los investigadores, entonces tal vez podría revelar aspectos nunca antes vistos de varios conocidos. escleromoco fósiles

En la vida, escleromoco tenía solo unas siete pulgadas de largo y gran parte de eso era cola. Los huesos de este antiguo reptil son muy pequeños y delicados, tan diminutos que sacarlos de la roca podría dañarlos. Para sortear ese problema, Foffa y sus colegas tomaron escaneos micro-CT de múltiples escleromoco fósiles para montar la primera mirada completa y detallada de todo el animal. No solo fue un ejercicio de reconstrucción en la forma completa del reptil, sino que los escaneos permitieron a los investigadores acercarse a las características esqueléticas que de otro modo serían increíblemente difíciles de ver a simple vista.

Ser capaz de escanear huesos diminutos, algunos todavía encerrados en roca, permitió a Foffa y sus colegas reconstruir escleromoco con más detalle que nunca. Tiempo escleromoco no se parece mucho a los pterosaurios como pteranodón o Quetzalcóatlus, el reptil comparte algunos rasgos reveladores en común con los reptiles voladores. Pequeños detalles esqueléticos como la forma del hueso de la mandíbula superior llamado maxilar, la cabeza del hueso del muslo y los huesos del pie de escleromoco son similares a los de otros reptiles propuestos para estar relacionados con los orígenes de los pterosaurios. “Este es un artículo emocionante que muestra mucho trabajo duro”, dice el paleontólogo de la Universidad del Sur de California, Michael Habib, que no participó en el nuevo estudio. A pesar de que tales escaneos se vuelven más accesibles para los paleontólogos, señala, ensamblar tantos escaneos y reconstruir un animal fósil a partir de ellos es “un trabajo pesado”.

Reconstrucción esquelética tridimensional de Scleromochlus taylori.

Una reconstrucción esquelética tridimensional de Scleromochlus taylori

Matt Humpage / Northern Rogue Studios

La imagen emergente del reptil es bastante diferente de sus parientes posteriores. En términos específicos, escleromoco pertenecía a un grupo de reptiles llamados lagerpetids que recientemente se han asociado con el origen de los pterosaurios. los huesos de escleromoco no muestran ninguna adaptación específica para escalar, saltar o cualquier tipo de comportamiento que pueda considerarse relevante para la evolución del vuelo de los pterosaurios. Sin embargo, la anatomía del animal todavía muestra una conexión con los voladores, lo que significa que escleromoco representa un animal de lo que los paleontólogos a menudo llaman un linaje principal, o las ramas evolutivas que podemos ver que conducen al surgimiento de un grupo en particular.

“En general”, dice Foffa, “esto nos dice que los ancestros comunes de los pterosaurios y los lagerpetidos eran probablemente animales terrestres de cuerpo pequeño, que se paraban de puntillas y eran buenos corredores”. De alguna manera, el paleontólogo de la Universidade de Vigo Alfio Alessandro Chiarenza dice que los primeros miembros del linaje de los pterosaurios no eran muy diferentes de los ancestros de los dinosaurios, lo que significa que reptiles muy diferentes evolucionaron a partir de puntos de partida similares. Más que eso, esta realización hace que los pterosaurios sean aún más extraños. Todos los pterosaurios voladores se movían en cuatro patas mientras estaban en el suelo, señala Habib, pero evolucionaron a partir de un ancestro que corría a través de bosques antiguos en dos patas.

Los ancestros y parientes potenciales de los pterosaurios son difíciles de encontrar en el registro fósil, lo que significa que el análisis y la categorización adecuados de animales como escleromoco puede tener un efecto importante en lo que los expertos piensan sobre cómo evolucionaron los pterosaurios. “Este estudio hace un trabajo excelente y completo sin precedentes, tanto para desentrañar los detalles anatómicos de escleromocoprimeros pterosaurios y dinosaurios”, dice Chiarenza, que no participó en el nuevo estudio.

Los paleontólogos han estado investigando a los pterosaurios y sus orígenes con mayor atención en los últimos años. La brecha entre los primeros pterosaurios definitivos y sus primeros parientes como escleromoco es de aproximadamente 18 millones de años, señala Foffa, ya que los pterosaurios con características de transición, como las primeras iteraciones de alas, aún no se han descubierto. Aún así, señala Foffa, los paleontólogos tienen acceso a técnicas más poderosas para estudiar fósiles y están refinando lentamente qué tipo de criaturas buscar. “Lo veo como un proceso lento, pieza por pieza”, dice Foffa. Y, señala, tal vez los fósiles clave ya estén esperando en algún cajón de un museo en alguna parte. “Quién sabe”, dice Foffa, “tal vez ya hayamos encontrado uno y simplemente no podamos reconocerlo todavía”.

El reconocimiento de escleromoco como una especie de protopterosaurio ayudará a los paleontólogos a refinar su búsqueda y seguramente conducirá a más hallazgos por venir. “Ahora podemos visualizar mejor cómo uno de estos pequeños antepasados ​​​​de pies ligeros probablemente dio origen al primer vertebrado que finalmente conquistó el cielo”, dice Chiarenza, “sobrevolando las cabezas de sus primos dinosaurios”.