Nuevo sistema tiene como objetivo salvar a las ballenas cerca de San Francisco de las colisiones de barcos

EL OCÉANO PACÍFICO CERCA DE SAN FRANCISCO — Fran llegó a tierra en agosto, a unas 25 millas al sur del puente Golden Gate. La amada y fotografiada ballena jorobada hembra tenía el cuello roto, muy probablemente como resultado de haber sido golpeada por un barco.

Este último caso de atropello oceánico aumentó a cuatro el número de ballenas muertas por barcos cerca de San Francisco este año. Es probable que el verdadero número de muertos sea mucho mayor, ya que los cadáveres de ballenas a menudo se hunden en el fondo del mar.

Los científicos y los conservacionistas están tratando de reducir ese número a cero. El miércoles, Whale Safe, un sistema de detección impulsado por IA, comenzó a operar en la Bahía de San Francisco. Su objetivo es advertir a los barcos grandes en las aguas del área cuando las ballenas están cerca.

A unas 25 millas mar adentro desde el Golden Gate el lunes por la tarde, una boya amarilla se balanceaba no muy lejos de los terrenos de caza del gran tiburón blanco de las Islas Farallón. En un barco cercano llamado Nova, Douglas McCauley, director de Benioff Ocean Initiative en la Universidad de California, Santa Bárbara, se puso un traje de neopreno y un esnórquel y saltó a la salmuera para darle a la boya un poco de cariño antes de su gran día. La boya, atada a un micrófono submarino, es una parte integral de Whale Safe.

Los investigadores estiman que más de 80 ballenas azules, jorobadas y de aleta en peligro de extinción son asesinadas por barcos cada año a lo largo de la costa oeste. Con el aumento del tráfico marítimo mundial, se espera que los problemas creados por miles de barcos masivos que cruzan aguas repletas de gigantes oceánicos solo empeoren. Cerca de San Francisco en particular, el cambio climático ha estado desplazando el alimento de las ballenas más cerca de la costa, poniendo a las ballenas en peligro con mayor frecuencia, según Kathi George, gerente de operaciones de campo del Centro de Mamíferos Marinos en Sausalito, California.

Es por eso que el Dr. McCauley y una red de colaboradores desarrollaron Whale Safe con financiamiento de Marc Benioff, fundador de Salesforce, y su esposa, Lynne. Whale Safe, que ha estado operando en el Canal de Santa Bárbara desde 2020, proporciona datos casi en tiempo real sobre la presencia de ballenas y envía alertas a los navegantes, las compañías navieras y cualquier otra persona que se registre. La esperanza es que si los capitanes de los barcos reciben una alerta que dice que hay muchas ballenas en el área, es más probable que cambien de rumbo o frenen su aproximación al puerto, una táctica que, según sugiere la investigación, hace que las colisiones mortales sean menos probables.

“El aspecto casi en tiempo real de las alertas de Whale Safe y poder tener una idea de dónde están las ballenas las 24 horas del día es realmente único y nos brinda mucha más información para compartir con los barcos que entran y salen de la bahía”. dijo Maria Brown, superintendente de los Santuarios Marinos Nacionales Cordell Bank y Greater Farallones para la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica.

En 2021, el primer año completo de operación de Whale Safe en el Canal de Santa Bárbara, no se registraron interacciones entre balleneros y barcos en el área, lo que el Dr. McCauley calificó como una señal alentadora.

Whale Safe también utiliza datos de ubicación disponibles públicamente transmitidos por barcos para determinar si reducen la velocidad a 10 nudos durante los viajes a través de las zonas de alimentación de las ballenas, algo que la NOAA ha estado pidiendo a los barcos grandes que hagan durante la temporada de ballenas (generalmente de mayo a noviembre frente a California) desde 2014. Whale Safe procesa la información sobre la velocidad de las embarcaciones y asigna una calificación con letras a las empresas navieras.

Maersk, una de las compañías navieras más grandes del mundo, obtuvo una “B” por reducir la velocidad el 79 por ciento del tiempo en el Canal de Santa Bárbara. Pero los barcos operados por Matson, un actor importante en el transporte marítimo del Pacífico, disminuyeron la velocidad solo el 16 por ciento del tiempo y recibieron una “F”.

Un portavoz de Matson dijo que la compañía había instruido durante mucho tiempo a sus barcos para que participaran en los programas voluntarios de reducción de velocidad de la NOAA “en la mayor medida posible, dados nuestros requisitos operativos. Un gran porcentaje de nuestros barcos han tenido un promedio de menos de 12 nudos”.

El lunes por la tarde en la boya, el Dr. McCauley usó un estropajo de cocina y una espátula de plástico para quitar las algas y verificó que varios instrumentos estuvieran intactos. El micrófono submarino del dispositivo se colocó a unos 280 pies debajo de sus aletas, escuchando a las ballenas desde el fondo del mar y conectado a la matriz de comunicaciones de su contraparte flotante con un cable fornido revestido de goma. Esta boya de alta tecnología fue desarrollada por Mark Baumgartner de la Institución Oceanográfica Woods Hole en Massachusetts, y su equipo está utilizando la misma tecnología para escuchar a las ballenas francas del Atlántico norte en peligro crítico a lo largo de la costa este.

Whale Safe utiliza tres flujos de datos: la boya escucha e identifica los cantos de las ballenas azul, de aleta y jorobada con un algoritmo y transmite sus hallazgos a un satélite; un modelo matemático informado por datos oceanográficos y biológicos presentes y pasados ​​predice dónde es más probable que estén las ballenas azules; y científicos ciudadanos y observadores capacitados informan avistamientos de ballenas a través de una aplicación llamada Whale Alert.

La plataforma de Whale Safe integra estas fuentes de datos y alerta a los barcos sobre la probabilidad de encontrar ballenas ese día.

En 2019, antes del lanzamiento del sistema en Santa Bárbara, el 46 por ciento de las embarcaciones redujeron la velocidad en las zonas de reducción de velocidad voluntaria del sur de California, y ahora el porcentaje aumentó al 60 por ciento en 2022. Pero esos aumentos también pueden acreditarse a un programa de incentivos financieros llamado Blue Whales Blue Skies que paga a las compañías navieras que reducen la velocidad de las ballenas, así como más de una década de divulgación de los funcionarios de la NOAA como la Sra. Brown a las compañías navieras.

En el área de San Francisco, las tasas de cooperación con los límites de velocidad de la NOAA han rondado el 62 por ciento durante los últimos tres años, y se espera que Whale Safe pueda ayudar a aumentarlos.

“Esperamos que la industria esté a la altura de las circunstancias voluntariamente”, dijo la Sra. Brown. “Si no pueden hacer eso, nuestro consejo nos ha pedido que consideremos hacer que estos límites de velocidad sean obligatorios como lo son en la costa este, donde tienen un cumplimiento del 80 por ciento”.

La respuesta de las compañías navieras ha sido alentadora, dijo el Dr. McCauley, con algunos de los equipos más grandes del mundo solicitando más información sobre la buena o mala calificación que recibieron y sobre cómo hacer llegar las alertas de Whale Safe a sus flotas de manera más eficiente.

CMA CGM, la tercera empresa de transporte de contenedores más grande del mundo, ha creado un canal automatizado para difundir las alertas de Whale Safe directamente a los capitanes de los barcos cerca del Canal de Santa Bárbara.

El equipo de Whale Safe también está trabajando con Hyundai Heavy Industries, el constructor naval más grande del mundo, para llevar los datos del sistema directamente a los sistemas de navegación de los barcos recién construidos, dijo Callie Steffen, científica de Benioff Ocean Initiative y líder del proyecto de Whale Safe.

Ahora que el sistema está encendido en dos lugares, el Dr. McCauley dijo que el objetivo inmediato era continuar con las empresas y tratar de reducir a cero las muertes de ballenas por choques con barcos en los lugares donde opera Whale Safe. La Sra. Steffen y otros tienen como objetivo expandir el monitoreo de la velocidad de los barcos de Whale Safe a todas las áreas designadas como preocupantes para las ballenas en los Estados Unidos y Canadá en ambas costas.

El lunes, la niebla borró el horizonte cuando el Nova se alejó de la boya. Cuando se disipó la niebla, el mar frente al barco estalló con chorros de ballena y lobos marinos saltando. El barco apagó los motores y el Dr. McCauley sacó una cámara con una lente larga para tratar de identificar algunas de las nueve ballenas jorobadas que vieron los investigadores.

El aire adquirió el olor primordial a pescado del aliento de las ballenas mientras todos a bordo se maravillaban con la naturaleza salvaje que se mostraba. Entonces la radio crepitó: Vessel Traffic Services, que gestiona el movimiento de los barcos dentro y fuera de la bahía, dijo que el Nova necesitaba salir de la ruta de navegación porque se acercaba un barco grande. Los científicos respondieron por radio que era necesario advertir al gran barco que se dirigía a un área donde se habían avistado ballenas.

Mientras que la Nova de regreso a San Francisco, el Dr. McCauley dijo que mientras encuadraba a las ballenas jorobadas alimentándose para sus fotografías, no pudo evitar pensar en Fran, recientemente fallecida.

“Esa debería haber sido ella”, dijo, con un ligero temblor en su voz.