Cómo los cables de fibra óptica ayudaron a los investigadores a espiar a las ballenas

Los científicos han estado “escuchando a escondidas” a las ballenas en el Ártico utilizando cables de fibra óptica. En julio, un grupo de científicos publicó un estudiar que tomó un método práctico que generalmente se usa para monitorear los cables y lo usó para monitorear la actividad de las ballenas barbadas en el Ártico. Los investigadores dicen que estudios similares podrían transformar la forma en que los científicos recopilan datos sobre la vida marina.

Bajo los océanos, los cables de fibra óptica transportan el tráfico de Internet en todo el mundo. También se han convertido en una herramienta habitual para los científicos en el campo que deseen recopilar y acceder a datos en tiempo real. Cabe destacar que pueden ser utilizado para detectar terremotosincluido réplicas que pasan desapercibidas por estaciones sísmicas tradicionales. En este caso, esos cables se utilizaron para detectar sonidos de ballenas. Es la primera instancia de monitoreo de vida silvestre que se realiza a través de una técnica llamada detección acústica distribuida, señala el estudio.

“[With] detección acústica distribuida, potencialmente podemos tener una mejor cobertura”, dijo Léa Bouffaut, coautora del estudio como estudiante en la Universidad Noruega de Ciencia y Tecnología. el borde. “Esto puede abrir nuevas posibilidades en lugares a los que el acceso era demasiado complicado o en regiones donde los gobiernos no pueden financiar nuevos proyectos como este”, dijo Bouffaut, ahora investigador en el Centro K. Lisa Yang para Bioacústica de Conservación de la Universidad de Cornell.

Los cables de fibra óptica atraviesan grandes áreas del lecho marino

Los investigadores de ballenas como Bouffaut generalmente usan hidrófonos para monitorear la actividad de las ballenas bajo el agua. Aunque el hidrófono proporciona datos de buena calidad, solo puede cubrir una parte del terreno. Los hidrófonos generalmente se despliegan a una distancia de entre 10 y 20 kilómetros, explicó Bouffaut. Esta proximidad relativamente cercana les da a los científicos una buena idea de dónde podrían estar ubicadas las ballenas, un método similar al uso de la triangulación de torres de teléfonos celulares para detectar la ubicación de donde se realizó una llamada telefónica. Pero los océanos son enormes, e incluso una gran red de hidrófonos solo puede observar un área pequeña. Los cables de fibra óptica, por el contrario, atraviesan grandes áreas del lecho marino.

Detección acústica distribuida ya esta usado para verificar el estado de los cables submarinos y puede alertar a las compañías de comunicaciones sobre problemas, como una interrupción en la línea. Funciona porque una fibra en el cable está conectada a algo llamado interrogador, un dispositivo que mide si un cable de fibra óptica funciona, explica Bouffaut. El interrogador envía pulsos de luz al cable de fibra óptica a intervalos regulares. Los sonidos o las vibraciones pueden interrumpir el cable y los pulsos que lo atraviesan. Al observar los cambios en la luz que llega al interrogador, los investigadores pueden determinar qué sucede cerca del cable, ya sea un ancla arrojada cerca de un cable o una ballena cantando cerca.

Aquí está el sonido de las ballenas captado por los hidrófonos virtuales.

Bouffaut llama al resultado “hidrófonos virtuales”. Durante el experimento, los investigadores colocaron estos “hidrófonos virtuales” a unos cuatro metros de distancia. Los datos recibidos se pueden interpretar de forma audible, pero también se pueden visualizar.

De manera similar a cómo los cables de fibra óptica captan las vibraciones de un terremoto, el cable puede captar los sonidos a través de vibraciones sísmicas que rebotan en las aletas de las ballenas macho. Sí, aletas. Aparentemente, las aletas de los machos de ballena pueden hacer canciones de ballenas de aleta a través de una “serie de pulsos cortos y de baja frecuencia repetidos que comparten similitudes con las explosiones de las pistolas de aire”, según el estudio.

Más datos sobre las ballenas barbadas en particular podrían ayudar a llenar los principales vacíos en nuestra comprensión de las especies de ballenas, especialmente en el Ártico en calentamiento donde se llevó a cabo esta investigación. Aunque son algunos de los animales más grandes del planeta, los investigadores no tienen suficiente información sobre algunas especies de ballenas para saber si están amenazadas o en peligro de extinción.

“Necesitamos tener evidencia científica de lo que están haciendo y cómo lo están haciendo”

“Necesitamos tener evidencia científica de lo que están haciendo y cómo lo están haciendo”, explicó Bouffaut a el borde. Usando cables de fibra óptica, los investigadores pueden saber cuándo las ballenas están siendo golpeadas por barcos, atrapadas en artes de pesca, han migrado en una dirección diferente y, como se mencionó anteriormente, si están presentes en una región específica. La información recopilada también es esencial para controlar a las ballenas mientras se recuperan y hacen frente a un industria ballenera comercial.

Ahora que los investigadores han recopilado los datos para su estudio, Bouffaut está buscando otros usos de la tecnología de grabación. Algunas curiosidades que Bouffaut quiere tener en cuenta son si solo pueden grabar a bajas frecuencias, cuántas especies diferentes se pueden grabar y hasta dónde pueden grabar los investigadores a una ballena.

“Una de mis esperanzas es que podamos explotar la idea de que, dado que podemos recibir los datos en tiempo real, podemos tratar con los datos en tiempo real”, dijo Bouffaut. “Esto es algo que creo que puede ser útil para la comunidad de bioacústica porque hay muchos problemas de conservación que requieren monitoreo en tiempo real”.