Compañías sombrías de telefonía celular rusas están surgiendo en Ucrania

Desde que las empresas surgieron a principios de este año, afirman haber ampliado sus servicios. Sus sitios web enumeran docenas de ubicaciones reclamadas, incluidas tiendas, donde las personas pueden comprar tarjetas SIM y acceso a Internet. En una publicación en línea, 7Telecom dice que está contratando a un gerente de reclutamiento, un administrador de oficina, un gerente de ventas y un especialista en TI para trabajar en la región de Kherson.

No está claro qué tan populares son las redes. Los mapas que muestran las áreas que reciben señales de teléfonos celulares no se pueden verificar, ni los medios rusos afirman que 7Telecom tiene más de 100,000 suscriptores. MirTelecom y una cuenta de Gmail vinculada a los esfuerzos de reclutamiento de Kherson de 7Telecom no respondieron a la solicitud de comentarios de WIRED. Ha habido algunas publicaciones en línea esporádicas que muestran carteles o folletos publicitarios de las empresas, pero no está claro qué tan extendidas están. 7Telecom tiene la mayor presencia en las redes sociales de los dos, con alrededor de 8.600 seguidores en su cuenta en VKontakte, la versión rusa de Facebook. Si bien hay canales de Telegram no oficiales para ambas compañías, vinculados a una firma que permite recargar tarjetas SIM, cada una tiene solo unas pocas docenas de suscriptores. (Aunque esto no ha impedido que la gente se queje de las malas conexiones).

Si bien la escala de su presencia es incierta, tanto MirTelecom como 7Telecom parecen tener algunos vínculos con empresas de telefonía móvil existentes, que se crearon tras la anexión de Crimea por parte de Rusia en 2014 y han formado parte de su ocupación a largo plazo en la zona. “Los principales operadores rusos no tienen presencia comercial en esta parte, y esto es lo mismo que hicieron en Crimea”, dice Mc Daid. En Crimea y Donbas, las fuerzas rusas crearon nuevos proveedores de Internet. En los últimos meses, dice Mc Daid, los proveedores móviles rusos existentes en Donbas han actualizado sus mapas de cobertura afirmando que nuevas áreas de Ucrania están bajo su servicio.

El análisis compartido con WIRED, que Mc Daid presentará en una conferencia a fines de este mes, muestra que MirTelecom y 7Telecom parecen estar vinculados a las compañías móviles de Crimea KrymTelecom y K-Telecom, respectivamente. Los detalles publicados públicamente por MirTelecom y los informes de los medios rusos también parecen mostrar algunos vínculos. (Ni KrymTelecom ni K-Telecom respondieron a las solicitudes de comentarios).

Ser capaz de controlar Internet les da a las fuerzas de ocupación el poder de dar forma a lo que la gente lee, mira y escucha. En partes de Ucrania donde las fuerzas rusas tienen el control, los informes han indicado que la censura en Internet se aplica con más fuerza que en Rusia, donde ha habido represión generalizada de la libertad de expresión. Lennon dice que el control de las redes móviles también podría permitir que las fuerzas rusas “pacificen” a las poblaciones locales, ya que puede “desincentivar a las personas a resistir y potencialmente protestar contra las nuevas autoridades locales”.

Sin embargo, la marea de la guerra en Ucrania ha comenzado a cambiar. Las tropas rusas ya no obtienen tantos avances como al comienzo de la invasión total, y las exitosas contraofensivas ucranianas están empujando a las fuerzas de Putin hacia las fronteras de Rusia. El presidente Volodymyr Zelensky ha afirmado que las tropas rusas están “claramente en pánico” durante sus retiradas. Los funcionarios rusos han minimizado cualquier retirada.