¿Son las uvas híbridas el futuro del vino? | Ciencias

Viñedo Experimental

Un viñedo experimental en McCarthy Farm de Cornell AgriTech en Ginebra, Nueva York, donde los investigadores están estudiando uvas híbridas
Jason Londo / Universidad de Cornell

Durante gran parte de octubre de 2020, las temperaturas rondaron los 80 grados en el área vitivinícola estadounidense de Grand Valley, una región de cultivo de uvas en la vertiente occidental de Colorado. Pero, en 48 horas, el otoño inusualmente cálido se convirtió rápidamente en un escenario de pesadilla para muchos agricultores de la región, incluidos bruce talbottun fruticultor de quinta generación en Palisade.

En la tarde del 26 de octubre de 2020, las temperaturas cayeron en picado a 14 grados Fahrenheit. La noche siguiente, bajaron a 9 grados. La repentina ola de frío, que golpeó antes de que las uvas y otras frutas de Colorado se hubieran endurecido para el invierno que se acercaba, acabó con una cantidad estimada de 70 a 100 por ciento del estado tradicional europeo vid de vino uvas de vino, muchas con nombres familiares como cabernet sauvignon y merlot. “Octubre de 2020 nos perjudicó mucho”, dice Talbott, de 63 años. “Regresamos al año siguiente con entre el 5 y el 10 por ciento de nuestra cosecha de uva”.

La mayoría de las uvas que quedaron en los viñedos de Talbott después de la devastadora helada eran varios cultivares de uvas híbridas resistentes al frío, que Talbott y otros productores de Colorado habían estado plantando como un pequeño experimento.

Estas uvas híbridas, que los investigadores crean cruzando especies europeas con uvas nativas de América del Norte y luego seleccionando características específicas preferidas, son estrellas en ascenso en la industria del vino de EE. UU. A los productores les gustan por su capacidad para manejar el fríosus resistencia a la enfermedad, plagas y hongosy su confiabilidad general frente a condiciones cambiantes.

Cambio climático está jugando con las uvas, y, por lo tanto, con la industria del vino en su conjunto, de innumerables maneras. El aumento de las temperaturas provoca uvas para madurar más rápido y permitir bichos y enfermedades a proliferar. Los incendios cada vez más frecuentes e intensos provocan mancha de humo. Excesivo sequía pone demasiado estrés en las vides, lo que puede conducir a rendimientos más bajos. Los cambios en los patrones de lluvia, junto con temperaturas más altas, están provocando niveles más altos de humedad que, a su vez, permiten que el moho, los hongos y otras enfermedades abrumen las vides. Los viticultores también se enfrentan a inundaciones, granizadas violentas, heladas inesperadas y otros fenómenos meteorológicos extremos relacionados con el cambio climático.

“El cambio climático me asusta mucho”, dice Kaibab Sauvage, quien cultiva uvas en Colorado desde hace más de 20 años y recientemente cofundó Espectro salvaje lagar. “Ahora lo que era impredecible es aún más impredecible”.

Los híbridos no son nuevos, se remontan a al menos la década de 1860—pero, a medida que evolucionan el clima y los gustos de los consumidores, han ido creciendo en popularidad en los últimos años. En Colorado, por ejemplo, los híbridos constituían solo el 1 por ciento del total de uvas para vino plantadas en el estado a principios de la década de 2000. Hoy representan el 20 por ciento, dice el viticultor del estado, Horst Gaspar.

Los híbridos se están poniendo de moda gracias en gran parte a los avances realizados por investigadores de instituciones como el Universidad de Minnesota, Universidad de Cornell y el Universidad de California Davis. Estos científicos están ideando nuevas uvas innovadoras para ayudar a abordar los desafíos de los productores y, en el proceso, también están aprendiendo mucho sobre la genética de las plantas. “Estamos enfocados en traer los mejores atributos de las uvas europeas con las que todos están familiarizados, como merlot y chardonnay, y combinar eso con la resistencia al frío y a las enfermedades que obtenemos de las especies estadounidenses”, dice mate clarkun científico horticultor de la Universidad de Minnesota.

Clark y sus compañeros científicos realizan la mayor parte de su investigación en una parcela de 12 acres en el Minnesota Landscape Arboretum en Chaska, un suburbio al suroeste de Minneapolis. En un momento dado, crecen más de 12 000 plantas de uva, muchas de las cuales son genéticamente distintas entre sí. Algunas de las plantas tienen 40 años, mientras que otras son nuevas, plantadas muy juntas para ver cuáles superan a las otras. “El fitomejoramiento es realmente un ejercicio para matar plantas”, dice Clark. “Tenemos muchos espacios vacíos porque constantemente estamos pensando en cómo eliminarlos. Si una planta es susceptible a enfermedades o no sobrevive al invierno, esa es una forma bastante clave de ser expulsada del programa”.

A fines del verano y principios del otoño, los investigadores cosechan uvas de las plantas que sobrevivieron, luego las llevan al interior donde un enólogo universitario de tiempo completo las transforma en 100 lotes únicos de vino cada año. Los científicos analizan la composición química de los vinos, luego usan esa información para informar sus decisiones de cultivo de plantas la primavera siguiente con la esperanza de mejorar atributos como el rendimiento de la uva, la calidad de la fruta, la calidad del vino y la resistencia a enfermedades, entre otros. Una de las historias de éxito en el cultivo de uvas del laboratorio, por ejemplo, es una variedad llamada itasca, que los científicos desarrollaron al cruzar dos padres resistentes al frío. Itasca es “incluso más resistente al frío que cualquiera de los padres”, dice Clark, y tiene el beneficio adicional de ser resistente a algunos hongos y plagas. Hace un vino blanco seco con notas de miel, melón y violeta.

También usan pruebas de ADN para comprender de dónde provienen los rasgos deseables en el genoma de la uva para que puedan seleccionar esos rasgos antes en el proceso de mejoramiento. Desde el principio, el análisis de ADN confirma que las uvas progenitoras portan los genes que interesan a los investigadores, lo que les permite elegir los cultivares o variedades adecuados para emparejar. Cuando la descendencia se convierte en plántula, los investigadores usan pruebas de ADN para detectar las características correctas y descartar las plantas que no esperan que funcionen bien. “Desechar las plantas malas al principio del proceso significa que enriquecemos el grupo de plantas buenas que crecerán para producir frutos en cuatro a seis años”, dice Clark.

Prueba de uvas de viñedo

Matt Clark, un científico horticultor de la Universidad de Minnesota, inspecciona las uvas que crecen en el viñedo de prueba de 12 acres de la universidad en las afueras de Minneapolis.

Cortesía de la Universidad de Minnesota

A partir de este otoño, en parte como respuesta a los cambios extremos de temperatura como los de Colorado y otros lugares, también comenzarán a integrar tecnología que les permita probar la resistencia al frío de las uvas, en tiempo real, en varias etapas del proceso de crecimiento. Ya en uso en otros laboratorios del país, la técnica, conocida como análisis térmico diferencial, permite a los científicos medir la pequeña explosión de calor que emiten los capullos de uva cuando finalmente se congelan. Esto les da a los investigadores una ventana al funcionamiento interno de un cultivar, incluida la temperatura a la que se congela en diferentes momentos del año, una reacción que creen que la genética de la planta controla. A la larga, debería ayudarlos a tomar decisiones estratégicas de mejoramiento para producir plantas que puedan soportar mejor las condiciones de frío.

Y aunque el cambio climático siempre ha sido un factor en el proceso de toma de decisiones, los científicos y los productores dicen que se avecina cada año que pasa. Los investigadores no están seleccionando la adaptabilidad climática en sí, sino que están cultivando uvas que pueden sobrevivir frente a los efectos dominó del cambio climático. “El vino, cuando nos detenemos a pensar en él, es realmente un lujo, pero ha sido una parte tan importante de la vida humana durante milenios que es inconcebible pensar en cómo avanzamos en un mundo sin uvas”, dice Clark.

Sin embargo, las uvas híbridas no son una panacea. Para empezar, tienen mala reputación entre algunos enólogos veteranos, que están convencidos de que los híbridos no producirán vinos de la misma alta calidad que las uvas europeas tradicionales. Muchos productores de vino también creen que los consumidores simplemente no comprarán vinos elaborados con uvas desconocidas, especialmente las generaciones más antiguas de bebedores. Además, los híbridos que crecen bien en viñedos de prueba en una parte del país pueden fracasar por completo en otras. Las plantas pueden sobresalir en un atributo y quedarse cortas en otras áreas. Los investigadores también pasan décadas desarrollando minuciosamente híbridos y, más o menos, están haciendo sus mejores conjeturas sobre lo que depara el futuro. El clima ahora está cambiando tan rápidamente que los investigadores y los mejoradores tienen aún más dificultades para predecir qué características de las plantas demostrarán ser las más útiles en los años venideros. “Y ese es el verdadero problema del cambio climático, no es que la pelota haya dejado de rodar, está rodando cada vez más rápido”, dice jason londo, un biólogo de plantas de la Universidad de Cornell. “Cuando se reproduce para un clima muy cambiante, algo que lleva muchos años desarrollar, siempre estamos tratando de ponernos al día”.

Afortunadamente, la mala reputación de los híbridos está comenzando a cambiar, especialmente a medida que los aventureros Millennials y Gen Zers comienzan a comprar y beber más vino. Esos consumidores son mucho menos leales a las uvas europeas tradicionales específicas que sus padres; los compradores más jóvenes también están más interesados ​​en el valor que pueden ofrecer los híbridos. Esas son buenas noticias para la industria del vino porque los híbridos pueden ser el único camino sostenible para algunas regiones productoras de uva. Si el cambio climático persiste, los patrones climáticos erráticos también seguirán interrumpiendo la elaboración del vino, lo que hará que sea aún más difícil para los agricultores producir una cosecha consistente y confiable, que necesitan para permanecer en el negocio. Y con más híbridos en los viñedos, los enólogos que alguna vez se mostraron reacios a usar híbridos deberán sentirse más cómodos con la fruta si ellos también esperan seguir siendo relevantes. “La única forma en que podemos sobrevivir en esta industria es adaptándonos”, dice Joe Flynn, enólogo de Bodega Plum Creek en Palisade, Colorado. “Al estar en el campo de la agricultura, nos enfrentamos a lo que la Madre Naturaleza nos da y si tratamos de luchar contra eso y manipularlo, vamos a perder todo el tiempo. Tenemos que tomar lo que nos dan y hacer el mejor producto que podamos con eso”.