¿Puede Europa descarbonizar su industria pesada?

Sacero sueco es considerado el más duro del mundo. Pronto puede convertirse en su más verde. En Boden, un pueblo cerca del Círculo Polar Ártico, una startup llamada h2 acero verde (h2gs) está construyendo una nueva planta de 4.000 millones de euros (4.000 millones de dólares), la primera de Europa en casi medio siglo. No será alimentado por el carbón o el gas natural habituales, sino por hidrógeno verde, producido en el sitio por la abundante energía eólica e hidroeléctrica de la región. Cuando esté completamente construido en unos pocos años, empleará hasta 1.800 personas y producirá 5 millones de toneladas de acero al año.

El proyecto importa mucho más allá del escasamente poblado norte de Suecia. Las consecuencias pueden ser trascendentales para los productores de acero y otros materiales básicos del continente, como cemento y químicos, que entre los tres aportan directamente alrededor del 1% del UE‘s pib. Se extendería a través de las cadenas de suministro de las empresas, desde los fabricantes de automóviles hasta los constructores, que representan otro 14% de UE salida, según Material Economics, un grupo de expertos. Impulsaría la independencia energética de Europa, cuya importancia ha quedado al descubierto por el chantaje energético de Rusia en respuesta a las sanciones occidentales contra su guerra en Ucrania. Y sería una bendición para el clima, ya que las industrias de materiales básicos arrojan alrededor de una quinta parte de las emisiones de gases de efecto invernadero de Europa. En resumen, piensa Ann Mettler de Breakthrough Energy, un fondo de capital de riesgo respaldado por Bill Gates, podría marcar el renacimiento de la industria pesada de Europa para la era posterior a los combustibles fósiles.

Durante mucho tiempo, la industria pesada ha parecido irremediablemente intensiva en carbono. Reducir el mineral de hierro para fabricar acero, calentar piedra caliza para producir cemento y usar vapor para descomponer los hidrocarburos en sus moléculas componentes requiere mucha energía. Además de eso, los procesos químicos involucrados emiten mucho dióxido de carbono adicional. Reducir todas esas emisiones, creían los expertos, era técnicamente inviable o prohibitivamente costoso.

Tanto la economía como la tecnología por fin empiezan a parecer más favorables. Europa está introduciendo objetivos de emisiones más estrictos, los precios del carbono están aumentando y los consumidores muestran una mayor disposición a pagar más por productos más ecológicos. Varios países europeos han elaborado estrategias para el hidrógeno, el reemplazo más prometedor de los combustibles fósiles en muchos procesos industriales. Alemania está lanzando la empresa de red intermediaria de hidrógeno (insinuación.co para abreviar), un centro de comercio mundial de hidrógeno y productos derivados del hidrógeno. Lo más importante, las tecnologías bajas en carbono finalmente están alcanzando la mayoría de edad. La necesidad de muchas empresas de reponer sus activos obsoletos ofrece un “mecanismo de avance rápido”, dice Per-Anders Enkvist de Material Economics.

En conjunto, estos desarrollos están permitiendo que las empresas industriales europeas que se comprometieron a ser neutrales en carbono para 2050, es decir, muchas de ellas, comiencen a poner dinero donde están sus palabras. Material Economics ha identificado 70 proyectos en Europa que están comercializando tecnología para reducir las emisiones de carbono en las industrias de materiales básicos. Apenas pasa una semana sin que se presente una nueva empresa. La industria de descarbonización ha pasado de ser una misión imposible a una “misión posible”, dice Adair Turner de la Comisión de Transiciones Energéticas, un grupo de expertos.

La industria del acero es la más avanzada. h2gsLa planta de Boden está combinando inteligentemente tecnologías probadas a gran escala. La firma está construyendo una de las plantas de electrólisis más grandes del mundo para producir hidrógeno. Luego, el gas se bombea a un reactor, donde impulsa un proceso llamado “reducción directa”: bajo un gran calor, arrebata oxígeno del mineral de hierro, produciendo nada más que agua y esponja de hierro. Este material, llamado así porque su superficie está llena de agujeros, luego se refina en acero utilizando un horno de arco eléctrico, que prescinde del carbón de coque.

A media hora en coche al sur de Boden, híbrido—una empresa conjunta entre sabuna siderúrgica, Vattenfall, una compañía eléctrica y lkab, un productor de mineral de hierro, está piloteando un proceso similar. En julio, el consejo de administración de Salzgitter, una empresa siderúrgica alemana, dio luz verde a un proyecto de 723 millones de euros denominado salcos que cambiará sus altos hornos convencionales por plantas de reducción directa para 2033 (utilizará algo de gas natural hasta que pueda asegurar suficiente hidrógeno). Otros grandes productores europeos de acero, incluidos ArcelorMittal y Thyssenkrupp, tienen planes similares.

Los fabricantes de cemento van en la misma dirección, aunque más lentamente. Dado que el calentamiento de piedra caliza genera alrededor del 60% de las emisiones de carbono del sector y falta una tecnología de reemplazo, como la reducción directa en la fabricación de acero, la industria se está enfocando principalmente en reducir las emisiones después del hecho, utilizando la captura y el almacenamiento de carbono (cc). Muchas empresas están experimentando con un proceso de calentamiento que reemplaza el aire con oxígeno puro, que produce CO2 apto para el secuestro. Algunos están tratando de usar electricidad en lugar de combustibles fósiles para calentar la piedra caliza. Los más ambiciosos están desarrollando nuevos tipos de cemento con menos carbono.

HeidelbergCement, el cuarto fabricante más grande del mundo del material, ha lanzado media docena de proyectos bajos en carbono en Europa. Incluyen un cc en la ciudad noruega de Brevik y la primera planta de cemento neutra en carbono del mundo en la isla sueca de Gotland. Ecocem, una startup irlandesa, está fabricando cemento que utiliza menos clínker, el material intermedio derivado de la piedra caliza calentada, y por lo tanto emite menos carbono. Algunas empresas están tratando de recuperar cemento del hormigón viejo en edificios demolidos.

La industria química enfrenta quizás el mayor desafío. Aunque alimentar crackers a vapor con electricidad en lugar de gas natural es sencillo en principio, en la práctica no es pan comido, dado el suministro limitado de electricidad con bajas emisiones de carbono. Además, el negocio de los productos químicos respira hidrocarburos, de los que se derivan muchos de sus cerca de 30.000 productos.

Aun así, no es darse por vencido. Basfun coloso de la química, está trabajando con dos rivales, sabia y Linde, para desarrollar un craqueador de vapor calentado eléctricamente para su fábrica del tamaño de una ciudad en Ludwigshafen. Quiere hacer su sitio en Amberes, que emitió 3,8 millones de toneladas de CO2 el año pasado, cero neto para 2030. Para lograr este objetivo, Basf compró recientemente parte de un parque eólico frente a la costa holandesa para proporcionarle electricidad libre de carbono. La compañía, al igual que sus contrapartes de cemento, también está analizando seriamente el reciclaje, en particular un proceso llamado pirólisis, donde los desechos plásticos se queman en ausencia de oxígeno y se dividen en sus componentes de hidrocarburos. Otras empresas están imaginando diferentes tipos de materias primas más ecológicas. afyreNuna startup francesa, está obteniendo componentes básicos químicos de subproductos agrícolas en lugar de petróleo.

Varias docenas de proyectos piloto, incluso los grandes con tecnología comprobada, no equivalen a una transición ecológica. La parte difícil es escalarlos. La infraestructura necesaria es un trabajo en progreso (generación de electricidad limpia) o apenas existe (producción y distribución de hidrógeno). Los costes siguen siendo elevados: las acerías ecológicas siguen siendo dos o tres veces más caras de construir que las convencionales. Atraer trabajadores puede ser difícil, especialmente a lugares ricos en energías renovables que a menudo, como Boden, son remotos. Y los rivales en otros países no se quedan quietos; un par de gigantescos conglomerados indios en particular están apostando fuerte por el hidrógeno verde. Europa necesita darse prisa si quiere mantener su liderazgo, advierte Frank Peter de Agora Energiewende, un grupo de expertos.

Todos estos son obstáculos reales. Pero no tienen por qué ser insuperables. Para entender por qué, una vez más considere h2gs. Ha convencido a empresas que incluyen BMW, un fabricante de automóviles, y dos fabricantes de electrodomésticos, Electrolux y Miele, para firmar contratos por 1,5 millones de toneladas de acero verde. Esa cartera de pedidos sirve como garantía para que los bancos financien dos tercios del proyecto (y el resto proviene de inversiones de capital de patrocinadores que incluyen firmas de capital de riesgo y gigantes industriales como Scania y Mercedes-Benz).

Para atraer a cientos de trabajadores calificados y sus familias a la remota Boden, mientras tanto, les ayudará a encontrar vivienda en un complejo que, si sus arquitectos se salen con la suya, parecerá un elegante centro turístico. Para asegurar la otra entrada importante, el hidrógeno, h2gs se ha asociado con Iberdrola, una empresa energética española, para construir una gran fábrica en Europa Occidental para producir el gas, con miras a suministrar una parte a otros usuarios industriales.

h2gsEl pensamiento de es que si puede establecer sus plataformas de acero e hidrógeno temprano, puede asegurar importantes ventajas por delante de los competidores en otros lugares. Estos incluyen cosas como establecer estándares y obtener una porción de negocios potencialmente lucrativos, como software para controlar equipos de fabricación de hidrógeno y acero. Para que Europa se convierta en una superpotencia de la industria verde, sus gobiernos y gigantes industriales deberán mostrar un ingenio y una ambición similares.