Cómo una mina de litio de Quebec puede ayudar a que los autos eléctricos sean asequibles

A unas 350 millas al noroeste de Montreal, en medio de un vasto bosque de pinos, hay un pozo minero profundo con paredes de roca moteada. El pozo ha cambiado de manos repetidamente y ha estado sumido en la bancarrota, pero ahora podría ayudar a determinar el futuro de los vehículos eléctricos.

La mina contiene litio, un ingrediente indispensable en las baterías de los automóviles eléctricos que escasea. Si abre según lo programado a principios del próximo año, será la segunda fuente norteamericana de ese metal, lo que ofrece la esperanza de que las materias primas que tanto se necesitan se puedan extraer y refinar cerca de las fábricas de automóviles canadienses, estadounidenses y mexicanas, en línea con las políticas de la administración Biden que tienen como objetivo romper el dominio de China en la cadena de suministro de baterías.

Tener más minas también ayudará a contener el precio del litio, que se ha quintuplicado desde mediados de 2021, elevando tanto el costo de los vehículos eléctricos que están fuera del alcance de muchos conductores. El automóvil eléctrico nuevo promedio en los Estados Unidos cuesta alrededor de $ 66,000, solo unos pocos miles de dólares menos que el ingreso familiar promedio el año pasado.

Pero la mina en las afueras de La Corne, operada por Sayona Mining, una empresa australiana, también ilustra los numerosos obstáculos que deben superarse para producir y procesar los materiales necesarios para separar los automóviles de los combustibles fósiles. La mina ha tenido varios propietarios, y algunos de ellos se declararon en quiebra. Como resultado, algunos analistas e inversionistas advierten que muchas minas que se están desarrollando ahora tal vez nunca sean viables.

Docenas de minas de litio se encuentran en diversas etapas de desarrollo en Canadá y Estados Unidos. Canadá se ha propuesto convertirse en una fuente importante de materias primas y componentes para vehículos eléctricos. Pero la mayoría de estos proyectos están a años de distancia de la producción. Incluso si pueden recaudar los miles de millones de dólares necesarios para ponerse en marcha, no hay garantía de que produzcan suficiente litio para satisfacer las necesidades del continente.

Elon Musk, director ejecutivo de Tesla, dijo en julio que ser proveedor de litio era una “licencia para imprimir dinero”. Pero también es un negocio arriesgado y volátil. El mineral enterrado profundamente en la tierra puede tener concentraciones de litio insuficientes para ser rentable. La oposición de grupos ambientalistas o residentes cercanos puede retrasar o matar proyectos.

Las minas tienden a estar en lugares remotos. Según los estándares de la industria, la mina de Sayona, que se encuentra al final de un camino de grava de 12 millas, está a la vuelta de la esquina. Muchos otros proyectos son mucho más inaccesibles.

Después de que el precio del litio cayera a la mitad entre 2017 y 2020, el propietario anterior de la mina, el fabricante chino de baterías CATL, cerró las operaciones y buscó la protección de los acreedores de la subsidiaria propietaria de la propiedad. Sayona, en colaboración con Piedmont Lithium, una empresa de extracción y procesamiento de litio con sede en Belmont, Carolina del Norte, compró la operación el año pasado.

Algunos inversores creen que la exageración en torno al litio es exagerada y han apostado en contra de las empresas mineras. Creen que algunas de las empresas carecen de la experiencia para explotar el mineral, sacarlo de la tierra y separar el litio de la roca circundante. Los proyectos de litio a menudo sufren retrasos y sobrecostos.

El riesgo se refleja en los giros de las acciones de Sayona negociadas en la Bolsa de Valores de Australia en Sydney. Alcanzaron un máximo de 36 dólares australianos (24 dólares) en abril, cayeron a 13 dólares en junio y recientemente cotizaron a alrededor de 28 dólares.

“Aquellos de nosotros en la industria estamos bastante seguros de que el litio escaseará durante la próxima década”, dijo Keith Phillips, director ejecutivo de Piedmont Lithium, que posee el 25 por ciento del proyecto de Sayona en Quebec. Añadió: “Otros están adoptando un punto de vista contrario”.

Qué hay en la Ley de Reducción de la Inflación

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Auto industria. Hasta ahora, los contribuyentes podían obtener hasta $7,500 en créditos fiscales por la compra de un vehículo eléctrico, pero había un límite en cuanto a la cantidad de automóviles elegibles de cada fabricante. La nueva ley eliminará este tope y extenderá el crédito fiscal hasta 2032; los autos usados ​​también calificarán para un crédito de hasta $4,000.

Código de impuestos. La ley introduce un nuevo impuesto mínimo corporativo del 15 por ciento sobre las ganancias que las empresas reportan a los accionistas, que se aplica a las empresas que reportan más de $1 mil millones en ingresos anuales pero que pueden usar créditos, deducciones y otros tratamientos fiscales para reducir sus tasas impositivas efectivas. La legislación reforzará al IRS con una inversión de alrededor de $80 mil millones.

Comunidades de bajos ingresos. El paquete incluye más de $ 60 mil millones en apoyo de comunidades de bajos ingresos y comunidades de color que se ven afectadas de manera desproporcionada por el cambio climático. Entre las disposiciones se encuentran subvenciones para tecnología de cero emisiones y dinero para mitigar los efectos negativos de las carreteras y otras instalaciones de transporte.

Industria de combustibles fósiles. La legislación requiere que el gobierno federal subaste más espacio público para la extracción de petróleo y amplíe los créditos fiscales para las plantas que queman carbón y gas que dependen de la tecnología de captura de carbono. Estas disposiciones se encuentran entre las que se agregaron para obtener el apoyo del Senador Joe Manchin III, demócrata de West Virginia.

Virginia del Oeste. Se espera que la ley traiga grandes beneficios al estado del Sr. Manchin, el segundo mayor productor de carbón del país, haciendo permanente un fondo fiduciario federal para apoyar a los mineros con la enfermedad del pulmón negro y ofreciendo nuevos incentivos para construir parques eólicos y solares en áreas donde el carbón las minas o plantas de carbón han cerrado recientemente.

Para muchas personas en el gobierno y la industria automotriz, la principal preocupación es si habrá suficiente litio para satisfacer la creciente demanda de vehículos eléctricos.

La Ley de Reducción de la Inflación, que el presidente Biden firmó en agosto, ha aumentado las apuestas para la industria automotriz. Para calificar para varios incentivos y subsidios en la ley, que se otorgan a los compradores y fabricantes de automóviles y tienen un valor total de $10,000 o más por vehículo eléctrico, los fabricantes de baterías deben utilizar materias primas de América del Norte o de un país con el que Estados Unidos tenga una relación comercial. acuerdo comercial.

El mundo también necesitará más refinerías, las plantas donde el litio en bruto se procesa en una forma concentrada del metal que se usa en las baterías. La mayor parte del litio se procesa en China, y Piedmont y otras empresas planean construir refinerías en Estados Unidos. Pero el procesamiento de litio requiere experiencia que escasea, dijo Eric Norris, presidente de litio en Albemarle, una empresa de minería y procesamiento en Charlotte, Carolina del Norte.

El litio es el metal más ligero conocido y su capacidad para almacenar energía lo hace atractivo para las baterías. Pero los depósitos de litio vienen incrustados en otros metales y minerales. Es por eso que extraer litio puede ser increíblemente difícil.

La industria minera “no ha perfeccionado su capacidad, en términos generales, para generar capacidad de conversión de manera repetida y constante”, dijo Norris, y señaló que incluso su empresa, que tiene una amplia experiencia, ha sufrido retrasos en la construcción de plantas de procesamiento.

Albemarle opera la única mina de litio activa en los Estados Unidos, en Silver Peak, Nevada, donde el metal se extrae de la salmuera, un líquido que se encuentra bajo tierra. Algunas baterías de Tesla contienen litio de Nevada, pero la producción anual total del sitio es suficiente para unos 80.000 vehículos. Los estadounidenses compraron 370.000 automóviles a batería en los primeros seis meses de 2022, según Kelley Blue Book, y las ventas aumentan rápidamente.

Albemarle también produce litio en Chile y Australia. La empresa está trabajando para reabrir una mina de litio en Kings Mountain, Carolina del Norte, y planea construir una refinería en el sureste.

Incluso esos grandes proyectos no serán suficientes para satisfacer la demanda a medida que California y otros estados prohíban los motores de combustión interna. “Va a tomar todo lo que podamos hacer y nuestros competidores puedan hacer durante los próximos cinco años para mantenerse al día”, dijo el Sr. Norris.

Una de las primeras cosas que tuvo que hacer Sayona cuando se hizo cargo de la mina La Corne fue bombear el agua que había llenado el pozo, dejando al descubierto paredes escalonadas de piedra oscura y pálida de excavaciones anteriores. La roca más ligera contiene litio.

Después de ser volada y triturada, la roca se procesa en varias etapas para eliminar el material de desecho. A poca distancia de la mina, dentro de un gran edificio con paredes de metal azul corrugado, un escáner láser utiliza chorros de aire comprimido para separar el mineral de litio de color claro. Luego, el mineral se refina en tanques llenos de detergente y agua, donde el litio flota hacia la superficie y se elimina.

El producto final parece arena blanca y fina, pero sigue siendo solo alrededor del 6 por ciento de litio. El resto incluye aluminio, silicio y otras sustancias. El material se envía a refinerías, la mayoría de ellas en China, para su posterior purificación.

Yves Desrosiers, ingeniero y asesor principal de Sayona, comenzó a trabajar en la mina La Corne en 2012. Durante un recorrido, expresó su satisfacción por lo que dijo eran mejoras realizadas por Sayona y Piedmont. Estos incluyen un mejor control del polvo y un plan para restaurar el sitio una vez que se agote el litio en unas pocas décadas.

“La productividad será mucho mejor porque estamos corrigiendo todo,” dijo el Sr. Desrosiers. En unos pocos años, la compañía planea mejorar la instalación para producir carbonato de litio, que contiene una concentración mucho mayor de litio que el metal bruto extraído del suelo.

La operación obtendrá su electricidad de las abundantes plantas hidroeléctricas de Quebec y utilizará únicamente agua reciclada en el proceso de separación, dijo Desrosiers. Aún así, los activistas ambientales observan el proyecto con cautela.

La minería es un pilar de la economía de Quebec, y el área alrededor de La Corne está poblada de personas cuyo sustento depende de la extracción de hierro, níquel, cobre, zinc y otros metales. Hay una mina de oro activa cerca de la ciudad más grande de la zona, Val-d’Or, o Valle de Oro.

La minería “es nuestra vida”, dijo Sébastien D’Astous, un metalúrgico convertido en político y alcalde de Amos, una pequeña ciudad al norte de La Corne. “Todo el mundo conoce, o tiene en la familia cercana, a personas que trabajan en minería o para contratistas”.

La mayoría de la gente apoya la mina de litio, pero una minoría significativa se opone, dijo D’Astous. Los opositores temen que otra mina de litio que está desarrollando Sayona en las cercanías de La Motte, Quebec, pueda contaminar un río subterráneo.

Rodrigue Turgeon, un abogado local y codirector del programa MiningWatch Canada, un grupo de vigilancia, ha presionado para asegurarse de que las minas de Sayona se sometan a rigurosas revisiones ambientales. Long Point First Nation, un grupo indígena que dice que las minas están en su territorio ancestral, quiere realizar su propio estudio de impacto ambiental.

Sébastien Lemire, quien representa a la región alrededor de La Corne en el Parlamento canadiense, dijo que quería asegurarse de que la riqueza creada por la minería de litio fluya hacia la gente de Quebec en lugar de hacia los inversores externos.

El Sr. Lemire elogió a los activistas por estar “atentas” a las normas ambientales, pero prefiere la mina y conduce un automóvil eléctrico, un Chevrolet Bolt.

“Si no lo hacemos”, dijo en un café de La Corne, “estamos perdiendo la oportunidad de la electrificación del transporte.”