Arabia Saudita compra un par de asientos para astronautas de SpaceX a Axiom


CNN Negocios

Arabia Saudita planea enviar dos astronautas a la Estación Espacial Internacional a bordo de una cápsula espacial de SpaceX de Elon Musk, convirtiéndose en la última nación del Golfo en fortalecer los lazos con compañías espaciales privadas de EE. UU., según tres personas familiarizadas con el acuerdo.

Las fuentes, que hablaron anónimamente para hablar sobre la tripulación de la misión antes de su anuncio formal, dijeron que el acuerdo se firmó en privado a principios de este año con Axiom Space de Houston, que organiza y administra misiones privadas al espacio en naves espaciales estadounidenses para investigadores y turistas.

Según el acuerdo, dos astronautas sauditas viajarán en la cápsula Crew Dragon de SpaceX a la estación espacial para una estadía de aproximadamente una semana a principios del próximo año, dijeron las fuentes. Los saudíes serían los primeros de su país en salir al espacio a bordo de una nave espacial privada.

Axiom no hizo comentarios de inmediato. Los funcionarios de la Comisión Espacial Saudita, la agencia espacial de Riyadh fundada en 2018, no estuvieron disponibles de inmediato para hacer comentarios.

Las empresas privadas de EE. UU. han desempeñado un papel cada vez más importante en el envío de astronautas a la estación espacial a medida que la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio, la agencia espacial de EE. UU. que ahora se centra en gran medida en el regreso de los humanos a la luna, busca comercializar el vuelo espacial humano de los Estados Unidos con décadas de antigüedad. presencia en órbita terrestre baja.

El acuerdo marcaría lo último que coloca a compañías como Axiom en un papel único de diplomacia dominado durante mucho tiempo por agencias gubernamentales como la NASA. La estación espacial es un laboratorio del tamaño de un campo de fútbol a unas 250 millas (400 km) sobre la Tierra que ha albergado tripulaciones internacionales de astronautas durante más de 20 años.

Los astronautas saudíes se unirán a dos estadounidenses previamente anunciados, la astronauta retirada de la NASA Peggy Whitson y el piloto de carreras e inversor John Shoffner, dijeron las fuentes. La misión, llamada Ax-2, será el segundo vuelo espacial organizado por Axiom.

Los astronautas privados a bordo del Ax-2 aún no han sido aprobados por un panel presidido por la NASA de las partes interesadas y países participantes de la estación espacial, como Rusia, Canadá, Japón y la Agencia Espacial Europea, dijo un funcionario estadounidense. El funcionario agregó que es probable que la misión reciba la aprobación.

Para Axiom y otras compañías espaciales, cerrar tratos con gobiernos extranjeros se considera vital para mantener un negocio centrado en llevar personas al espacio. Llevar personas al espacio es un lujo para los adinerados buscadores de aventuras y una fuente de prestigio nacional e inspiración para aspirantes a potencias espaciales como Arabia Saudita.

Axiom lanzó su primera misión privada a la estación espacial en abril, enviando una tripulación de cuatro hombres a la estación espacial a bordo de una cápsula SpaceX Crew Dragon que incluía un inversionista canadiense y un empresario israelí.

Y Axiom anunció el lunes un acuerdo con Turquía para lanzar a los primeros dos astronautas del país al espacio a fines de 2023. Eso probablemente será para la misión Ax-3, según una persona familiarizada con el vuelo.

El negocio de vuelos de astronautas de Axiom es una experiencia crucial para los objetivos más amplios de la compañía de desplegar su propia estación espacial privada a mediados de la década. Primero planea conectar módulos a la ISS antes de dividirse en una estructura completamente privada una vez que el laboratorio internacional existente se retire alrededor de 2030.

El valor del acuerdo saudí de Axiom no estaba claro. Cada asiento de Crew Dragon en la primera misión de Axiom se vendió por $ 55 millones cada uno.