El Pentágono ordena la revisión de sus campañas en las redes sociales en el extranjero

WASHINGTON — Funcionarios de la Casa Blanca dijeron al ejército que estaban preocupados por sus esfuerzos para difundir mensajes pro estadounidenses en las redes sociales, lo que llevó al Pentágono a ordenar una revisión de las operaciones secretas para influir en las poblaciones en el extranjero, dijeron funcionarios estadounidenses.

La revisión sigue a una decisión de Twitter y Facebook durante el verano de cerrar cuentas engañosas que determinaron que enviaban mensajes sobre los intereses de la política exterior de EE. UU. en el extranjero.

La auditoría del Pentágono y las preocupaciones de la Casa Blanca fueron reportadas por primera vez por The Washington Post.

Los investigadores de desinformación dijeron que las campañas se dividen en gran medida en dos campos. La mayoría de las campañas difundieron mensajes pro estadounidenses, incluidos memes y eslóganes que elogiaban a Estados Unidos. Esos programas eran similares a la forma en que Beijing a menudo difunde desinformación al sembrar mensajes positivos sobre la vida en China.

Sin embargo, una campaña dirigida a Irán difundió mensajes divisivos sobre la vida allí. Las cuentas involucradas sacaron puntos de vista que apoyaban y se oponían al gobierno iraní. Ese esfuerzo de desinformación se parecía a los métodos utilizados por Rusia para influir en las elecciones presidenciales estadounidenses de 2016.

Durante años, los comandos militares de EE. UU. han promovido noticias y mensajes pro estadounidenses para audiencias en el extranjero, a veces ganándose el escrutinio del Congreso. Pero la decisión de las empresas de redes sociales de cerrar algunas cuentas asociadas con el ejército sugirió que la actividad había ido más allá.

Twitter y Meta, la empresa matriz de Facebook, eliminaron las cuentas que, según dijeron, violaban sus términos de servicio al participar en un “comportamiento inauténtico coordinado”.

Un informe de agosto del Observatorio de Internet de la Universidad de Stanford y la firma de análisis de redes sociales Graphika dijo que esas cuentas estaban impulsando mensajes pro estadounidenses en el Medio Oriente y Asia Central. Los dos grupos atribuyeron algunas de las cuentas eliminadas por Facebook y Twitter a la Iniciativa Web Trans-Regional, una iniciativa del Pentágono de más de 10 años que envía información en apoyo de Estados Unidos en áreas donde opera el ejército estadounidense.

Las publicaciones variaban ampliamente en sofisticación. Algunos de los trabajos más pulidos estaban dirigidos a los usuarios de Twitter y Telegram en Irán y promovieron una amplia variedad de puntos de vista. Si bien la mayoría de los mensajes criticaban al gobierno iraní, los investigadores dijeron que otros lo apoyaban, el tipo de actividad que podría estar diseñada para inflamar el debate y sembrar divisiones en el país.

Varios funcionarios estadounidenses dijeron que las cuentas suspendidas estaban afiliadas con el ejército estadounidense, aunque no dijeron si algún esfuerzo estaba destinado a difundir información en Irán.

El programa evocó las campañas de propaganda que los gobiernos autoritarios han utilizado para impulsar mensajes dentro y fuera del país. Pero los expertos en desinformación dicen que no tuvieron mucho éxito. La mayoría de las publicaciones recibieron solo un “puñado” de “me gusta” o retuits, señalaron los investigadores, y solo el 19 por ciento de las cuentas que se identificaron tenían más de 1000 seguidores.

Las operaciones de influencia anteriores respaldadas por los estados-nación en las redes sociales se han atribuido principalmente a Rusia, China, Irán y otros adversarios de los Estados Unidos.

Rusia fue pionera en muchas de estas tácticas de desinformación en línea, utilizando Facebook, Twitter y otras redes sociales para difundir mensajes divisivos. Algunos de los primeros esfuerzos del país tenían como objetivo difundir propaganda a favor del Kremlin en Europa del Este. Países de todo el mundo han imitado las técnicas de Rusia.

En los últimos ocho años, Facebook ha nombrado a más de una docena de países que han creado esfuerzos de desinformación al estilo ruso, incluidos Irán, Sudán y Nicaragua. La empresa ahora publica informes mensuales en los que describe nuevas campañas de desinformación que ha desarraigado.

China también ha utilizado Facebook y Twitter para pulir su imagen y socavar las acusaciones de abusos contra los derechos humanos.

La Iniciativa Web Transregional comenzó como un esfuerzo del Comando de Operaciones Especiales en 2008. Con el tiempo, el Comando Central de EE. UU. y otros cuarteles generales militares también comenzaron a enviar mensajes veraces pero pro-estadounidenses. Los esfuerzos del Comando Central comenzaron con sitios web que publicaban noticias dirigidas a audiencias en el norte de África y el Medio Oriente.

Después de un informe crítico de la Oficina de Responsabilidad Gubernamental, el Congreso aprobó un proyecto de ley de autorización de defensa en 2013 que pedía que la iniciativa no se financiara el año siguiente. Los funcionarios del Pentágono se negaron a responder preguntas sobre la iniciativa el lunes.

Aún así, otras operaciones de información han continuado en las plataformas de redes sociales.

A raíz del informe de Stanford, algunos funcionarios estadounidenses informados sobre el programa cuestionaron que las cuentas no fueran auténticas y dijeron que algunas de las páginas de perfil de las cuentas indicaban que estaban afiliadas al Comando Central.

Pero no está claro cuántas de las cuentas tenían tal divulgación, o si hubo un esfuerzo más amplio para ocultar su conexión militar.

A los funcionarios de la Casa Blanca les preocupaba que la política del Pentágono para las operaciones de información fuera demasiado amplia y que los programas clandestinos pudieran socavar la credibilidad estadounidense, incluso si el material que se promocionaba era exacto, dijo el funcionario de la administración.

En un comunicado, Brig. El general Patrick Ryder, el principal portavoz del Pentágono, dijo que era política del Departamento de Defensa realizar operaciones de información en apoyo de las “prioridades de seguridad nacional”.

“Estas actividades deben llevarse a cabo de conformidad con la ley de EE. UU. y la política del Departamento de Defensa”, dijo el general Ryder. “Estamos comprometidos a hacer cumplir esas salvaguardas”.

Julian E. Barnes informó desde Washington y Sheera Frenkel desde San Francisco. Eric Schmitt y Helene Cooper colaboraron con este reportaje desde Washington.