Herbert Kohler, magnate de la plomería que creó la meca del golf, muere a los 83 años

Herbert V. Kohler Jr., quien convirtió un negocio familiar centenario conocido por bañeras, inodoros y grifos en una empresa global multimillonaria y convirtió una pequeña ciudad empresarial en una parada poco probable para los mejores golfistas del mundo, murió el 3 de septiembre. en Kohler, Wisconsin. Tenía 83 años.

la muerte fue Anunciado en el sitio web de la empresa Kohler. No se citó ninguna causa.

Cuando era joven, Kohler se enfrentó al deseo de su padre de unirse al negocio a tiempo completo después de la universidad.

“Esa no era mi taza de té”, le dijo a Forbes en 2010.

Pero finalmente tomó el camino que efectivamente se le había trazado cuando su abuelo John Michael Kohler, un inmigrante austriaco, compró una fundición en Sheboygan, Wisconsin, con un socio en 1873.

La empresa, que comenzó como fabricante de arados y otros implementos agrícolas, dio un giro definitivo 10 años después cuando su patriarca esmaltó una vasija de hierro fundido que se usaba como abrevadero para caballos y para escaldar cerdos y la vendió a familias campesinas como bañera.

Kohler estaba en camino de convertirse literalmente en un nombre familiar.

Los accesorios de la empresa se incluyeron en una exposición de diseño de viviendas contemporáneas del Museo Metropolitano de Arte de 1929. Su colorido “La mirada audaz de KohlerLa campaña publicitaria se introdujo en 1967.

En 1972, cuando Herbert Kohler Jr. asumió el puesto más alto en la empresa privada, que también fabricaba motores y generadores, tenía $133 millones en ventas anuales y era el segundo mayor productor de accesorios de cocina y baño de EE. UU., detrás de American Standard.

Cuando se retiró como director ejecutivo en 2015, tenía ventas anuales de $6 mil millones. En 2018, fue la primera opción para accesorios y accesorios de baño entre los constructores de EE. UU., según la firma de investigación Statista.

Bajo la dirección de Kohler, la empresa adquirió fabricantes de muebles, gabinetes y azulejos; construyó o compró fábricas en China, México, India, Europa y otros lugares; y desarrolló bañeras para dos personas, inodoros robóticos y una ducha con sonido estéreo.

También inició un negocio de golf y hotelería que atrajo tres campeonatos de la PGA, un US Senior Open, dos US Women’s Open y la Ryder Cup del año pasado al condado de Sheboygan y le permitió dejar su huella en la ciudad costera escocesa donde nació el juego.

La visión, el impulso y el apetito por el riesgo del Sr. Kohler impulsaron el crecimiento de la compañía. Puede que haya tardado en abrazar su destino dinástico, pero cuando lo hizo, fue con entusiasmo.

“Me encantó”, le dijo a Forbes, “porque vi mucho potencial para el cambio”.

Herbert Vollrath Kohler Jr. nació el 20 de febrero de 1939 en Sheboygan, aproximadamente a una hora al norte de Milwaukee. Su padre era el presidente y director ejecutivo de Kohler Company. Su madre, Ruth (De Young) Kohler, era historiadora y ex editora de mujeres en The Chicago Tribune.

La madre del joven Herbert murió cuando él era un adolescente y lo enviaron al este a un internado, inicialmente en la Academia Phillips Exeter en New Hampshire, donde, le dijo a Forbes, “no había una regla o regulación que no rompiera”.

Despedido de allí, pasó a la Escuela Choate en Connecticut. Después de graduarse, ingresó a Yale, el alma mater de su padre, pero le faltó concentración y se fue. Sirvió en la Reserva del Ejército y luego estudió matemáticas y física en la Universidad de Zúrich. Fue, le dijo a The Chicago Tribune en 1994, “un período de rechazo total a una vida prescrita”.

Al regresar a los Estados Unidos, se matriculó en Knox College en Illinois. Estudió actuación, incursionó en la poesía y editó lo que descrito en una entrevista de 2012 con la revista Cigar Aficionado como un “periódico político salvaje”.

“Uno de mis amigos me llamó ‘el primero de los grandes sucios’”, le dijo a Forbes. “Esa es una nota increíble para el hijo de un magnate de los baños”. (En ese momento, estaba mayormente alejado de su padre. “Rara vez hablé con el pobre hombre”, dijo).

Mientras estaba en Knox, conoció a su futura primera esposa, Linda Karger, quien dirigía una obra de teatro en la que él participaba. Se casaron en 1961 y se divorciaron en la década de 1980.

El intento de independencia del Sr. Kohler continuó en la Universidad de Furman en Carolina del Sur, donde se matriculó brevemente mientras también trabajaba. Pero pronto regresó a Yale. Se graduó en 1965 con un título en administración industrial y se unió a Kohler Company como técnico de investigación.

Se convirtió en director de la empresa en 1967; vicepresidente de operaciones un año después, cuando murió su padre; vicepresidente ejecutivo en 1971; y presidente y director ejecutivo un año después de eso.

Un obstáculo al que se enfrentó Kohler para tomar el timón fue la amarga historia de la empresa con el trabajo organizado, incluida una huelga de United Auto Workers que comenzó en 1954 y duró más de seis años, la huelga más larga en la historia de Estados Unidos en ese momento.

“Con razón o sin ella, todos conocían el nombre de Kohler debido a la huelga”, dijo Kohler a The New York Times en 1973. (Ha habido dos huelgas mucho más cortas desde entonces, en 1983 y 2015).

La familia también estuvo en peligro al momento de perder el control de la empresa en medio de una dilución del valor de sus acciones. Kohler diseñó una división inversa de acciones que redujo drásticamente la cantidad de acciones y le dio a él y a sus parientes más cercanos un control casi total.

Con su posición consolidada, el Sr. Kohler reinvirtió fuertemente en la empresa, que ya estaba asociada con el diseño innovador. Mantuvo el énfasis tanto en la forma como en la función, abrió el Kohler Design Center, un lugar de exhibición de productos similar a un museo y, con su hermana, Ruth, creó un programa de residencia para artistas.

John Torinus, quien conoció a Kohler como editor de negocios de The Milwaukee Sentinel, lo describió en una entrevista telefónica como un “genio” y una “galleta dura” cuya fascinación por el diseño se parecía a la de Steve Jobs.

“Era muy exigente con todo, hasta el más mínimo detalle”, dijo Torinus, quien ahora es presidente de Serigraph, una compañía de Wisconsin que fabrica piezas decorativas para los productos de otras empresas, incluso, a veces, de Kohler.

Sin duda, ese enfoque ayuda a explicar lo que Sarah Archer, escritora de diseño y cultura, denominó el lugar perdurable de la compañía en el firmamento del baño.

“No solo vendían limpieza o modernidad”, dijo por correo electrónico. “Estaban ofreciendo una especie de mini-vacaciones”.

El Sr. Kohler se casó con Natalie Black, exdirectora legal y actual miembro de la junta directiva de Kohler Company, en 1985. Ella lo sobrevive. Sus sobrevivientes también incluyen a un hijo, David, director ejecutivo de Kohler desde 2015 y ahora también presidente de la junta; dos hijas, Laura Kohler, miembro de la junta y vicepresidenta sénior de la empresa, y Rachel Kohler, también miembro de la junta; 10 nietos; y tres bisnietos.

A fines de la década de 1970, el Sr. Kohler decidió incursionar en el sector de la hospitalidad y convirtió un hotel turístico en un edificio en ruinas que originalmente se había utilizado para albergar a los trabajadores de la empresa después de que la fundición se mudara cuatro millas al oeste de Sheboygan en 1899 a lo que se convirtió en la ciudad de Kohler. Muchas personas a su alrededor se burlaron, pero siguió adelante.

“No le gustaba renunciar a nada que fuera parte de su herencia”, dijo Richard Blodgett, autor de “A Sense of Higher Design: The Kohlers of Kohler” (2003), una historia corporativa encargada por la empresa.

Los instintos del Sr. Kohler resultaron correctos. El hotel, el American Club, abrió sus puertas en 1981. Ampliado por una reserva privada de caza y pesca, un club de tenis, restaurantes, tiendas y un spa, pronto se convirtió en un imán turístico.

Aún así, algo faltaba.

“Tienes este hotel boutique, pero no tienes tu propio campo de golf”, dijo Kohler, hablando en una entrevista de 2015, recordó que le decían los clientes. “Eso es un poco vergonzoso para un CEO”

El Sr. Kohler tenía poco interés en el juego, pero rápidamente se sumergió en él.

Trabajando con Pete Dye, quien una vez fue llamado el Picasso del diseño de campos de golf, desarrolló dos campos cercanos de calibre de campeonato, Blackwolf Run y ​​Whistling Straits.

El Sr. Kohler profundizó su inversión en golf en 2004, comprando un hotel junto al famoso Old Course en St. Andrews, Escocia, y el cercano Duke’s Course.

No todos sus proyectos de golf han ido bien. Los ambientalistas locales frustraron los planes para un curso en la costa de Oregón, y el desarrollo de uno nuevo cerca de Kohler se ha visto frenado por los residentes que se oponen a su dependencia de las tierras públicas y por el descubrimiento de artefactos nativos americanos y restos humanos en la propiedad.

El Sr. Kohler se encogió de hombros ante tales obstáculos. Siguió adelante, guiado por una frase adaptada del crítico británico del siglo XIX John Ruskin y encontrada en un viejo vitral del American Club: “La vida sin trabajo es culpa. El trabajo sin arte es brutalidad”.

Kitty Bennett contribuyó con la investigación.