El río Colorado se está muriendo. ¿Se pueden salvar sus dinosaurios acuáticos?

Para que las turbinas de Glen Canyon sigan girando, el lago Powell necesita más agua. Pero sin grandes recortes en el consumo, la solución obvia para llenar el embalse es robar el agua de otro lugar del sistema. El embalse Flaming Gorge en Green River, que también resulta ser el hábitat de los matalotes jorobados criados en el criadero, es uno de los pocos embalses en la cuenca que está cerca de su capacidad y, por lo tanto, es un objetivo propicio para las agencias estatales que buscan evitar otros dolorosos recortes en el consumo de agua.

La Oficina de Recuperación anunció a principios de este año que liberaría 500,000 acres-pie de agua de Flaming Gorge para tratar de estabilizar los embalses río abajo. A corto plazo, dice Breen, esas liberaciones deberían ser buenas para los peces en peligro de extinción, ya que están programadas para beneficiar el ciclo reproductivo del matalote jorobado. Pero en última instancia, es robar a Peter para pagarle a Paul. Los flujos de agua del río Green ya han caído un 20 por ciento desde el año 2000, y la cuenca del río Colorado ha estado sobresuscrita durante décadas, con estados que reclaman derechos sobre más agua de la que queda en el río. Sus principales embalses se han drenado a medida que ha disminuido la capa de nieve invernal. Fue un récord de 107 grados Fahrenheit en Salt Lake City esta semana.

“El sistema se acerca a un punto de inflexión, y sin acción no podemos proteger el sistema y los millones de estadounidenses que dependen de este recurso crítico”, dijo M. Camille Calimlim Touton, comisionada de la Oficina de Recuperación, durante una conferencia de prensa en agosto. . “Proteger el sistema significa proteger a la gente del oeste americano”.

Mientras tanto, la mayor amenaza actual para los peces en peligro de extinción de Colorado son otros peces no nativos. Solo 12 peces son nativos de la cuenca superior del río Colorado, dice Breen. Pero ahora más de 50 especies compiten en los ríos. Muchos de los que se introdujeron intencionalmente para promover la pesca deportiva son altamente depredadores en una forma en que el jorobado y otros no han evolucionado para sobrevivir.

“Los flujos más cálidos y bajos también benefician a las especies de peces invasoras como la lubina de boca chica, lo que exacerba los problemas que plantea esa especie”, me dijo un portavoz del Servicio de Pesca y Vida Silvestre en un correo electrónico. “Estas lubinas no nativas de boca chica desovan y eclosionan en verano, al igual que el pikeminnow de Colorado, y crecen a un ritmo mucho más rápido que los peces nativos”.

El programa de recuperación gasta más de $2 millones al año tratando de eliminar los peces no nativos del río Green y en otras partes del sistema, una medida que no siempre es popular entre los pescadores locales a quienes les gusta pescar lubinas. “Para que conste: me encanta la lobina de boca chica”, dice Breen. “Crecí pescando lobina de boca chica en el Medio Oeste. Pero ahí es donde se supone que deben estar. Las lubinas son muy depredadoras y se supone que no deben estar en ese río”.

La invasión de lobina de boca chica se había contenido de alguna manera en la cuenca alta de Colorado, pero este verano, como el río se secó, el embalse en el lago Powell está permitiendo que fluya agua tibia a través de la represa de Glen Canyon, y con ella, la lobina de boca chica. Para consternación de los conservacionistas y los administradores de la vida silvestre, la lobina ahora está comenzando a afianzarse en el Gran Cañón, el último hábitat prístino para la carpita jorobada, otro pez nativo del río Colorado cuyo estado había sido degradado por el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de en peligro de extinción. a amenazado. La llegada del bajo podría deshacer todo ese progreso.