Para Gen Z, TikTok es el nuevo motor de búsqueda

Cuando Ja’Kobi Moore decidió postularse este año para una escuela secundaria privada en su ciudad natal de Nueva Orleans, supo que necesitaba al menos una carta de recomendación de un maestro. Nunca había pedido uno, así que buscó ayuda.

“Carta de recomendación del maestro”, escribió en la barra de búsqueda de TikTok.

La Sra. Moore, de 15 años, desplazó la aplicación de TikTok hasta que encontró dos videos: uno que explica cómo pedirles a los maestros una carta de recomendación y el otro que muestra una plantilla para una. Ambos habían sido hechos por maestros y eran más fáciles de entender que un resultado de búsqueda de Google o un video de YouTube, dijo la Sra. Moore, quien planea hablar con sus maestros este mes.

TikTok es conocido por sus videos de baile virales y música pop. Pero para la Generación Z, la aplicación de video también es cada vez más un motor de búsqueda.

Cada vez más jóvenes utilizan el poderoso algoritmo de TikTok, que personaliza los videos que se les muestran en función de sus interacciones con el contenido, para encontrar información asombrosamente adaptada a sus gustos. Esa adaptación se combina con la sensación de que personas reales en la aplicación están sintetizando y entregando información, en lugar de sitios web anónimos.

En TikTok, “ves cómo se sintió realmente la persona acerca de dónde comió”, dijo Nailah Roberts, de 25 años, que usa la aplicación para buscar restaurantes en Los Ángeles, donde vive. Una reseña escrita prolija de un restaurante no puede capturar su ambiente, comida y bebidas como una lata de clip del tamaño de un bocado, dijo.

El ascenso de TikTok como herramienta de descubrimiento es parte de una transformación más amplia en la búsqueda digital. Si bien Google sigue siendo el motor de búsqueda dominante en el mundo, las personas recurren a Amazon para buscar productos, Instagram para mantenerse actualizado sobre las tendencias y Snap Maps de Snapchat para encontrar negocios locales. A medida que el mundo digital sigue creciendo, se amplía el universo de formas de encontrar información en él.

Google ha notado que TikTok se acerca a su dominio. Si bien la compañía de Silicon Valley cuestionó que los jóvenes estuvieran usando TikTok como reemplazo de su motor de búsqueda, al menos un ejecutivo de Google comentó públicamente sobre las capacidades de búsqueda de la aplicación de video rival.

“En nuestros estudios, algo así como casi el 40 por ciento de los jóvenes, cuando buscan un lugar para almorzar, no van a Google Maps oa la Búsqueda. Van a TikTok o Instagram”, dijo Prabhakar Raghavan, vicepresidente senior de Google, en una conferencia de tecnología en julio.

Google ha incorporado imágenes y vídeos a su buscador en los últimos años. Desde 2019, algunos de sus resultados de búsqueda incluyen videos de TikTok. En 2020, Google lanzó YouTube Shorts, que comparte videos verticales de menos de un minuto de duración, y comenzó a incluir su contenido en los resultados de búsqueda.

TikTok, propiedad de la compañía china de Internet ByteDance, se negó a comentar sobre su función de búsqueda y los productos que pueden estar en prueba. Dijo que “siempre estaba pensando en nuevas formas de agregar valor a la comunidad y enriquecer la experiencia TikTok”.

Hacer una búsqueda en TikTok suele ser más interactivo que escribir una consulta en Google. En lugar de simplemente atravesar paredes de texto, los miembros de la Generación Z obtienen recomendaciones de videos de TikTok para identificar lo que están buscando, viendo video tras video para seleccionar el contenido. Luego verifican la veracidad de una sugerencia basada en los comentarios publicados en respuesta a los videos.

Este modo de búsqueda tiene sus raíces en la forma en que los jóvenes usan TikTok no solo para buscar productos y negocios, sino también para hacer preguntas sobre cómo hacer las cosas y encontrar explicaciones de lo que significan. Con videos que a menudo duran menos de 60 segundos, TikTok devuelve lo que se siente como respuestas más relevantes, dijeron muchos.

Alexandria Kinsey, de 24 años, coordinadora de comunicaciones y redes sociales en Arlington, Virginia, usa TikTok para muchas consultas de búsqueda: recetas para cocinar, películas para ver y horas felices cercanas para probar. También recurre a él para preguntas menos típicas, como buscar entrevistas con el actor Andrew Garfield y extrañas teorías de conspiración.

Los resultados de TikTok “no parecen tan sesgados” como los de Google, dijo, y agregó que a menudo quiere “una opinión diferente” de lo que dicen los anuncios y los sitios web optimizados para Google.

La Sra. Kinsey dijo que también le encantaba la rapidez con la que los videos de TikTok presentaban información. Aunque a veces verifica lo que encuentra en TikTok usando Google, dijo: “Rara vez veo algo que requiera pensar tanto”.

El ascenso de TikTok como motor de búsqueda puede significar que más personas tropiecen con información errónea y desinformación en la aplicación, que luego podría amplificarse y difundirse aún más, dijo Francesca Tripodi, profesora de ciencias de la información y bibliotecas en la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill. La plataforma ha tenido problemas para moderar el contenido engañoso sobre las elecciones, la guerra en Ucrania y el aborto.

El algoritmo de TikTok tiende a mantener a las personas en la aplicación, lo que les dificulta recurrir a fuentes adicionales para verificar las búsquedas, agregó Tripodi.

“Realmente no estás haciendo clic en nada que te lleve fuera de la aplicación”, dijo. “Eso hace que sea aún más difícil verificar dos veces que la información que está recibiendo es correcta”.

TikTok se ha inclinado por convertirse en un lugar para encontrar información. La aplicación está probando una función que identifica palabras clave en comentarios y enlaces a resultados de búsqueda para ellas. En el sudeste asiático, también está probando un feed con contenido local, para que las personas puedan encontrar negocios y eventos cerca de ellos.

Es probable que la creación de funciones de búsqueda y ubicación consolide aún más a TikTok, que ya es la aplicación más descargada del mundo para personas de 18 a 24 años, según Sensor Tower, entre los usuarios jóvenes.

TikTok “se está convirtiendo en una ventanilla única para el contenido de una manera que no lo era en sus primeros días”, dijo Lee Rainie, quien dirige la investigación de Internet y tecnología en el Centro de Investigación Pew.

Eso es ciertamente cierto para Jayla Johnson, de 22 años. La residente de Newtown, Pensilvania, estimó que ve 10 horas de videos de TikTok al día y dijo que había comenzado a usar la aplicación como motor de búsqueda porque era más conveniente que Google e Instagram.

“Ellos saben lo que quiero ver”, dijo. “Es menos trabajo para mí salir de mi camino para buscar”.

La Sra. Johnson, especialista en marketing digital, agregó que apreciaba especialmente TikTok cuando ella y sus padres buscaban lugares para visitar y cosas que hacer. Sus padres a menudo recorren las páginas de los resultados de búsqueda de Google, dijo, mientras que ella solo necesita desplazarse por unos pocos videos cortos.

“Dios los bendiga”, dice que piensa. “Podrías haberlo conseguido en segundos”.