El CEO de TikTok navega por los límites de su poder

TikTok recientemente intentó calmar las preocupaciones de los legisladores estadounidenses de que representa una amenaza para la seguridad nacional porque es propiedad de la empresa china de Internet ByteDance. La aplicación de video viral insistió en que tenía una relación de plena competencia con ByteDance y que su propio ejecutivo estaba a cargo.

“TikTok está dirigido por su propio CEO global, Shou Zi Chew, un singapurense con sede en Singapur”, escribió TikTok en una carta de junio a los legisladores estadounidenses.

Pero, de hecho, el poder de decisión del Sr. Chew sobre TikTok es limitado, según 12 ex empleados y ejecutivos de TikTok y ByteDance.

Las decisiones sobre el servicio, incluidos los movimientos para enfatizar la transmisión en vivo y las compras en TikTok, las toma Zhang Yiming, el fundador de ByteDance, así como un alto ejecutivo de estrategia de ByteDance y el jefe del equipo de investigación y desarrollo de TikTok, dijeron las personas, que se negaron a ser identificado por temor a represalias. El crecimiento y la estrategia de TikTok, que están dirigidos por los equipos de ByteDance, no dependen del Sr. Chew sino de la oficina de ByteDance en Beijing, dijeron.

Los arreglos ilustran la cuerda floja que el Sr. Chew, de 39 años, camina como director de una de las aplicaciones sociales más populares del mundo. Desde que fue nombrado director ejecutivo de TikTok en mayo de 2021, ha tenido que navegar presentándose a Occidente como el líder autónomo de un servicio global mientras cumple con las demandas de la matriz china de la aplicación.

El Sr. Chew se enfrenta a desafíos cada vez mayores. A medida que TikTok irrumpió en los teléfonos inteligentes de las personas y acumuló aproximadamente 1.600 millones de usuarios activos mensuales, sus vínculos con ByteDance han generado preocupaciones de que pueda estar desviando los datos de las personas a las autoridades chinas. En los últimos meses, los legisladores y reguladores estadounidenses han cuestionado cada vez más las prácticas de datos de TikTok, reavivando un debate sobre cómo Estados Unidos debería tratar las relaciones comerciales con empresas extranjeras.

El miércoles, el director de operaciones de TikTok testificó en el Congreso y minimizó las conexiones de la aplicación con China. El jueves, el presidente Biden firmó una orden ejecutiva para reforzar los poderes del gobierno federal para bloquear la inversión china en tecnología en los Estados Unidos y limitar su acceso a datos privados de los ciudadanos.

En un correo electrónico, TikTok dijo que el Sr. Chew era el responsable final de las decisiones de estrategia y productos de la aplicación. ByteDance dijo que estaba familiarizado con el negocio de la empresa.

Poco se sabe sobre el Sr. Chew y cómo opera TikTok. Pero los exempleados de TikTok y ByteDance dijeron que se había centrado en llevar la disciplina financiera a la aplicación durante una recesión global. Ha ajustado los presupuestos, cancelado experimentos de marketing y despedido empleados en América del Norte a medida que la aplicación ha trasladado más operaciones a Singapur, dijeron. El Sr. Chew también se ha reunido con ejecutivos de negocios globales y reguladores europeos.

En una reunión a fines del año pasado, un empleado de TikTok preguntó dónde vio Chew la aplicación en 100 años. “Solo quiero ganar dinero el próximo año”, dijo, según tres personas que estaban en la llamada.

Pero ByteDance tiene más control, dijeron otros. “Si no quisiera hacer algo que ByteDance quiere que haga, podría ser despedido y alguien más podría ocupar su lugar”, Salvatore Babones, director de China y sociedades libres en el Centro de Estudios Independientes, un australiano. grupo de expertos, dijo del Sr. Chew.

El Sr. Chew ha reconocido una relación familiar con ByteDance que data de cuando ayudó a invertir en la empresa hace casi una década.

“Me he mantenido muy cerca de la gente de ByteDance debido a mi relación temprana con ellos”, dijo en una entrevista en marzo con el inversionista multimillonario David Rubenstein, cuya firma, Carlyle Group, tiene una participación en el gigante chino. El Sr. Chew agregó que se había familiarizado con TikTok como un “creador” y acumuló “185,000 seguidores”. (Parecía referirse a una cuenta corporativa que publicó videos de él mientras era ejecutivo en Xiaomi, uno de los fabricantes de teléfonos más grandes de China).

Nacido y criado en Singapur, el Sr. Chew estudió economía en el University College London y obtuvo un MBA de Harvard. En 2010, luego de una pasantía en Facebook, se unió a DST Global, una firma de capital de riesgo dirigida por el multimillonario ruso Yuri Milner.

El Sr. Chew, que habla mandarín con fluidez, se convirtió en el hombre clave de DST en China. Logró algunos de los acuerdos más lucrativos en la historia de Internet en China, incluidas inversiones en las plataformas de comercio electrónico JD.com y Alibaba y el servicio de transporte compartido Didi. En 2011, ayudó a liderar la inversión de $500 millones de DST en Xiaomi.

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En 2013, Milner le pidió a Chew que conociera a Zhang, quien había fundado una aplicación de agregación de noticias llamada Jinri Toutiao. Los dos construyeron una relación y un vehículo de inversión asociado con Milner lideró un financiamiento de $10 millones en la compañía de Zhang ese mismo año, dijeron tres personas con conocimiento del trato.

El agregador de noticias eventualmente se convirtió en ByteDance, ahora valorado en alrededor de $ 360 mil millones, según PitchBook, y es propietario de TikTok; su aplicación hermana china, Douyin; y varias empresas de software empresarial y de educación.

Para 2015, el Sr. Chew se unió a Xiaomi como director financiero. Encabezó la oferta pública inicial del fabricante de dispositivos en 2018, lideró sus esfuerzos internacionales y se convirtió en el rostro angloparlante de la marca.

“Shou creció con el idioma y la cultura estadounidenses y chinos a su alrededor”, dijo Hugo Barra, un exejecutivo de Google que trabajó con el Sr. Chew en Xiaomi. “Objetivamente, está mejor posicionado que nadie que haya conocido en el mundo empresarial de China para ser este increíble ejecutivo de doble filo en una empresa china que quiere convertirse en una potencia mundial”.

En marzo de 2021, el Sr. Chew anunció que se uniría a ByteDance como director financiero, lo que alimentó las especulaciones de que la empresa se haría pública. (Sigue siendo de propiedad privada).

Dos meses después, TikTok nombró al Sr. Chew como director ejecutivo, y el Sr. Zhang elogió su “profundo conocimiento de la empresa y la industria”. A fines del año pasado, el Sr. Chew renunció a su cargo en ByteDance para concentrarse en TikTok.

TikTok había estado sin un director ejecutivo permanente desde agosto de 2020, cuando Kevin Mayer, un exejecutivo de Disney, se fue después del esfuerzo de la administración Trump por separar la aplicación de su matriz china. China también estaba tomando medidas enérgicas contra sus gigantes nacionales de Internet, y Zhang renunció a sus funciones oficiales en ByteDance el año pasado. Zhang sigue involucrado en la toma de decisiones, dijeron personas con conocimiento de ByteDance.

El Sr. Chew se movió para establecerse como el nuevo jefe de TikTok durante las visitas a la oficina de la aplicación en Los Ángeles a mediados de 2021. En una cena con ejecutivos de TikTok, buscó generar camaradería manteniendo abierto un restaurante de Culver City, California, después de la hora de cierre, dijeron tres personas con conocimiento del evento. Preguntó a los asistentes si debería comprar el establecimiento para mantenerlo abierto por más tiempo, dijeron.

En viajes a Estados Unidos, se ha reunido con Ari Emanuel, máximo responsable de Endeavor, la empresa de talento y medios; Bob Chapek, director ejecutivo de Disney; y el comisionado de la Asociación Nacional de Baloncesto, Adam Silver, para construir posibles relaciones comerciales, según cuatro personas con conocimiento de las reuniones.

ByteDance ha tenido en cuenta la óptica al elegir a los directores ejecutivos de TikTok, dijeron cinco personas con conocimiento del nombramiento de Chew. Mayer, que residía en Los Ángeles, fue contratado porque era estadounidense en un momento en que TikTok quería diferenciarse de su matriz china, dijeron. El Sr. Chew se encuentra a caballo entre los mundos empresarial occidental y chino, y Singapur ofrece una protección contra cualquier posible represión de China o Estados Unidos, dijeron.

Pero el poder de Mayer y Chew como cabeza de TikTok ha sido circunscrito por ByteDance, dijeron cinco personas con conocimiento de la compañía.

Los cambios en la aplicación principal de TikTok y sus características se ejecutan a través del Sr. Zhang; el director ejecutivo de ByteDance, Liang Rubo, quien fue compañero de cuarto del Sr. Zhang en la universidad; Zhao Pengyuan, ejecutivo de estrategia de ByteDance; y Zhu Wenjia, jefe del equipo de investigación y desarrollo de TikTok, dijeron las personas. Los ejecutivos de ByteDance dirigen el desarrollo de TikTok al ver qué sucede primero en Douyin, su contraparte china, agregaron.

Algunos de los que han trabajado con Chew dijeron que no tenían claro qué tan bien entendía él la plataforma, que ha seguido creciendo. Se contrataron algunos empleados para enseñarle a Chew, que tiene 7600 seguidores en su cuenta, las últimas tendencias de TikTok para impulsar su presencia, dijeron dos personas familiarizadas con el plan.

El Sr. Chew ha estado activo principalmente en torno a las finanzas y operaciones de TikTok, dijeron las personas familiarizadas con sus actividades.

En octubre pasado, archivó una campaña de marketing multimillonaria para un proyecto TikTok NFT que involucraba a los artistas musicales Lil Nas X y Bella Poarch. Reprendió al jefe global de marketing de TikTok en una videollamada con líderes de ByteDance con sede en Beijing después de que algunas celebridades abandonaron el proyecto, dijeron cuatro personas familiarizadas con la reunión. Demostró que el Sr. Chew respondía a poderes superiores, dijeron.

Chew también cerró una tienda TikTok a medio desarrollar en Melrose Avenue en Los Ángeles, dijeron tres personas familiarizadas con la iniciativa. TikTok exploró brevemente la obtención de los derechos de nombre del estadio de Los Ángeles antes conocido como Staples Center, dijeron.

También supervisó los despidos de gerentes estadounidenses, dijeron dos personas familiarizadas con las decisiones, mientras creaba equipos relacionados con la confianza y la seguridad. En su comercialización en EE. UU., la aplicación ha cambiado su énfasis de una marca que inicia tendencias y conversaciones hacia su utilidad como un lugar donde la gente puede ir a aprender.

En mayo, el Sr. Chew voló a Davos, Suiza, para el Foro Económico Mundial, hablando con los reguladores europeos y los ministros de Arabia Saudita para discutir la estrategia digital.

Más recientemente, ha defendido las prácticas de datos de TikTok. En la carta de junio de la aplicación a los legisladores estadounidenses, señaló que los empleados de ByteDance en China podrían obtener acceso a los datos de los estadounidenses cuando estén “sujetos a una serie de sólidos controles de ciberseguridad”. Pero dijo que TikTok estaba en el proceso de separar y asegurar sus datos de usuario de EE. UU. bajo una iniciativa conocida como Proyecto Texas, que tiene la aplicación trabajando con el gigante de software estadounidense Oracle.

“Sabemos que estamos entre las plataformas más analizadas”, escribió Chew.