Legisladores interrogan a ejecutivo de TikTok sobre vínculos con China

Los senadores interrogaron a un alto ejecutivo de TikTok el miércoles sobre si la aplicación de video viral podría filtrar datos al gobierno chino, la primera vez que un líder de la compañía tuvo que responder ante los legisladores en público sobre informes recientes sobre sus vínculos con Beijing.

Los miembros del Comité de Asuntos Gubernamentales y Seguridad Nacional del Senado le preguntaron repetidamente a la directora de operaciones de TikTok, Vanessa Pappas, si la compañía alguna vez proporcionaría datos sobre los estadounidenses a los funcionarios chinos o eliminaría el contenido a pedido de ellos. El propietario de TikTok, ByteDance, tiene su sede en China.

Muchos legisladores y reguladores han expresado su preocupación de que ByteDance pueda entregar datos sobre sus usuarios, muchos de los cuales son jóvenes, al gobierno chino, o que Beijing los utilice como una forma de difundir propaganda.

Pero la Sra. Pappas, que anteriormente trabajó en YouTube, insistió repetidamente en que la aplicación no cedería ante las demandas del gobierno chino. Dijo que la empresa nunca había enviado datos al Partido Comunista Chino y que ByteDance no tenía su sede en China porque no tenía ninguna sede.

“Tenemos empleados en China”, dijo. “También tenemos controles de acceso muy estrictos sobre el tipo de datos a los que pueden acceder y dónde se almacenan esos datos, que es aquí en los Estados Unidos. Y también hemos dicho que bajo ninguna circunstancia daríamos esos datos a China”.

Las críticas a TikTok, una de las aplicaciones más populares del mundo, cobraron impulso este verano después de que BuzzFeed News informara que los datos estadounidenses de TikTok todavía estaban disponibles en China a principios de este año. Después de los artículos, numerosos legisladores y reguladores exigieron respuestas de TikTok y su director ejecutivo, Shou Zi Chew. Algunos también pidieron a Google y Apple que prohibieran las descargas de la aplicación desde sus escaparates digitales y pidieron a la Comisión Federal de Comercio que investigara a la empresa. Algunos legisladores han cuestionado si TikTok fue veraz en su conversación anterior con el Congreso.

“Estoy muy preocupado por TikTok y cómo China puede estar aprovechando su influencia para acceder a los datos de la plataforma sobre los estadounidenses”, dijo en la audiencia el senador Rob Portman de Ohio, el principal republicano del comité.

Sin embargo, la popularidad de la aplicación ha seguido creciendo. Más de mil millones de personas usan TikTok, acudiendo en masa a su fuente de videos aparentemente ilimitados para contenido que va desde tutoriales de maquillaje y sincronización de labios hasta diatribas políticas. El alcance de la aplicación le ha dado influencia sobre la cultura, ayudando a convertir canciones, libros e incluso películas en éxitos.

En respuesta a las preguntas, ByteDance se ha apresurado a construir una operación de cabildeo que pueda contrarrestar a sus críticos. Gastó aproximadamente $5.1 millones en cabildeo federal el año pasado, según OpenSecrets, un grupo de investigación que rastrea el dinero en la política. Envía al personal del Congreso artículos de noticias positivas sobre la aplicación y ha rechazado agresivamente los informes recientes de los medios.

Parte de ese mismo retroceso fue evidente en Capitol Hill el miércoles. Los legisladores también interrogaron a los ejecutivos de YouTube, Twitter y la empresa matriz de Facebook, Meta, sobre temas que incluyen a los extremistas en sus plataformas. Pero muchos de los intercambios más significativos fueron entre la Sra. Pappas y los senadores.

“¿De qué manera el gobierno de la República Popular China, si es que lo hace, ejerce influencia sobre el comportamiento corporativo o las políticas corporativas de TikTok?” preguntó el senador Jon Ossoff, demócrata de Georgia.

“De ninguna manera, forma o forma, punto”, dijo Pappas.

Anteriormente, la aplicación enfrentó la presión del expresidente Donald J. Trump, quien intentó que ByteDance vendiera la aplicación a una empresa estadounidense. Eso no sucedió, y los escépticos de la aplicación dicen que el presidente Biden no ha hecho lo suficiente para abordar sus preocupaciones. TikTok ha estado negociando en privado con la administración de Biden los pasos que podrían mitigar las preocupaciones del gobierno.

Ha comenzado a enrutar el nuevo tráfico a través de servidores controlados por Oracle, la empresa estadounidense de computación en la nube, aunque todavía se realizan copias de seguridad de algunos datos en los servidores de ByteDance en Singapur y Virginia. La compañía dice que eventualmente eliminará todos los datos de sus propios servidores.

La Sra. Pappas trató de distanciar aún más la aplicación de China al decir que ByteDance es una “compañía distribuida” sin sede.

“ByteDance se fundó en China, pero no tenemos una sede oficial como empresa global”, dijo.

Sus respuestas no parecieron satisfacer a muchos de los legisladores. El senador Josh Hawley, republicano de Missouri, preguntó repetidamente si algún empleado de TikTok era miembro del Partido Comunista Chino. La senadora Kyrsten Sinema, demócrata de Arizona, dijo que quería hacer un seguimiento con la Sra. Pappas sobre cómo la aplicación maneja los datos biométricos de los usuarios. Y Portman dijo que le preocupaba que Pappas no se comprometiera con TikTok a cortar totalmente el acceso a los datos para los empleados en China.

“Me preocupa que no pueda responder a la pregunta, excepto para decir que no se comprometerá a eliminar estos datos de China”, dijo.