¿Es el frío y tormentoso lago Superior un destino de crucero perfecto?

Es una mañana de agosto en el norte de Wisconsin, de esas con las que sueñan los residentes del pequeño pueblo de Bayfield en los meses más oscuros del invierno. El sol brilla en el lago Superior, una suave brisa del norte refresca el aire de 70 grados y el City Dock, flanqueado por veleros y yates, está tranquilo excepto por un pequeño círculo de percusionistas de los alrededores. Red Cliff Band del lago Superior Chippewa estacionado frente a la ciudad Pabellón junto al lago. Tocaron sus tambores en sintonía con los bailarines vestidos con indumentaria formal intrincadamente adornada con cuentas. Detrás de los tamborileros, a unos cientos de metros en la bahía, se sienta el vikingo octantisel crucero más grande que jamás haya visto la ciudad de 466 residentes durante todo el año.

A 665 pies, con espacio para 378 invitados y 256 tripulantes, el barco de expedición de última generación de $ 230 millones flota en el lugar usando los poderosos propulsores de su sistema de posicionamiento dinámico, tecnología que elimina la necesidad de un ancla y, por lo tanto, daño al lecho del lago o al fondo del océano. Construido para navegar por el Ártico, la Antártida y los Grandes Lagos, el barco tiene un casco Polar Class 6 reforzado contra el hielo. Con 77 pies de ancho, el esbelto Octantis tiene solo seis pulgadas de margen de maniobra a cada lado para atravesar la más angosta de las 16 esclusas que permiten que los barcos pasen desde el Océano Atlántico a través de St. Lawrence Seaway y los lagos Ontario, Erie y Huron antes de finalmente entrar. Lago Superior, el Gran Lago más grande y occidental. Mientras suenan los tambores para honrar a los visitantes, los pasajeros son transportados fuera del barco en llamas de color naranja.

Esta ciudad de victorianos pastel en la punta de la península de Bayfield no es ajena a los turistas. Su Apple Festival anual en octubre atrae a 50.000 personas. El punto de partida para las 21 islas que componen el A orillas del lago nacional de las Islas Apóstoles, Bayfield es un refugio para kayakistas, navegantes y ecologistas. Las opiniones en la ciudad sobre el crucero están divididas.

“Es el principio del fin de Bayfield”, dijo John Unger, empleado de la Marina de las Islas Apóstol, cerca del muelle de la ciudad. “Tengo la sensación de que dentro de cinco años vamos a tener cruceros esperando todo el tiempo”.

El Octantis tenía siete paradas programadas en Bayfield este verano, la última de las cuales es el 20 de septiembre. Solo hay tres paradas programadas para 2023, pero los cruceros por el Lago Superior están cobrando impulso. El Octantis se unirá en el lago a su nuevo barco hermano, el Polaris. Combinados, los dos ofrecerán cuatro itinerarios del Lago Superior, incluido un viaje épico de 71 días en el Polaris que comienza en Duluth, viaja a través de los Grandes Lagos, baja por la costa atlántica, a lo largo de la costa este de México, a través del Canal de Panamá y a lo largo de la costa occidental de América del Sur hasta la Antártida.

También está el Hanseatic Inspiration, un nuevo barco alemán de clase expedición con capacidad para 230 pasajeros que operará un viaje de 13 días por los Grandes Lagos, parte del cual será en el Lago Superior.

A pocas cuadras de la marina, Julie Buckles, propietaria de Honest Dog Books, tiene una opinión más moderada sobre el aumento de los cruceros. “Hubo una reacción instintiva dentro de esa comunidad de que esto automáticamente sería algo malo”, dijo, y enumeró los problemas contra los que los ambientalistas de la región han luchado en la última década, incluida una propuesta para un lote de alimentación animal concentrado, un mina, un aeropuerto y una empresa embotelladora de agua artesiana. “Un barco vikingo es el menor motivo de preocupación”.

Mientras los pasajeros desembarcan en el Pabellón, Robert Buffalo, el jefe hereditario de Red Cliff Band del Lago Superior Chippewa, espera para guiar a ocho de ellos en un recorrido en autobús por Red Cliff Fish Company, de propiedad tribal, y la destilería privada Copper Crow. “En mi opinión”, dijo, “esta es una gran aventura tanto para la ciudad de Bayfield como para la comunidad de Red Cliff”.

El historiador marino Harry J. Wolf escribió que una vez hubo más personas “dormidas en barcos en los Grandes Lagos que en cualquier otro océano del mundo”. Desde mediados del siglo XIX hasta la década de 1960, los pasajeros viajaron mucho por el lago Superior, incluido Mark Twain, quien navegó por el lago Superior en 1886 y nuevamente en 1895; y Mary Lincoln, quien se detuvo en Bayfield a bordo del Union de 60 pasajeros en 1867, dos años después del asesinato de su esposo.

“Durante los primeros 50 años o más de Bayfield, los barcos grandes usaban regularmente el puerto”, dijo Neil Howk, ex subjefe de interpretación y educación para el Lago Nacional de las Islas Apóstoles. El SS Cristóbal Colón, un vapor ballenero de 362 pies de largo, se detuvo en Bayfield dos veces en la década de 1890, una vez con casi 3,000 personas a bordo. “Eso fue un gran problema”, dijo el Sr. Howk.

Sin embargo, con la llegada de los automóviles y los aviones, los cruceros por el Lago Superior perdieron su atractivo, especialmente cuando el SS South American de 500 pasajeros, el último de los barcos de vapor de los Grandes Lagos, fue retirado del servicio regular en 1967. En las décadas posteriores, ha habido sido un mero goteo de barcos de pasajeros durante la noche que navegan por el lago. El último en atracar en Duluth fue el Yorktown de 138 pasajeros en 2013.

Pero el goteo se ha convertido en un flujo constante. En junio, American Queen Voyages ofreció un itinerario de 16 días en su Ocean Navigator para 202 pasajeros, que incluyó el Lago Superior por primera vez. Entre finales de mayo y septiembre, el Viking Octantis ofreció 14 cruceros de ocho días casi exclusivamente en el lago Superior.

Stephen Burnett, director ejecutivo de la Asociación de Cruceros de los Grandes Lagos, con sede en Kingston, Ontario, fletó un Zodiac de 30 pies en agosto para mostrar a los planificadores senior de las compañías de cruceros Ritz Carlton, Hurtigruten, Scenic, Lindblad y Ponant partes del 466 del Lago Superior. -milla costa canadiense entre Sault Ste. Marie y Thunder Bay. Conocida como el Pasaje Interior de la Costa Norte, la región escasamente poblada tiene una costa escarpada de espeso bosque boreal, intercalados con lechos rocosos de miles de millones de años y pequeñas comunidades de artesanos. Según el Sr. Burnett, tres de esas cinco empresas se han comprometido con el Lago Superior en 2023 o 2024.

“Es un lago maravilloso”, dijo el Sr. Burnett. “Si agrega todos sus activos, es uno de los destinos de cruceros más emocionantes del mundo”.

¿Por qué la repentina emoción de navegar por este lago del medio oeste que pasa desapercibido, el lago de agua dulce más grande del mundo por área de superficie que tiene una temperatura anual promedio de 40 grados Fahrenheit?

“Los Grandes Lagos han sido históricamente desatendidos por las líneas de cruceros”, escribió Torstein Hagen, presidente de Viking, en un correo electrónico. “Su combinación de belleza natural y tesoros culturales los convierte en el lugar ideal para nuestros viajes de expedición, que tienen sus raíces en el descubrimiento y el aprendizaje científicos”.

Para los viajeros, el lago Superior ofrece una alternativa más cercana a casa en una era en la que los viajes internacionales se han visto interrumpidos por el covid, la guerra en Ucrania y un clima cada vez más inestable.

Con 2,726 millas de costa que se extienden a lo largo de tres estados y una provincia canadiense, el Lago Superior limita con cinco parques nacionales en los Estados Unidos, uno en Canadá y aproximadamente dos docenas de parques estatales y provinciales. Más allá de su belleza agreste, hay una historia humana que se remonta a 10.000 años atrás, cuando los cazadores-recolectores originales de Anishinaabe comenzaron a habitar la cuenca del lago.

La aspereza vacía del lago es atractiva, pero su clima salvaje puede causar estragos en los itinerarios. A fines de mayo, los vientos del sur de 30 mph obligaron a Viking a cancelar las excursiones en tierra a Bayfield. Las primeras tres escalas en Houghton, Michigan, en la península de Keweenaw, también se cancelaron debido a las inclemencias del tiempo y los vientos, para disgusto de Marylyn y Randy Sandrik, pasajeros que viven en Frisco, Texas. La Sra. Sandrik creció cerca de Houghton y, de niña, veía el SS South American, un barco de vapor de 500 pasajeros, pasar por la ciudad todos los veranos.

“Ella habló tantas veces sobre el sudamericano”, dijo el Sr. Sandrik, “que cuando descubrí que Viking iría a Houghton, dije: ‘Resérvalo de inmediato’”.

Hasta ahora están enamorados tanto del barco como del viaje. “Me gusta que no se fume, no se juegue, no se usen casinos, no se cobren bebidas ni espectáculos de talentos a bordo”, dijo la Sra. Sandrik.

El Octantis escandinavo-chic tiene un spa a bordo, tres piscinas cubiertas y al aire libre, un salón con ventanas de observación del piso al techo y algunos camarotes que son el doble del tamaño del apartamento promedio de la ciudad de Nueva York. Pero también está diseñado para la investigación, con un laboratorio húmedo de 400 pies cuadrados, una estación de lanzamiento de globos del Servicio Meteorológico Nacional, dos submarinos y un vertedero de 100 pies de largo para lanzar naves militares de operaciones especiales construidas en Holanda reutilizadas para la exploración científica. .

En los Grandes Lagos, Viking se asoció con NOAAla Laboratorio de Investigación Ambiental de los Grandes Lagos y el Departamento de Recursos Naturales de Wisconsin. Su personal de científicos a bordo lanza globos del Servicio Meteorológico Nacional, mide el ozono troposférico, estudia la creciente presencia de floraciones de algas y toma muestras de agua en busca de microplásticos. Los invitados están invitados a observar o, en algunos casos, a participar tanto como lo deseen.

“No veo que nuestros cruceros hagan solo ciencia ciudadana”, dijo Damon Stanwell-Smith, jefe de ciencia y sustentabilidad de Viking. “Son buques de investigación de clase mundial”.

Además del clima impredecible, el lago Superior tiene otra barrera natural para los cruceros de expedición: se extiende a ambos lados de dos países. Si un barco parte del lado canadiense, los pasajeros deben ingresar a la Oficina de Aduanas y Protección Fronteriza de los EE. UU. en el primer punto de entrada a los Estados Unidos, que es Duluth. Hasta hace muy poco, la ciudad montañosa de 86.000 habitantes no ha tenido una instalación en su puerto para acomodar un cruce fronterizo seguro.

Este verano, Duluth, en asociación con la Autoridad Portuaria de Duluth Seaway y el Centro de Convenciones y Entretenimiento de Duluth, construyó una instalación temporal en su puerto a lo largo del malecón detrás del centro de convenciones, donde los pasajeros pueden desembarcar de las embarcaciones y pasar por la aduana. Se proyecta que la instalación permanente esté terminada para 2024.

“Lo que hizo Duluth va a cambiar las reglas del juego para la industria de cruceros de los Grandes Lagos”, dijo Rebecca Yackley, directora de la Oficina de Comercio y Desarrollo Económico de la Corporación de Desarrollo de la Vía Marítima de Great Lakes St. Lawrence. “Las instalaciones de autorización son el mayor desafío para navegar en los Grandes Lagos en este momento. Duluth tiene la única instalación para clientes y patrulla fronteriza en el Lago Superior”.

Emily Larson, alcaldesa de Duluth, considera que los cruceros de expedición a pequeña escala son una bendición para su ciudad, que tiene un puerto industrial que mueve 35 millones de toneladas cortas de carga al año. Un barco de expedición como el Octantis queda eclipsado por los lakers de 1,000 pies de largo que transportan taconita, sal y mineral de hierro.

“He estado en Miami. He visto los barcos de 4.000 pasajeros. No somos una ciudad que perseguiría ese mercado”, dijo. “Somos una ciudad para 200 a 400 personas a la vez que sienten mucha curiosidad por la geología, la industria, la ciencia, el agua dulce, la comida y la experiencia de Duluth”.

En Bayfield, Ted Dougherty, el presidente de la Comisión del Puerto de Bayfield, y otros funcionarios locales, incluida Lynne Dominy, la superintendente del Lago Nacional de las Islas Apóstoles, pasaron un total de tres años negociando con Viking. Las preocupaciones de la Sra. Dominy sobre el barco eran la seguridad de los visitantes del parque en embarcaciones más pequeñas como veleros y kayaks, los daños por estela en la costa y la infraestructura del parque y el desplazamiento de los negocios locales que ofrecen excursiones en ferry y otros viajes en bote dentro del parque.

“No tengo ninguna autoridad sobre Lake Superior o Bayfield”, dijo la Sra. Dominy. “Todo lo que puedo hacer es decir, ‘Estas son las cosas que me preocupan’. Si lo que hace no interfiere con la calidad de la experiencia del visitante y no daña los recursos, entonces lo ha hecho todo bien”.

Para abordar esas preocupaciones, Viking bordea el perímetro del parque, utilizando canales de navegación ya establecidos y contratos con operadores turísticos locales como Cruceros Islas Apóstoles para explorar la orilla del lago nacional. Queda por ver si será suficiente para apaciguar a algunos residentes de Bayfield.

“Creo que va bastante bien”, dijo el Sr. Dougherty. “Si queremos tener una tienda de abarrotes que opere en medio del invierno en Bayfield, debemos tener negocios en el verano”.