Cómo un propagador de teorías de conspiración de fraude electoral se convirtió en una estrella

En 2011, Catherine Engelbrecht apareció en una convención de Tea Party Patriots en Phoenix para dar una terrible advertencia.

Mientras trabajaba como voluntaria en las urnas locales en el área de Houston dos años antes, afirmó, fue testigo de un fraude electoral tan desenfrenado que hizo que su corazón se detuviera. La gente vota sin prueba de registro o elegibilidad, dijo. Jueces electorales corruptos marcaron los votos de sus candidatos preferidos en las boletas de ciudadanos inconscientes, agregó.

Las autoridades locales no encontraron evidencia de la manipulación electoral que ella describió, pero la Sra. Engelbrecht no se dejó intimidar. “Una vez que ves algo así, no puedes olvidarlo”, dijo la madre de los suburbios de Texas convertida en guerrera contra el fraude electoral a una audiencia de 2000 personas. “Ciertamente no puedes aceptarlo”.

La Sra. Engelbrecht se adelantó a su tiempo. Muchas personas señalan las elecciones presidenciales de 2020 como el comienzo de una creencia engañosa de que existe un fraude electoral generalizado. Pero más de una década antes de que Donald J. Trump popularizara esas afirmaciones, Engelbrecht había comenzado a sembrar dudas sobre el proceso electoral, convirtiéndose en una de las primeras y más entusiastas difusoras de teorías de conspiración electoral.

A partir de esas raíces, creó un grupo de defensa sin fines de lucro, True the Vote, para promover sus argumentos, para lo cual proporcionó pocas pruebas. Luego construyó una gran red de simpatizantes, forjó alianzas con destacados conservadores y se posicionó como la principal defensora de la limpieza del sistema de votación.

Ahora, Engelbrecht, de 52 años, que está montando una ola de escepticismo electoral alimentado por Trump, ha aprovechado el momento. Se ha convertido en una oradora solicitada en las organizaciones republicanas, aparece regularmente en los medios de comunicación de derecha y fue la estrella de la película reciente “2,000 Mulas”, que denuncia el fraude electoral masivo en las elecciones de 2020 y ha sido desacreditada.

También participó activamente en la batalla de la extrema derecha por las elecciones intermedias de noviembre, reuniendo a los funcionarios electorales, las fuerzas del orden y los legisladores para endurecer las restricciones a los votantes e investigar los resultados de 2020.

“Tenemos que estar listos”, dijo Engelbrecht en una entrevista el mes pasado con un programa conservador, GraceTimeTV, que se publicó en el sitio para compartir videos Rumble. “No ha habido mejoras sustanciales para cambiar nada de lo que sucedió en 2020 para evitar que suceda en 2022”.

Su viaje hacia el centro de atención ilustra cuán profundamente arraigada se ha vuelto la idea del fraude electoral, con la ayuda de un clima altamente partidista y las redes sociales. Aunque ese tipo de fraude es raro, Trump y sus aliados han amplificado repetidamente las afirmaciones amigables con los hashtags de Engelbrecht de “tráfico de boletas electorales” y “mulas de boletas electorales” en plataformas como Truth Social, Gab y Rumble.

Con las primarias terminando, ambos partidos están comenzando a cambiar su enfoque hacia las elecciones generales del 8 de noviembre.

Los memes engañosos sobre las urnas se han disparado. El término “mulas de boletas”, que se refiere a las personas pagadas para transportar las boletas en ausencia a las urnas, ha aparecido 326,000 veces en Twitter desde enero, frente a las 329 veces entre noviembre de 2020 y este enero, según Zignal Labs, una empresa de análisis de medios.

En algunos lugares, las sospechas de manipulación de votos han llevado a la gente a establecer vigilancias para evitar el relleno ilegal de urnas. Los funcionarios que supervisan las elecciones están aumentando la seguridad en los lugares de votación.

Los grupos de derechos electorales dijeron que estaban cada vez más preocupados por la Sra. Engelbrecht.

Ha “llevado el poder de la retórica a un nuevo lugar”, dijo Sean Morales-Doyle, director interino de derechos de voto en el Centro Brennan, un grupo de expertos no partidista. “Está teniendo un impacto real en la forma en que los legisladores y los estados gobiernan las elecciones y en las preocupaciones que tenemos sobre lo que puede suceder en las próximas elecciones”.

Algunos de los antiguos aliados de Engelbrecht han cortado lazos con ella. Rick Wilson, un operativo republicano y crítico de Trump, estuvo a cargo de las relaciones públicas de Engelbrecht en 2014, pero renunció después de unos meses. Dijo que ella se había negado a entregar datos para respaldar sus afirmaciones de fraude electoral.

“Ella nunca tuvo el jugo en términos de evidencia”, dijo Wilson. “Pero ahora eso no importa. Ella está teniendo su momento edificante”.

Cleta Mitchell, exabogada de la Sra. Engelbrecht y ahora abogada de Trump, y John Fund, un periodista conservador, dijeron a los donantes republicanos en agosto de 2020 que ya no podían apoyar a la Sra. Engelbrecht. Dijeron que sus primeras preguntas sobre la votación eran importantes pero que sus actividades recientes las confundían, según un video de la reunión de donantes obtenido por The New York Times. No explicaron por qué.

“Catherine comenzó y fue excelente”, dijo Mitchell, quien afirma que las elecciones de 2020 le fueron robadas a Trump. “Pero se distraía con otras cosas. Realmente no sé lo que está haciendo ahora”.

El Sr. Fund agregó: “Yo no le daría ni un centavo”.

Otros dijeron que las preguntas que hizo Engelbrecht en “2,000 Mulas” sobre el abuso de las urnas electorales los habían conmovido. En julio, Richard Mack, el fundador de una organización nacional de alguaciles, apareció con ella en Las Vegas para anunciar una asociación para controlar la votación durante las elecciones intermedias.

“El derecho más importante que tiene el pueblo estadounidense es elegir a sus propios funcionarios públicos”, dijo Mack, ex alguacil del condado de Graham, Arizona. “Cualquiera que intente robar ese derecho debe ser procesado y arrestado”.

Engelbrecht, quien dijo que lleva una Biblia y una Constitución de bolsillo como recordatorios de su causa, se burló de los críticos y dijo que la única información errónea provenía de la izquierda política. Ella dijo que tenía evidencia de fraude electoral en 2020 y había compartido parte de ella con la policía.

“No puedo decirte cuántas veces he hecho este ejercicio y cómo mis palabras se tuercen y tuercen”, dijo en una entrevista telefónica.

La Sra. Engelbrecht ha dicho que solo era voluntaria de la PTA y propietaria de una pequeña empresa sin ningún interés en la política hasta la elección del presidente Barack Obama en 2008. Preocupada por la dirección del país, se ofreció como voluntaria en las urnas. Su crítica al sistema de votación llamó la atención del Tea Party, que desdeña la burocracia gubernamental.

En 2009, Engelbrecht creó la organización sin fines de lucro King Street Patriots, llamada así por el lugar de la Masacre de Boston de 1770, que alimentó las tensiones coloniales que volverían a estallar con el levantamiento del Tea Party tres años después. También formó True the Vote. La idea detrás de las organizaciones sin fines de lucro era promover “la libertad, el capitalismo, el excepcionalismo estadounidense”, según una declaración de impuestos, y capacitar a los observadores electorales.

Los conservadores abrazaron a la Sra. Engelbrecht. El Sr. Fund, que escribía para The Wall Street Journal, la ayudó a obtener subvenciones. Steve Bannon, entonces director ejecutivo del medio de comunicación de derecha Breitbart News, y Andrew Breitbart, el fundador de la publicación, hablaron en sus conferencias.

Los voluntarios de True the Vote examinaron las listas de registro, observaron los colegios electorales y escribieron informes altamente especulativos. En 2010, un voluntario en San Diego informó haber visto un autobús que descargaba personas en un colegio electoral “que no parecían ser de este país”.

Los grupos de derechos civiles describieron las actividades como supresión de votantes. En 2010, la Sra. Engelbrecht les dijo a sus seguidores que Houston Votes, una organización sin fines de lucro que registraba votantes en diversas comunidades del condado de Harris, Texas, estaba conectada con las “Nuevas Panteras Negras”. Mostró un video de un miembro de New Black Panther no relacionado en Filadelfia que pidió el exterminio de los blancos. Houston Votes fue investigado posteriormente por funcionarios estatales y las fuerzas del orden allanaron su oficina.

“Fue una mentira y racista hasta la médula”, dijo Fred Lewis, director de Houston Votes, quien demandó a True the Vote por difamación. Dijo que había retirado la demanda después de llegar a “un entendimiento” de que True the Vote dejaría de hacer acusaciones. La Sra. Engelbrecht dijo que no recordaba tal acuerdo.

Su perfil se elevó. En 2012, Politico la nombró una de las 50 figuras políticas a seguir. En 2014, se convirtió en una heroína de la derecha después de las revelaciones de que el Servicio de Impuestos Internos se había centrado en organizaciones conservadoras sin fines de lucro, incluida True the Vote.

Alrededor de ese tiempo, la Sra. Engelbrecht comenzó a trabajar con Gregg Phillips, un ex funcionario público de Texas que también se centró en el fraude electoral. Permanecieron en gran medida fuera de la corriente principal, conocidos principalmente en los círculos de extrema derecha, hasta las elecciones de 2020.

Después de la derrota de Trump, se movilizaron. La Sra. Engelbrecht hizo campaña para recaudar $7 millones para investigar los resultados de las elecciones en docenas de condados en Wisconsin, Georgia, Pensilvania y Arizona, según una demanda presentada por un donante.

El donante fue Fred Eshelman, fundador de una compañía farmacéutica con sede en Carolina del Norte, quien le dio a True the Vote $ 2.5 millones a fines de 2020. En 12 días, solicitó un reembolso y presentó una demanda en un tribunal federal. Su abogado dijo que True the Vote no había proporcionado pruebas de sus afirmaciones de fraude electoral y que gran parte del dinero de Eshelman se había destinado a empresas relacionadas con Engelbrecht.

Eshelman, quien retiró la demanda y luego presentó otra que fue desestimada en abril de 2021, no respondió a las solicitudes de comentarios. La Sra. Engelbrecht ha negado sus afirmaciones.

A mediados de 2021, nació “2000 Mulas” después de que la Sra. Engelbrecht y el Sr. Phillips se reunieran con Dinesh D’Souza, el cineasta y provocador conservador. Le dijeron que podían detectar casos de relleno de urnas con base en dos terabytes de datos de geolocalización de teléfonos celulares que habían comprado y combinado con imágenes de videovigilancia de las urnas.

Salem Media Group, el conglomerado de medios conservadores, y el Sr. D’Souza acordaron crear y financiar una película. El título “2000 mulas” pretendía evocar la imagen de los cárteles que pagan a la gente para llevar drogas ilegales a los Estados Unidos.

En mayo, Trump fue el anfitrión del estreno de la película en Mar-a-Lago, llamando la atención sobre la Sra. Engelbrecht. El senador Mike Lee, republicano de Utah, dijo después de ver la película que planteó “preguntas importantes” sobre los resultados de las elecciones de 2020; 17 legisladores estatales en Michigan también pidieron una investigación sobre los resultados de las elecciones basados ​​en las acusaciones de la película.

En Arizona, la oficina del fiscal general solicitó a True the Vote entre abril y junio datos sobre algunos de los reclamos en “2,000 Mulas”. Las disputas se relacionaron con los condados de Maricopa y Yuma, donde la Sra. Engelbrecht dijo que las personas habían enviado boletas electorales ilegalmente y habían usado “casas de escondite” para almacenar boletas fraudulentas.

Según los correos electrónicos obtenidos a través de una solicitud de la Ley de Libertad de Información, un funcionario de True the Vote dijo que el Sr. Phillips había entregado un disco duro con los datos. La oficina del fiscal general dijo a principios de este mes que no lo había recibido.

El mes pasado, la Sra. Engelbrecht y el Sr. Phillips organizaron una reunión de alrededor de 150 simpatizantes solo por invitación en Queen Creek, Arizona, que se transmitió en línea. Con semanas de anticipación, prometieron revelar las direcciones de las “casas de escondite” de las boletas y las imágenes del fraude electoral.

La Sra. Engelbrecht no divulgó los datos en el evento. En cambio, imploró a la audiencia que mirara hacia las elecciones intermedias, que advirtió que eran la próxima gran amenaza para la integridad de los votantes.

“El pasado es el prólogo”, dijo.

Alexandra Berzon contribuyó con este reportaje.