Bill Gates: La innovación tecnológica ayudaría a resolver el hambre

NUEVA YORK –

Bill Gates dice que la crisis mundial del hambre es tan inmensa que la ayuda alimentaria no puede abordar el problema por completo. Lo que también se necesita, argumenta Gates, son los tipos de innovaciones en tecnología agrícola que ha financiado durante mucho tiempo para tratar de revertir la crisis documentada en un informe publicado el martes por la Fundación Bill y Melinda Gates.

Gates señala, en particular, un avance que él llama “semillas mágicas”, cultivos diseñados para adaptarse al cambio climático y resistir las plagas agrícolas. La Fundación Gates también publicó el martes un mapa que modela cómo el cambio climático probablemente afectará las condiciones de crecimiento de los cultivos en varios países para resaltar la necesidad urgente de acción.

Al asignar a la tecnología un papel preeminente para abordar la crisis alimentaria mundial, Gates se enfrenta a los críticos que dicen que sus ideas entran en conflicto con los esfuerzos mundiales para proteger el medio ambiente. Señalan que tales semillas generalmente necesitan pesticidas y fertilizantes a base de combustibles fósiles para crecer.

Los críticos también sostienen que el enfoque de Gates no aborda la urgencia de la crisis. El desarrollo de “semillas mágicas” lleva años y no brindará alivio inmediato a los países que actualmente sufren un sufrimiento generalizado porque dependen de las importaciones de alimentos o están experimentando sequías históricas.

Es un debate que podría intensificar la presión internacional para alcanzar los objetivos compartidos para la paz y la prosperidad mundial, conocidos como los Objetivos de Desarrollo Sostenible de la ONU, antes de la fecha límite de 2030. Los 17 objetivos incluyen acabar con la pobreza y el hambre, luchar contra el cambio climático, proporcionar acceso a agua limpia, trabajar por la igualdad de género y reducir la desigualdad económica.

“Es bastante sombrío en relación con nuestras esperanzas para 2030”, dijo Gates, de 66 años, en una entrevista con The Associated Press. Sin embargo, agregó: “Soy optimista de que podemos volver a la normalidad”.

Gates señaló la guerra en Ucrania y la pandemia como las principales causas del empeoramiento de la crisis del hambre. Pero su mensaje a otros donantes y líderes mundiales que se reunirán en la Asamblea General de la ONU en septiembre es que la ayuda alimentaria no será suficiente.

“Es bueno que la gente quiera evitar que sus congéneres mueran de hambre cuando conflictos como el de Ucrania interrumpen el suministro de alimentos”, escribe Gates en el nuevo informe. Pero el problema real, dice, es que muchos países con inseguridad alimentaria no producen suficientes alimentos propios, un problema que seguramente se verá exacerbado por las consecuencias del cambio climático.

“La temperatura sigue subiendo”, dijo Gates. “No hay forma, sin innovación, de acercarse siquiera a alimentar a África. Quiero decir, simplemente no funciona”.

Como lo ha hecho durante más de 15 años, Gates pidió invertir en investigación agrícola, destacando las semillas de maíz que prosperan a temperaturas más altas y en condiciones más secas que otras variedades. Esas semillas se desarrollaron en el marco de un programa de la Fundación Africana de Tecnología Agrícola, a la que la fundación ha donado 131 millones de dólares desde 2008.

Desde entonces, la Fundación Gates ha gastado 1500 millones de dólares en subvenciones centradas en la agricultura en África, según Candid, una organización sin fines de lucro que investiga las donaciones filantrópicas. La Fundación Bill y Melinda Gates es, en cierta medida, la fundación privada más grande del mundo y es mejor conocida por su trabajo en salud global, incluidas las vacunas. Comenzó en su forma actual en 2000, después de que Gates dejara su puesto de director ejecutivo en Microsoft, el gigante tecnológico que cofundó. Forbes estima que su patrimonio neto ronda los $ 129 mil millones.

El gasto de la fundación en desarrollo agrícola es la razón por la cual la opinión de Gates sobre cómo los países deben responder a la inseguridad alimentaria ha cobrado mayor importancia en un año en el que un récord de 345 millones de personas en todo el mundo padecen hambre aguda. El Programa Mundial de Alimentos dijo en julio que la cuenta representa un aumento del 25% desde antes de que Rusia invadiera Ucrania en febrero y un salto del 150% desde antes de que ocurriera la pandemia en la primavera de 2020.

En Ghana, las pruebas de campo para cuatro variedades de semillas modificadas comenzaron en 2013. Pero solo el verano pasado se aprobó la comercialización de una, dijo Joeva Rock, de la Universidad de Cambridge. Los activistas allí, dijo, han preguntado si esos recursos podrían haberse gastado mejor en otro lugar.

“¿Qué pasaría si se dedicaran a aumentar los fondos para los centros nacionales de investigación en Ghana, a construir carreteras, a construir almacenamiento, a construir silos o ayudar a construir mercados?” dijo Rock, quien ha escrito un libro sobre la soberanía alimentaria en el país.

Cuando se le preguntó, Gates reconoció la importancia de la infraestructura como las carreteras y otros sistemas de transporte.

“Si quiere que entren sus insumos como fertilizantes, si quiere que salga su producción, es demasiado caro en África sin esa infraestructura”, dijo, y agregó que construir y mantener carreteras es muy costoso.

Algunos investigadores cuestionan la sensatez de perseguir la premisa fundamental que Gates ha adoptado: aumentar la producción agrícola mediante el uso de semillas modificadas junto con fertilizantes y pesticidas. Señalan la huella ambiental de la agricultura industrial, incluido el uso de fertilizantes basados ​​en combustibles fósiles, la degradación de la calidad del suelo y la disminución de la biodiversidad.

Las alternativas podrían incluir intervenciones agroecológicas, como el desarrollo de bancos de semillas administrados localmente, sistemas de compostaje para promover la salud del suelo e intervenciones con pesticidas que no dependan de productos químicos, dijeron los expertos. Con el tiempo, esos enfoques pueden reducir la necesidad de ayuda alimentaria y construir sistemas agrícolas más resistentes, según Rachel Bezner Kerr, profesora de desarrollo global en la Universidad de Cornell.

Kerr, autor principal del capítulo sobre alimentos del último informe del Panel Internacional sobre el Cambio Climático, dijo que si bien el panel no hace recomendaciones, “en general, el tipo de enfoque en unas pocas tecnologías y la dependencia de combustibles fósiles insumos no está en línea con la adaptación basada en ecosistemas” o un futuro biodiverso.

Mark Suzman, director ejecutivo de la Fundación Gates, defiende su enfoque y advierte que limitar el acceso a los fertilizantes significa que los agricultores no pueden aumentar sus rendimientos.

“El fertilizante es necesario. Simplemente no se puede lograr el aumento de la productividad general sin él”, dijo Suzman, hablando en una llamada con los periodistas.

En su entrevista con AP, el propio Gates rechazó las críticas al énfasis de la fundación en las semillas modificadas.

“Si hay alguna solución que no sea innovadora, ya sabes, como cantar ‘Kumbaya’, le daré dinero”, dijo Gates. “Pero si no tienes esas semillas, los números simplemente no funcionan”. Agregó: “Si alguien dice que estamos ignorando alguna solución, no creo que estén mirando lo que estamos haciendo”.

Otro proyecto que ha financiado la fundación es el desarrollo de modelos informáticos que tratan de medir la pérdida de cultivos causada por enfermedades o plagas. La idea es dirigir la investigación y las respuestas hacia donde más se necesitan.

“No es solo, ¿cómo superamos esta crisis y volvemos a la normalidad? Es, ¿cómo es el futuro normal?” dijo Cambria Finegold, directora de desarrollo digital de CABI, una organización intergubernamental sin fines de lucro que está desarrollando los modelos.

Melinda French Gates, la otra copresidenta de la Fundación Gates, destacó en una carta separada el progreso vacilante hacia la equidad de género en todo el mundo. Desde enero, la fundación ha ampliado su directorio, agregando seis nuevos miembros para ayudar a dirigir su trabajo, una medida que siguió al anuncio del divorcio de los Gates el verano pasado.

French Gates acordó renunciar después de dos años si los dos deciden que no pueden continuar trabajando juntos. French Gates, quien también fundó una organización de inversión llamada Pivotal Ventures, no estuvo disponible para una entrevista.

Gates dijo que tiene suerte de que su exesposa haya seguido dedicando su tiempo y energía a la fundación. En julio, Gates dijo que contribuiría con $20 mil millones a la fundación en respuesta a los importantes reveses causados ​​por la pandemia, elevando su dotación a aproximadamente $70 mil millones.

A través de sus donaciones, inversiones y discursos públicos, Gates ha sido el centro de atención en los últimos años, especialmente en los temas de las vacunas y el cambio climático. Pero también ha sido objeto de teorías de conspiración que juegan con su papel como desarrollador de nuevas tecnologías y su lugar entre los escalones más altos de los ricos y poderosos.

Gaes dijo que no pierde el tiempo pensando en conspiraciones y que el trabajo de su fundación no tiene nada que ver con su reputación personal.

“Si vas a estos países, nunca han oído hablar de mí o de la fundación”, dijo Gates. “Tal vez en el mundo rico alguien esté leyendo algo en Internet, pero las personas que nos importan nunca lo han hecho, nunca lo harán, y no es importante que alguna vez sepan quién soy”.