Trevor Milton de Nikola comienza juicio en caso de fraude

Un aspirante a fabricante de camiones está siendo juzgado por cargos de fraude en un caso visto como una advertencia sobre los peligros de invertir en compañías de vehículos eléctricos que aún no generan ventas ni entregan ningún producto.

Trevor Milton, el fundador de Nikola Motor, un fabricante de camiones eléctricos, enfrenta cargos federales de fraude y fraude de valores derivados de las acusaciones de que exageró la tecnología de la compañía, lo que provocó pérdidas aplastantes para las personas que compraron acciones de Nikola antes de que colapsara.

El juicio, que se espera que dure cuatro o cinco semanas después de comenzar con la selección del jurado el lunes, se llevará a cabo en el Tribunal Federal de Distrito en Manhattan. El Sr. Milton se ha declarado inocente. Está siendo representado por Marc Mukasey, quien ha representado a la Organización Trump y Edward Gallagher, un miembro de los SEAL de la Marina que fue acusado de crímenes de guerra en Irak.

En 2020, Nikola valió brevemente más en el mercado de valores que Ford Motor en medio del fervor de los inversores sobre el potencial del advenedizo para convertirse en el Tesla de la industria del transporte por carretera.

Las acciones de Nikola cayeron drásticamente después de los informes de que el Sr. Milton había hecho afirmaciones falsas sobre la tecnología de Nikola, incluida la producción de un video en el que un camión rodaba por una pendiente para que pareciera que la empresa tenía un prototipo funcional.

El Sr. Milton pronto renunció y Nikola continúa operando. Comenzó a producir un camión a batería conocido como Tre en una fábrica en Arizona y entregó alrededor de 50 a los distribuidores, dijo una portavoz. Nikola reportó una pérdida neta de $173 millones durante los tres meses hasta junio sobre ventas de $18 millones.

El año pasado, Nikola acordó pagar una multa civil de $125 millones para resolver una investigación de fraude realizada por la Comisión de Bolsa y Valores. Nikola no admitió irregularidades como parte del acuerdo.

Las acciones de Nikola cotizaron recientemente alrededor de $ 5,40, por debajo del cierre récord en junio de 2020 de casi $ 66.

El caso también se ve como un ejemplo de los riesgos de invertir en sociedades de adquisición de propósito especial, o SPAC, empresas que cotizan en la bolsa de valores antes de tener activos. Nikola se hizo pública en 2020 al fusionarse con un SPAC llamado VectoIQ Acquisition Corporation, evitando parte del escrutinio regulatorio que generalmente se aplica a las ofertas públicas iniciales.

Una vez que causaron furor en Wall Street, los SPAC han perdido gran parte de su brillo después de que muchos tuvieron un desempeño deficiente.

Con Tesla como excepción, muchos fabricantes de vehículos eléctricos han tenido problemas para aumentar la producción o ganar una participación de mercado significativa. Sus posibilidades de éxito están disminuyendo a medida que los fabricantes tradicionales de automóviles y camiones introducen con retraso productos que funcionan con baterías.

En el caso de Nikola, sostienen los fiscales federales, Milton promocionó las acciones en entrevistas y en las redes sociales en un intento deliberado de atraer inversionistas de pequeña escala menos sofisticados.

“Necesitamos asegurarnos de que los inversores minoristas estén de nuestro lado”, dijo en un correo electrónico a un miembro de la junta de Nikola un día antes de que la compañía anunciara que se fusionaría con VectoIQ, según la acusación en su contra.

El Sr. Milton hizo numerosas declaraciones falsas, según la acusación, alegando que Nikola tenía un camión en pleno funcionamiento en 2016 cuando el vehículo carecía de engranajes o motor. La acusación también dice que Nikola publicó videos en línea que parecían mostrar un prototipo viajando por una carretera cuando no tenía energía y bajaba una colina.

Además, según la acusación, el Sr. Milton afirmó en 2020 que Nikola estaba desarrollando una camioneta, la Badger, “desde cero” utilizando su propia tecnología. De hecho, dice el gobierno, la tecnología provino de terceros y se construyó un prototipo de Badger utilizando partes de camionetas Ford F-150.

Más tarde, Milton afirmó en una entrevista de podcast que el Badger vencería al F-150, dicen los fiscales.

En un momento, dijo en Twitter que Badger tendría una fuente de agua potable alimentada por aguas residuales de su celda de combustible de hidrógeno. Pero el Sr. Milton no había discutido esta característica con sus ingenieros y luego buscó en Internet para determinar si era factible, según la acusación. (Aparentemente no lo fue).

Además de construir camiones, Nikola planeó construir una red de estaciones de servicio de hidrógeno para camiones impulsados ​​por celdas de combustible. El Sr. Milton afirmó repetidamente que Nikola ya había construido estaciones que podían generar su propio hidrógeno a bajo costo, dice la acusación.

“Nikola nunca había obtenido un permiso para, y mucho menos construido, una estación de producción de hidrógeno, ni había producido hidrógeno”, dice la acusación.

Los pequeños inversores se llevaron la peor parte de las pérdidas cuando las acciones de Nikola cayeron más del 40 por ciento en septiembre de 2020 después de la renuncia de Milton, según la acusación. Algunos inversores institucionales, que “tenían un acceso más completo a la información sobre los productos y la tecnología de Nikola”, salieron antes, dicen los fiscales. Estos inversores “pudieron vender sus acciones para obtener una ganancia significativa”.