Cómo y cuándo ver el lanzamiento del cohete gigante de la NASA a la Luna

Este artículo ahora está desactualizado. Leer más sobre el Lanzamiento lunar de la NASA fregado.

Un problema técnico impidió que el cohete lunar gigante de la NASA, el Sistema de Lanzamiento Espacial, saliera de la plataforma de lanzamiento el lunes. Así que la NASA volverá a intentarlo el sábado, con la esperanza de que sus ingenieros hayan resuelto el problema. Esto es lo que necesita saber sobre el segundo intento de comenzar la misión Artemis I.

El lanzamiento estaba programado para las 2:17 pm hora del este. En el caso de condiciones climáticas desfavorables o problemas técnicos, el despegue puede retrasarse hasta dos horas, hasta las 4:17 p. m.

El lanzamiento se detuvo el lunes porque un sensor informó que uno de los cuatro motores de la etapa central del cohete no estaba lo suficientemente frío, parte de los preparativos necesarios antes de la ignición.

Las temperaturas de tres de los motores se acercaban al objetivo de menos 420 grados Fahrenheit, mientras que la temperatura del cuarto parecía ser unos 40 grados más cálida, dijo John Honeycutt, el gerente del programa que supervisa el desarrollo del cohete Space Launch System. Si el motor estaba demasiado caliente, podría haberse apagado durante el despegue.

En una conferencia de prensa el jueves, los funcionarios de la misión dijeron que el análisis de otros datos los había convencido de que el sensor de temperatura estaba defectuoso y que el motor en realidad estaba lo suficientemente frío.

Para que los astronautas lleguen a la luna, necesitan un gran cohete. El Sistema de Lanzamiento Espacial es ese cohete, el más poderoso desde que Saturno V llevó a los astronautas de la NASA a la luna en las décadas de 1960 y 1970. El que espera en la plataforma para su lanzamiento el lunes tiene 322 pies de altura y pesará 5,5 millones de libras cuando esté lleno de propulsores.

El cohete, conocido como SLS, tiene algunas similitudes visuales con los transbordadores espaciales retirados. Esto es así por diseño: para simplificar el desarrollo de su nuevo cohete lunar, la NASA reutilizó gran parte de su tecnología de transbordadores espaciales de la década de 1970.

La carga del sistema Space Launch el lunes es Orion, una cápsula diseñada para viajes de varias semanas más allá de la órbita terrestre baja. No tendrá tripulación a bordo para este vuelo, pero puede transportar hasta cuatro astronautas. Si este vuelo es un éxito, un cuarteto de astronautas viajará en la próxima misión, Artemis II.

Después del despegue, ocurrirán varios eventos en rápida sucesión.

Poco más de dos minutos después de dejar el suelo, los dos propulsores laterales delgados conectados a la gigantesca etapa central del Sistema de Lanzamiento Espacial agotaron su combustible sólido para cohetes y se alejaron, cayendo en el Océano Atlántico.

A los ocho minutos de vuelo, los cuatro motores de la etapa central se apagarán. Esa etapa luego desaparecerá, y la segunda etapa del cohete y la cápsula de Orión (que transportará astronautas en el futuro) estarán solas en el espacio.

Aproximadamente una hora y media después del lanzamiento, la segunda etapa disparará nuevamente durante unos 18 minutos, en lo que se denomina una inyección translunar. Es decir, la segunda etapa empujará a Orión en un curso hacia la luna. Después de que el motor se queme, Orion se separará de la segunda etapa.

El día 6, Orión comenzará su órbita alrededor de la luna, moviéndose hacia lo que se conoce como una órbita retrógrada distante.

La duración exacta de la misión varía según la fecha de lanzamiento. Si Artemis I se lanza el sábado, Orión dejará la lejana órbita retrógrada el día 27 y el día 33 iniciará el viaje de regreso a la Tierra. Splashdown será el 11 de octubre, finalizando una misión de 38 días.

¿Por qué la NASA debería repetir lo que hizo hace medio siglo?

Los funcionarios de la NASA argumentan que las misiones lunares son fundamentales para su programa de vuelos espaciales tripulados y no simplemente una repetición de los alunizajes del Apolo de 1969 a 1972.

“Es un futuro en el que la NASA llevará a la primera mujer y la primera persona de color a la luna”, dijo Bill Nelson, el administrador de la NASA, durante una conferencia de prensa este mes. “Y en estas misiones cada vez más complejas, los astronautas vivirán y trabajarán en el espacio profundo y desarrollarán la ciencia y la tecnología para enviar a los primeros humanos a Marte”.

La NASA también espera alentar a las empresas privadas interesadas en seguir un negocio estable de llevar instrumentos científicos y otras cargas útiles a la luna, e inspirar a los estudiantes a ingresar a los campos de la ciencia y la ingeniería.

Para los científicos, el enfoque renovado en la luna promete una bonanza de nuevos datos en los próximos años. Existe un interés particular en la cantidad de hielo de agua en la luna, que podría usarse para suministrar agua y oxígeno a los astronautas en el futuro y proporcionar combustible para misiones más profundas en el espacio.

Los científicos no saben cuánta agua hay o qué tan fácil será extraer el agua de la roca y el suelo circundantes. Las misiones futuras podrían ayudar a resolver esa pregunta.