Informe: puntos de inflexión climáticos en un nuevo nivel de peligro

El concepto de puntos de inflexión climáticos, cuando los cambios en un sistema terrestre se perpetúan a sí mismos y, a menudo, son irreversibles, ha existido durante décadas. En años recientes, los estudios han demostrado cómo la pérdida de árboles dentro del Amazonas, por ejemplo, crea un ciclo de retroalimentación en el que el bosque ya no puede sostenerse por sí mismo, lo que alimenta una mayor muerte regresiva. Se han observado dinámicas similares con el deshielo del permafrost, el derretimiento de los glaciares y la muerte de los arrecifes de coral.

Ahora, un nuevo estudio publicado en Science advierte que es posible que el mundo ya haya cruzado cinco de estos umbrales peligrosos con el calentamiento de 1,1 grados centígrados (33,98 grados Fahrenheit) que ya se ha producido. Estos incluyen el comienzo del colapso de las capas de hielo de Groenlandia y la Antártida occidental, la extinción de los arrecifes de coral tropicales y el deshielo abrupto del permafrost del norte.

La investigación proyecta que cuatro de estos puntos de inflexión pasarán de posible a probable a medida que las temperaturas globales alcancen 1,5 grados C de calentamiento, el objetivo establecido por las naciones en el Acuerdo de París en 2015. Varios otros puntos de inflexión críticos serán probables si las temperaturas globales superan el Umbral de 1,5 grados. Estos incluyen la pérdida del hielo del mar de Barents, el derretimiento de los glaciares de las montañas, la extinción de la selva amazónica y los cambios en el monzón de África occidental que afectarán a la región del Sahel en África. La extinción de los bosques boreales y el colapso del Atlántico meridional circulación de vuelco, una corriente oceánica que sustenta la Corriente del Golfotambién son posibles a 1,5 grados.

Los hallazgos, la primera evaluación integral de los puntos de inflexión desde 2008, son consistentes con una informe reciente del Panel Intergubernamental de Cambio Climáticoque mostró que algunos impactos del calentamiento global ahora son inevitables, incluso si los países reducen las emisiones.

“El nivel de riesgo ha aumentado desde nuestras estimaciones iniciales”, dijo Tim Lenton, profesor de cambio climático en la Universidad de Exeter y uno de los coautores del nuevo artículo. También fue autor principal de la primera evaluación sistemática de los puntos de inflexión climáticos en 2008. “En ese entonces, pensábamos que eran 2 grados de calentamiento global lo que nos llevaría a la zona de peligro. Pero en realidad, ya hemos dejado el espacio de la seguridad climática”.

un buzo ilumina un coral blanqueado bajo el agua
Un buzo observa los arrecifes de coral blanqueados de las Islas de la Sociedad en la Polinesia Francesa.
Imágenes de Alexis Rosenfeld/Getty

Los investigadores analizaron más de 200 estudios y establecieron estimaciones de temperatura mínima y máxima que desencadenarían varios puntos de inflexión. “Eso nos dio más base para no solo poner un rango de temperatura en los puntos de inflexión, sino también arriesgarnos a adivinar qué temperatura los haría probables”, dijo Lenton. Clasificaron los puntos de inflexión como posibles cuando las temperaturas alcanzaron el extremo inferior de las estimaciones del modelo y probablemente cuando pasaron el centro del rango.

“No quiero que la gente lea esto y piense ‘se acabó el juego'”, dijo David Armstrong McKay, científico climático de la Universidad de Exeter y uno de los autores principales del estudio. “Para los puntos de inflexión desencadenados alrededor de 1,5 grados, habrá grandes impactos en las personas y los ecosistemas, pero esos no son los que tienen la mayor retroalimentación sobre el calentamiento global”. Limitar los aumentos de temperatura tanto como sea posible reduciría la probabilidad de los peores cambios catastróficos y fuera de control.

Algunas áreas necesitaban más investigación para calificar para su inclusión como puntos de inflexión climáticos. Por ejemplo, la pérdida de oxígeno en el océano y los cambios en la temporada de monzones de verano en la India pueden tener una relación más lineal con las temperaturas globales y es posible que no creen ciclos de retroalimentación autosuficientes. Los investigadores también eliminaron algunos puntos de inflexión que se habían incluido en listas anteriores, como la pérdida de hielo marino en el verano del Ártico, que puede no perpetuarse a sí misma.

Actualmente, el mundo está en camino de calentarse entre 2,6 y 3 grados C según las políticas actuales. Incluso si se cumplen todos los objetivos actuales de reducción de emisiones y cero neto, el calentamiento se mantendría justo por debajo de los 2 grados C, lo que probablemente cruzaría seis puntos de inflexión, según el estudio.

“Creo que la mejor, y posiblemente la última, esperanza que tenemos es encontrar y desencadenar buenos puntos de inflexión en la sociedad”, dijo Lenton. “Acelerar la adopción de energía renovable y transporte limpio es un ejemplo de eso”.

Aún así, el mundo debe prepararse para un futuro en el que pasemos puntos de inflexión, dijo. “No quiero tirar la toalla, pero para algunas cosas que son probables, como el aumento del nivel del mar y la pérdida de arrecifes de coral, sería prudente planificar”.