Gran tiburón blanco deja su huella en ataque de tiburón contra tiburón

Cuando Charles Bangley cargó un tiburón azul de dos metros de largo a bordo de un barco de pesca frente al Paso del Este de Nueva Escocia a fines de agosto, pensó que era solo otra captura de tiburón de rutina. Pero estaba equivocado. Este pez fue víctima de la violencia de tiburón contra tiburón.

“Cuando este tiburón subió a la cubierta, se hizo muy evidente casi de inmediato que había una gran herida en la espalda”.

Bangley es biólogo en la Universidad de Dalhousie. Estudia a los tiburones, por lo que el tiburón azul herido que atrapó no estaba en peligro, al menos no de él.

Se ve una hoja de papel con una imagen de las heridas de los tiburones.  En el papel, las heridas están etiquetadas y se enumeran otras medidas.
Chris Harvey-Clark dice que estima que el tiburón que atacó al que encontraron tenía “entre 4,0 y 4,4 metros de largo” según las mordeduras. (Presentado por Chris Harvey-Clark)

Bangley encabeza el proyecto Ocean Technology en Dalhousie. Enseña a los estudiantes de biología marina cómo etiquetar tiburones electrónicamente para poder estudiar sus movimientos. Pero lo que vio en este tiburón en particular lo sorprendió.

“Una vez que lo pusimos en el costado del bote, donde tomamos nuestras medidas, cosas como la longitud, la circunferencia y todo eso, pudimos ver muy claramente esta gran marca de mordedura que estaba en la parte posterior del tiburón .”

El mordisco era reciente, tal vez de solo unas pocas horas. Bangley le pidió a su colega de Dalhousie, Chris Harvey-Clark, que examinara la herida. Harvey-Clark es biólogo marino, experto en tiburones y autor del libro Vida Marina Marítima.

Sabía lo que estaba mirando. “Tenía mordeduras características absolutamente clásicas de un gran tiburón blanco”.

Harvey-Clark pudo usar la marca de la mordedura para estimar el tamaño del tiburón. “Medía entre 4,0 y 4,4 metros de largo. Así que era un tiburón de buen tamaño. No querrías toparte con el tiburón en una noche oscura”.

Y Harvey-Clark lo sabe todo sobre toparse con grandes tiburones blancos. El año pasado, estaba buceando en los accesos al puerto de Halifax cuando vio algo muy grande nadando cerca.

“Tener un tiburón blanco de cuatro metros de largo zumbando sobre ti repetidamente, entrando para verte, saliendo, volviendo cada vez, dando vueltas cerca de la costa, así que si fueras una foca, tu camino estaría cortado. Esa es una experiencia aterradora”.

Cambio de estación para los tiburones blancos

Lo suficientemente aterrador como para que Harvey-Clark admitiera que no ha buceado tanto este año como lo haría normalmente. No le teme a los tiburones blancos, pero tiene un sano respeto por uno de los principales depredadores del océano. Y cree que definitivamente estamos viendo más de ellos en las aguas de Nueva Escocia.

“Solíamos pensar que la temporada de tiburones era de julio a septiembre. Bueno, la temporada de tiburones ahora es más como de junio a por lo menos noviembre. Y eso fue lo que me asombró cuando me encontré con el tiburón el año pasado. ¿Qué hace un tiburón blanco aquí en noviembre? debería estar dirigiéndose al sur ahora”.

Nadie sabe realmente cuántos tiburones blancos hay por ahí. Vienen aquí para alimentarse de focas, y no hay escasez de comida. Harvey-Clark estima que hay unas 440.000 focas en las Marítimas y producen otras 87.000 focas cada año. Esa combinación de comida abundante y un océano cálido hace que las aguas de Nueva Escocia sean más atractivas para los grandes tiburones blancos y otras especies de tiburones.

Gran tiburón blanco deja su huella en ataque de tiburón contra tiburón
Chris Harvey-Clark tomó esta foto de un gran tiburón blanco en México hace varios años. Debido a las duras condiciones en Halifax cuando vio un animal similar el año pasado, dejó su cámara en el bote y no tomó una foto del tiburón. (Chris Harvey-Clark)

Es por eso que los programas de marcado de tiburones son tan importantes. Amplían nuestro conocimiento sobre dónde viven, se alimentan y se reproducen los tiburones. Y eso es vital para comprender la salud no solo de los tiburones, sino también de nuestros océanos.

Ese trabajo también lo lleva a cabo otro grupo de investigación con sede en Nueva Escocia, el Centro de Conservación de Tiburones y Rayas, encabezado por otro investigador de tiburones de Dalhousie, Manuel Dureuil. Compara el papel de los tiburones en el océano con el de los lobos en el Parque Nacional de Yellowstone. Cuando los lobos fueron reintroducidos en el parque como los principales depredadores, ayudaron a restaurar el equilibrio de un ecosistema dañado.

“Es similar en nuestros océanos”, dice Dureuil, “pero simplemente no lo vemos. No vemos cuán degradado está y nunca vemos el importante papel que los tiburones pueden desempeñar en la estabilización de otras poblaciones”.

Una cosa que todos estos investigadores de tiburones comparten es la pasión por estos animales antiguos (Harvey-Clark señala que han estado en nuestros océanos durante 450 millones de años, “eso es más tiempo del que han existido los árboles”), y el deseo de lograr que más personas entiendan que los tiburones no son inherentemente peligrosos, sino una parte vital de nuestro mundo submarino.

Beneficios del marcado de tiburones para los estudiantes

Manuel Dureiul dice que cuando los estudiantes participan en el marcado de tiburones, tienen la oportunidad única de ver a los animales de cerca.

“El tiburón te está mirando y ves un animal grande, depredador y hermoso. No le tienes miedo. Simplemente te fascina. Es increíble. Son criaturas tan hermosas”.

También son notablemente resistentes. Es probable que el tiburón azul atacado por un gran tiburón blanco se recupere con bastante rapidez de la experiencia.

Gran tiburón blanco deja su huella en ataque de tiburón contra tiburón
En 2014, el Departamento de Pesca y Océanos estimó que cada año se capturan 8.000 tiburones azules como captura incidental en aguas canadienses. (Nick Hawkins)

“Se curan de heridas como esa, y muy, muy rápido”, dice Charles Bangley. “Así que diría que para esta época el próximo año, tendrías algunas cicatrices agradables en ese tiburón por esa mordedura, pero no estaría cerca de esas grandes heridas abiertas”.

Resiliente o no, el tiburón herido fue rechazado para el programa de marcado. Las etiquetas electrónicas se insertan quirúrgicamente y son costosas. Los investigadores sintieron que este tiburón había pasado por suficiente. Se dejó caer de nuevo en el océano.

David Pate es periodista, locutor y escritor en Halifax. Su último proyecto es el podcast “Himnos nacionales: las peores canciones del mundo”.