Fuego en el cielo: tras la pista de las rocas espaciales con los cazadores de meteoritos de Nueva Zelanda | Nueva Zelanda

yoParece una escena de un programa policial cuando un grupo de búsqueda con chaquetas de alta visibilidad camina en formación, con la cabeza gacha, buscando pistas en la maleza. Pero este grupo no está buscando evidencia de un crimen, buscan algo más difícil de encontrar: desechos celestiales de la formación de nuestro sistema solar.

El 28 de agosto, justo antes de las 11 de la noche, se vio una inmensa luz brillante cruzando el cielo del sur de Nueva Zelanda, seguida de un estampido sónico. El espectáculo, como una pincelada de pintura blanca sobre tinta negra, fue capturado por 20 cámaras de alta tecnología en Southland instaladas para este evento exacto: un meteorito que ingresa a la atmósfera de arriba y, con suerte, aterriza en Nueva Zelanda.

A la mañana siguiente, los relatos de los testigos presenciales y las imágenes de las cámaras de seguridad comenzaron a llegar a un grupo llamado Fireballs Aotearoa, una organización recientemente establecida compuesta por geólogos, astrónomos y científicos ciudadanos.

Cinco figuras en ropa de alta visibilidad caminan a través de un barranco tussocky
Los cazadores de meteoritos peinan las tierras de cultivo al oeste de Dunedin. Fotografía: Thomas Stevenson/Universidad de Otago

Inicialmente, el grupo no estaba seguro de lo que estaban mirando: el flash era tan brillante y grande que algunas de las cámaras lo confundieron con la luna. Más tarde esa noche, después de analizar las imágenes, el grupo descubrió que, de hecho, era un meteorito muy grande.

“Fue en este punto que nos dimos cuenta ‘oh, esto es realmente grande, esto podría haber dejado caer algo al suelo'”, dice Thomas Stevenson, un estudiante de maestría en geología de segundo año en la Universidad de Otago, y el coordinador de Southland para Fireballs Aotearoa .

Triangulando imágenes de la red de cámaras de meteoritos, que contienen sensores de alta sensibilidad que detectan aberraciones en la luz, los científicos pudieron predecir que un meteorito de entre 1 kg y 30 kg probablemente había caído en un área pequeña a 20 km al oeste de Dunedin.

Imagen en blanco y negro del cielo nocturno que muestra rayas de meteoritos, con un destello inusualmente grande y brillante que se extiende casi de arriba a abajo
Una noche de meteoritos, captados por una cámara en el centro de Otago. Fotografía: James Scott/Universidad de Otago

“Apenas han pasado dos meses desde que empezamos a instalar cámaras de meteoritos en Otago y tener una aterrizando esencialmente en nuestro patio trasero, nunca esperábamos esto”, dice Stevenson.

Unos días después de que la bola de fuego atravesara el cielo, un grupo de 22 geólogos emocionados de la facultad de la Universidad de Otago se dispusieron a encontrar la roca espacial rara y preciosa, que podría ayudar a la investigación sobre la formación del sistema solar.

Después de una búsqueda de un día completo, el equipo regresó con las manos vacías. Pero la esperanza no se perdió. Se planean más viajes, que tendrán en cuenta nuevos análisis meteorológicos que muestran que el viento podría haberlo empujado un kilómetro fuera del sitio objetivo original.

‘Mi corazón latía un poco más rápido’

Solo se han descubierto nueve meteoritos confirmados en Nueva Zelanda en los últimos 150 años, pero muchos más habrán caído y nunca se han encontrado. Recuperar uno puede ser difícil: Nueva Zelanda tiene una población pequeña que es poco probable que detecte la mayoría de los meteoros que ingresan a la atmósfera, tiene un terreno accidentado y denso que puede dificultar la búsqueda de escombros, y hay una falta de infraestructura para ayudar a triangular la ubicación de un aterrizaje.

Pero James Scott, profesor asociado en el departamento de geología de la Universidad de Otago y miembro de Fireballs Aotearoa, espera que al reclutar a la comunidad e instalar sensores de meteoritos especiales en todo el país, mejoren esas pésimas posibilidades de encontrar un meteorito.

Mapa 3D de Nueva Zelanda con una flecha que apunta al área al oeste de Dunedin
Bolas de fuego Cálculo de Aotearoa de la región general donde pudo haber caído el meteorito. Fotografía: Universidad de Otago

“Muchas personas verán una bola de fuego decir una o dos veces en su vida, pero lo que tenemos ahora es la capacidad de llevar eso un poco más allá… la gente está realmente interesada en recopilar información y creo que eso es lo que estamos viendo ahora: una interés en el cielo nocturno.”

Fue una progresión natural, como geólogo, interesarse en las rocas extraterrestres, dice Scott, pero fue una pequeña astilla de un meteorito de Marte en una pequeña tienda de gemas de Nueva Zelanda lo que despertó su obsesión.

“La primera vez que sostuve un meteorito marciano, estoy bastante seguro de que mi corazón latía un poco más rápido”, dice Scott. “Estás sosteniendo una roca que es más antigua que cualquier cosa que podamos encontrar en la Tierra hoy… La mayoría de los meteoritos tienen una edad bastante cercana a la formación del sistema solar, poco más de 4.500 millones de años”.

Fireballs Aotearoa se basa en un exitoso grupo de caza de meteoritos, la Fireball Alliance del Reino Unido. Se creó en febrero para reunir a científicos y ciudadanos que comparten la fascinación por los meteoritos, con el objetivo de recuperar meteoritos recién caídos y animar a la comunidad a participar.

Plomero de Nueva Zelanda captura posible meteorito en su dashcam – video

A través del programa de ciencia participativa Curious Minds, un proyecto administrado por el gobierno para impulsar la participación de la comunidad en la ciencia, Fireballs Aotearoa obtuvo $ 20,000 para instalar 20 cámaras en escuelas e institutos en Southland. Eventualmente, el grupo quiere tener cámaras en todo el país.

Una de esas escuelas fue Dunstan High School en Alexandra, un pequeño pueblo a unos 200 km de Dunedin. Que la cámara de la escuela lograra capturar algunas de las mejores imágenes de la bola de fuego, y tan pronto después de la instalación, fue emocionante, dice Amy Barron, directora de ciencias de la escuela, que espera usar las imágenes en una clase de ciencias de Year 10.

“Estudiar el cielo nocturno siempre es complicado porque no está afuera cuando estamos en la escuela… Ser capaz de observar algo que realmente está sucediendo arriba [the pupils] definitivamente despertará su interés”, dice Barron.

Para el miembro de Fireballs Aotearoa y científico ciudadano Jeremy Taylor, de esto se trata el proyecto: inspirar a las mentes curiosas a mirar hacia el cielo nocturno.

Taylor fue la segunda persona en el país en instalar una cámara en su casa, después de que se mudó a la parte superior de la Isla Sur y el cielo nocturno ya no estaba arruinado por la contaminación lumínica de la ciudad.

Un hombre con un chaleco naranja de alta visibilidad observa cómo otros registran una colina cubierta de hierba
El equipo en busca de rastros del meteorito. Fotografía: Thomas Stevenson/Universidad de Otago

Le gusta el hecho de que las cámaras con sensores son relativamente económicas y fáciles de configurar y pueden grabar astronomía todas las noches, especialmente “si no tiene ganas de salir y sentarse en el frío”. Las cámaras transmiten imágenes a una pequeña computadora llamada Raspberry Pi, que se conecta de forma inalámbrica a Internet y transmite información a una computadora central en la Universidad de Otago y a la Red Global de Meteoros.

El repentino auge del interés por las bolas de fuego en toda la comunidad ha sido provocado por dos eventos importantes en los últimos dos meses: la bola de fuego de Dunedin y una explosión diurna sobre Wellington en julio. Casi 30 personas se han puesto en contacto con Fireballs Aotearoa desde entonces expresando su interés en instalar sus propias cámaras, dice Taylor.

Para los celestiales curiosos, la observación de bolas de fuego y la caza de meteoritos es una forma accesible de contribuir directamente a la ciencia.

“Puedes contribuir de una manera significativa, puede ser una actividad divertida en la que participar y puedes conocer gente realmente interesante”, dice Taylor. “Es una experiencia de aprendizaje para toda la vida”.