La cadena de suministro se rompió. Se supone que los robots ayudan a solucionarlo.

Las personas que dirigen empresas que entregan todo tipo de productos se reunieron en Filadelfia la semana pasada para analizar las lecciones del caos que asedia la cadena de suministro global. En el centro de muchas soluciones propuestas: robots y otras formas de automatización.

En el piso de la sala de exposición, los fabricantes de robots demostraron sus últimos modelos, ofreciéndolos como aumentos que mejoran la eficiencia para los trabajadores del almacén. Los camiones sin conductor y los drones dominaron el espacio de exhibición, anunciando una era en desarrollo en la que la maquinaria ocupará un lugar central para llevar productos a nuestros hogares.

Las empresas describieron su tecnología como una forma de ahorrar dinero en los trabajadores y optimizar la programación, al tiempo que eliminan la resistencia a un futuro centrado en formas de automatización en evolución.

“Es difícil motivar a la gente para que haga este trabajo”, dijo Kary Zate, director sénior de comunicaciones de marketing de Locus Robotics, un fabricante líder de robots móviles autónomos: carros que recorren los almacenes, acompañando a los humanos que seleccionan los productos de los estantes. “La gente no quiere hacer esos trabajos”.

Más de dos años después de la pandemia, las crisis económicas persistentes han intensificado los conflictos tradicionales entre empleadores y empleados en todo el mundo. Los precios más altos de la energía, los alimentos y otros bienes, en parte como resultado de los enredos duraderos de la cadena de suministro, han llevado a los trabajadores a exigir salarios más altos, junto con el derecho a continuar trabajando desde casa. Los empleadores citan los costos elevados de las piezas, las materias primas y el transporte para mantener la línea de pago, lo que genera una ola de huelgas en países como Gran Bretaña.

Hay mucho en juego para las empresas dedicadas al transporte de mercancías. Sus ejecutivos sostienen que la Gran Interrupción de la Cadena de Suministro es en gran medida el resultado de la escasez de mano de obra. Los puertos están desbordados y los estantes minoristas están escasos de productos porque la cadena de suministro se ha quedado sin personas dispuestas a conducir camiones y mover productos a través de los almacenes, según el argumento.

Algunos expertos laborales cuestionan tales afirmaciones, al tiempo que reformulan la escasez de trabajadores como una falta de voluntad de los empleadores para pagar lo suficiente para atraer a la cantidad necesaria de personas.

“Esta narrativa de escasez es retórica de cabildeo de la industria”, dijo Steve Viscelli, sociólogo económico de la Universidad de Pensilvania y autor de “The Big Rig: Trucking and the Decline of the American Dream”. “No hay escasez de camioneros. Estos son trabajos realmente malos”.

Un día dedicado a deambular por la feria comercial Home Delivery World dentro del Centro de Convenciones de Pensilvania reveló cómo las empresas de la cadena de suministro buscan la automatización y la dotación de personal flexible como antídotos contra el aumento de los salarios. Están ansiosos por adoptar a los robots como una alternativa a los trabajadores humanos. Los robots nunca se enferman, ni siquiera en una pandemia. Nunca se quedan en casa para atender a sus hijos.

Un camión grande pintado de púrpura y blanco ocupaba una posición privilegiada en el piso de la sala de exposición. Era un vehículo de reparto sin conductor producido por Gatik, una empresa de Silicon Valley que opera 30 de ellos entre los centros de distribución y las tiendas Walmart en Texas, Louisiana y Arkansas.

Aquí estaba la solución a las dificultades de las empresas de camiones para atraer y retener a los conductores, dijo Richard Steiner, jefe de políticas y comunicaciones de Gatik.

“Ya no es una profesión tan atractiva como lo era antes”, dijo. “Podemos ofrecer una solución a ese problema”.

Cerca de allí, una nueva empresa israelí, SafeMode, promocionó un medio para limitar la rotación notoriamente alta que afecta a la industria del transporte por carretera. La compañía ha desarrollado una aplicación que monitorea las acciones de los conductores (su velocidad, la brusquedad de su frenado, su eficiencia de combustible) mientras recompensa a aquellos que se desempeñan mejor que sus pares.

El fundador y director ejecutivo de la compañía, Ido Levy, mostró datos capturados el día anterior de un conductor en Houston. La mano firme del conductor al volante le había valido $8 adicionales, un bono en efectivo además de los $250 que normalmente gana en un día.

“Realmente transmitimos una sensación de éxito todos los días”, dijo Levy, de 31 años. “Eso realmente fomenta la retención. Estamos tratando de hacerles sentir que son parte de algo”.

El Sr. Levy concibió la empresa con un profesor del MIT Media Lab que aprovechó la investigación sobre la psicología del comportamiento y la gamificación (utilizando elementos del juego para fomentar la participación).

Hasta ahora, el sistema SafeMode ha generado ahorros del 4 por ciento en combustible y ha aumentado la retención en una cuarta parte, dijo Levy.

Otra empresa, V-Track, con sede en Charlotte, NC, emplea una tecnología similar a la de SafeMode, también en un esfuerzo por disuadir a los conductores de camiones de cambiar de trabajo. La compañía coloca cámaras en las cabinas de los camiones para monitorear a los conductores, alertándolos cuando miran sus teléfonos, conducen demasiado rápido o no usan el cinturón de seguridad.

Actualizado

septiembre 6, 2022, 2:27 p. m. ET

Jim Becker, gerente de productos de la compañía, dijo que muchos conductores habían llegado a valorar las cámaras como un medio para protegerse contra acusaciones injustificadas de malversación.

Pero, ¿cuál es el impacto en la retención si los conductores se irritan al ser vigilados?

“Las frustraciones por el aumento de la vigilancia, especialmente alrededor de las cámaras en la cabina”, son una fuente importante de lamento de los conductores, dijo Max Farrell, cofundador y director ejecutivo de WorkHound, que recopila comentarios en tiempo real.

Varias empresas en el piso de exhibición atendieron a las empresas de camiones que enfrentan dificultades para contratar personas para el personal de sus centros de despacho. Su solución fue trasladar dichas funciones a países donde los salarios son más bajos.

Lean Solutions, con sede en Fort Lauderdale, Fla., establece centros de llamadas en Colombia y Guatemala, una respuesta al “desafío laboral en los EE. UU.”, dijo Hunter Bell, un agente de ventas de la empresa.

Una nueva empresa de Kentucky, NS Talent Solutions, establece operaciones de despacho en México, con un ahorro de hasta el 40 por ciento en comparación con los Estados Unidos.

“La pandemia ha ayudado”, dijo Michael Bartlett, director de ventas. “El mundo ahora se siente cómodo con el personal remoto”.

Decenas de empresas promovieron servicios que reclutan y examinan a trabajadores temporales y de medio tiempo, ofreciendo una forma para que las empresas aumenten según sea necesario sin tener que comprometerse con empleados de tiempo completo.

Pruuvn, una empresa nueva en Atlanta, vende un servicio que permite a las empresas eliminar a los empleados que contratan y realizan verificaciones de antecedentes.

“Te permite deshacerte o reemplazar a varias personas”, dijo el director ejecutivo de la compañía, Bryan Hobbs, durante una presentación.

Otra firma de personal, Veryable of Dallas, ofreció una plataforma para emparejar a trabajadores como jubilados y estudiantes que buscaban períodos temporales a tiempo parcial con empresas de la cadena de suministro.

Jonathan Katz, gerente de asociaciones regionales de la compañía para el sureste, describió la contratación de personal temporal como el camino para las operaciones de distribución y almacenes más pequeños que carecen del dinero para instalar robots para mejorar su capacidad de adaptarse a los cambios en la demanda.

Una compañía de drones, Zipline, mostró un video de su equipo despegando detrás de un Walmart en Pea Ridge, Ark., arrojando artículos como mayonesa e incluso un pastel de cumpleaños en los patios traseros de las casas de los clientes. Otra empresa, DroneUp, anunció planes para establecer servicios similares en 30 tiendas Walmart en Arkansas, Texas y Florida para fin de año.

Pero las empresas más grandes son las más enfocadas en implementar robots.

Locus, el fabricante, ya ha equipado 200 almacenes en todo el mundo con sus robots y se ha expandido recientemente a Europa y Australia.

Locus dice que sus máquinas no están destinadas a reemplazar a los trabajadores sino a complementarlos, una forma de obtener más productividad del mismo almacén al liberar a los humanos de la necesidad de empujar los carros.

Pero la empresa también presenta sus robots como la solución a la escasez de trabajadores. A diferencia de los trabajadores, los robots se pueden ampliar y reducir fácilmente, lo que elimina la necesidad de contratar y capacitar a empleados temporales, dijo Melissa Valentine, directora de cuentas minoristas globales de Locus, durante un panel de discusión.

Locus incluso alquila sus robots, lo que permite a los clientes agregarlos y eliminarlos según sea necesario. Locus se encarga del mantenimiento.

Los robots pueden “resolver problemas laborales”, dijo Nathan Ray, director de operaciones del centro de distribución de Albertsons, la cadena de supermercados, que anteriormente ocupó cargos ejecutivos en Amazon y Target. “Puede encontrar una solución adecuada para su presupuesto. Hay tantas opciones por ahí”.

Como reconoció el Sr. Ray, un impedimento clave para el despliegue más rápido de la automatización es el temor entre los trabajadores de que los robots sean una amenaza para sus trabajos. Una vez que se dan cuenta de que los robots no están allí para reemplazarlos, sino simplemente para liberarlos de trabajos físicamente exigentes como empujar carros, “se vuelve realmente divertido”, dijo Ray. “Se dan cuenta de que es genial”.

Los trabajadores incluso les dan lindos apodos a los robots, agregó.

Pero otro panelista, Bruce Dzinski, director de transporte de Party City, una cadena de tiendas de suministros para fiestas, presentó a los robots como una alternativa a los salarios más altos.

“No podías conseguir mano de obra, así que aumentaste tus salarios para tratar de conseguir gente”, dijo. “Y luego todos los demás aumentaron los salarios”.

Los robots nunca exigen un aumento.