He aquí por qué la NASA está tardando tanto en intentar otro lanzamiento de Artemis I

El mayor retraso se puede atribuir a varios factores, incluidas las peculiaridades de la programación, el posible tráfico en el sitio de lanzamiento y el deseo de la NASA de asegurarse de resolver los problemas más recientes con las fugas de combustible.

Para resumir lo que sucedió el sábado 3 de septiembre: los funcionarios de lanzamiento participaron con confianza en el intento de este fin de semana de lanzar el cohete, llamado Space Launch System o SLS. Pero luego, cuando el cohete se estaba cargando una vez más con propulsor de hidrógeno líquido súper frío, se produjo una gran fuga. Y la NASA dijo el martes que comenzará a intentar corregir esos problemas mientras el cohete aún está en la plataforma de lanzamiento. viaje que dura aproximadamente 10 horas, para “restablecer las baterías del sistema”, según una publicación de blog del martes de la NASA.

Y cuando se trata de establecer una nueva fecha de lanzamiento, el momento será complicado.

El tiempo puede ser todo

En un día determinado, hay lapsos de tiempo específicos, o “ventanas de lanzamiento”, reservados cuando se permite el lanzamiento del cohete, y pueden variar desde aproximadamente media hora hasta algunas horas por día. Pero incluso esas ventanas no están disponibles todos los días. También hay “períodos de lanzamiento”, que son lapsos de días en los que la Luna se alinea con la Tierra de una manera favorable para esta misión.

El último período de lanzamiento finalizó el martes 6 de septiembre y la NASA había dicho que no había forma de que el SLS estuviera listo para volar durante ese tiempo.

El próximo período de lanzamiento se extiende del 19 de septiembre al 4 de octubre. Pero hay otro problema potencial: la NASA planea lanzar su misión Crew-5, que llevará una nueva tripulación de astronautas a la Estación Espacial Internacional a bordo de un cohete SpaceX, el 3 de octubre. Y la NASA tendrá que trabajar para asegurarse de que un lanzamiento no entre en conflicto con otro. SLS. (Nota: no hay horarios de lanzamiento disponibles para los días 24, 25, 26 y 28 de octubre).

Exactamente qué período y ventana de objetivos de la NASA dependerán de una variedad de factores, incluido qué tan bien puede coordinarse con SpaceX con respecto al lanzamiento de Crew-5 y cuánto tiempo permanece el cohete SLS en la plataforma de lanzamiento mientras los ingenieros resuelven el problema de la fuga, según Jim Free, administrador asociado de la NASA para el desarrollo de sistemas de exploración.

Combustible súper frío

Cuando el cohete SLS está lleno de combustible, requiere que se bombeen cantidades masivas de oxígeno líquido súper enfriado e hidrógeno líquido a los tanques del cohete. Al cargar el hidrógeno, el combustible comienza a bombear lentamente pero luego aumenta su velocidad en lo que se llama un “llenado rápido”. Y fue durante ese llenado rápido que ocurrió una “gran fuga”, más grande incluso que las fugas que la NASA identificó durante el intento de lanzamiento del 29 de agosto.

Es por eso que los funcionarios de lanzamiento quieren asegurarse de encontrar una solución y la raíz del problema antes de hacer el próximo intento. Hasta el sábado, se suponía que un problema con una válvula podría haber causado que el hidrógeno estuviera sobrepresurizado, poniéndolo bajo 60 libras por pulgada cuadrada de presión en lugar de las 20 libras por pulgada cuadrada que esperaban, Michael Sarafin, Artemis Mission Gerente, dijo el sábado.

Antes del sábado, la NASA también trató de solucionar varios problemas que encontró durante el primer intento de lanzar el cohete SLS el 29 de agosto. Abordó algunas fugas que ocurrieron durante el abastecimiento de combustible y evaluó los riesgos de un problema con un sistema de enfriamiento del motor y una grieta en un poco de espuma que recubre uno de los tanques del cohete.

La NASA puede optar por echar otro vistazo a esos problemas mientras trabaja para el próximo intento de lanzamiento también.

Para complicar aún más la selección de la próxima fecha de lanzamiento objetivo, está el clima precario de Florida. Para cualquier lanzamiento de cohete, los vientos fuertes, los rayos u otras condiciones desfavorables pueden provocar más retrasos. El final del verano y principios del otoño también pueden traer huracanes a la costa de Florida, donde se encuentra el SLS.

La NASA está analizando las posibilidades y el público puede esperar más respuestas en los próximos días y semanas.

Esto es ciencia espacial

Como dijeron antes los funcionarios de la NASA, esperan transmitir que estos retrasos y problemas técnicos no necesariamente apuntan a un problema importante con el cohete.

Antes del SLS, el programa del transbordador espacial de la NASA, que voló durante 20 años, soportó frecuentes lanzamientos frustrados. Los cohetes Falcon de SpaceX también tienen un historial de matorrales por problemas mecánicos o técnicos.

Esto es, después de todo, ciencia espacial.

“Puedo decirles que estos equipos saben exactamente lo que están haciendo y estoy muy orgulloso de ellos”, dijo el sábado el administrador de la NASA, Bill Nelson. “Tratamos de enfatizar que esta es una prueba y una prueba tiene cierto riesgo, y lo golpeamos en cada comentario público que teníamos para alinear las expectativas con la realidad”.

Free, el administrador asociado de la NASA, agregó que su equipo siempre realizará un intento de lanzamiento optimista de que se producirá el despegue.

“Estoy seguro de que habrá una pregunta de ‘¿estamos seguros?'”, dijo. “De hecho, me encanta esa pregunta porque es como (preguntar), ‘¿Estás seguro de que te levantarías de la cama esta mañana?’

Se espera que esta misión, llamada Artemis I, allane el camino para muchas otras misiones a la Luna. Se espera que la misión Artemis II, programada para el próximo año, siga una ruta de vuelo similar alrededor de la luna, pero tendrá tripulación a bordo. Y más adelante en esta década, se espera que Artemis III lleve astronautas a la superficie lunar por primera vez desde el programa Apolo de la NASA a mediados del siglo XX.

Ashley Strickland de CNN contribuyó a esta historia.