Estas compañías están considerando usar cohetes para transportar carga militar


Las compañías que hasta ahora se unieron al ejército para explorar formas de hacer realidad esa idea incluyen SpaceX de Elon Musk, Blue Origin de Jeff Bezos y, más recientemente, Rocket Lab, según un comunicado de prensa del martes.

Esencialmente, la alineación es quién es quién del sector comercial del “nuevo espacio”: compañías de cohetes relativamente jóvenes que ya están sacudiendo el negocio de poner satélites en órbita a precios más baratos.

Pero estos tratos con los militares son algo diferente. En lugar de que los cohetes dejen su carga en la órbita terrestre, este programa tiene como objetivo usarlos para llevar armas, suministros o incluso personas de un país a otro a velocidades que superan con creces las de otros tipos de transporte.

Y eso es porque los cohetes tienen una ventaja de velocidad sobre los aviones. Los cohetes que pueden dispararse a la alta atmósfera tienen mucho menos aire para atravesar a medida que se acercan al planeta. Con menos aire arrastrándolos hacia atrás, pueden ir mucho más rápido que algo que necesita aire para moverse, como un avión. Sin embargo, la contrapartida es que los cohetes tienden a ser mucho más caros que los aviones.

“Imagínese viajar desde los Estados Unidos continentales a cualquier parte de la región del Pacífico y medir su tiempo de tránsito en minutos”, se lee en un comunicado de prensa de agosto del Comando de Transporte de los EE. UU. del ejército. “Imagínese a EE. UU. brindando asistencia a un aliado que necesita ayuda en caso de desastre, o combatiendo a un adversario que planea acciones provocativas contra los intereses nacionales de EE. UU. a la velocidad de un cohete”.

Es una idea similar a la empleada por los ejércitos más grandes del mundo durante décadas, la del misil balístico intercontinental. Pero mientras que están diseñados para estrellarse contra la Tierra a velocidades hipersónicas cuando alcanzan su objetivo, la idea aquí es que la carga útil llegue a un aterrizaje suave.

Los contratos se enmarcan en un programa encabezado por el Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea, llamado simplemente “Rocket Cargo”. Y es uno de los cuatro “Programas Vanguard” del Departamento de la Fuerza Aérea, que son proyectos de alto perfil vinculados a un desarrollo acelerado. La inversión actual del ejército en el programa es “pequeña”, según una declaración de mayo de la subsecretaria adjunta de la Fuerza Aérea, Kristen Baldwin. , aunque el objetivo es que los militares influyan en “los primeros esfuerzos de diseño comercial y aprovechen las inversiones en curso de la industria y la NASA de $ 5-10 mil millones”. La idea de usar cohetes para viajar de un punto a otro en la Tierra no es nueva. SpaceX, por ejemplo, ha anunciado que su próximo cohete Starship podría usarse para transportar a los clientes que pagan de Nueva York a Shanghái en 40 minutos. Esa opción sigue estando muy lejos para los consumidores. Y a grandes rasgos, los cohetes que realizan viajes punto a punto siguen siendo una meta lejana. Los viajes serían extremadamente costosos y tecnológica y geopolíticamente complicados. (Después de todo, no hay un montón de razones apremiantes para llevar personas o carga de un lugar a otro a velocidades vertiginosas). Pero con las tendencias actuales en la floreciente industria espacial comercial, algunos creen que es inevitable. El mercado de viajes de pasajeros hipersónicos podría ser una industria de $ 20 mil millones por año, estimó UBS en 2019.

Y el objetivo de los militares con el programa Rocket Cargo, que se anunció por primera vez el año pasado, es involucrarse en tales esfuerzos desde el principio con la esperanza de que pueda poner rápidamente esa tecnología a trabajar para los EE. UU. y sus aliados cuando esté disponible.

“La velocidad logística está en el corazón de la supremacía militar. Si una empresa comercial está en desarrollo avanzado para una nueva capacidad para mover material más rápido, entonces [the Department of Defense] necesita comprometerse rápidamente y buscar ser los primeros en adoptar”, según el sitio web del programa. Por su parte, Rocket Lab planea usar su nuevo acuerdo con el ejército para explorar formas de usar su cohete Electron, que la compañía espera que también sea reutilizable. si puede descubrir cómo capturarlo con un helicóptero en el aire después del lanzamiento, para transportar carga alrededor de la Tierra, así como un próximo cohete más grande llamado Neutron. Además, la compañía espera explorar cómo podría usar su nave espacial Photon para establecer “depósitos de carga” en la órbita de la Tierra que tendrán la capacidad de volver a ingresar a la atmósfera terrestre y llevar los suministros necesarios a un área específica, según un comunicado de prensa.