Frank Drake, quien lideró la búsqueda de vida en otros planetas, muere a los 92 años

Fue en Green Bank donde el Dr. Drake, quien había planeado la reunión, derivó su famosa ecuación como una forma de organizar la agenda. Consta de siete factores, que abarcan todo el conocimiento y la aspiración astronómica humana. Algunas son estrictamente empíricas, como la tasa a la que nacen estrellas en la Vía Láctea y la fracción de esas estrellas con planetas habitables. Otros son imposiblemente místicos, como el promedio de vida de una civilización tecnológica: 1000 a 100 millones de años fue la suposición. Multiplique todos los factores juntos y obtendrá el censo galáctico putativo.

En los ámbitos en los que los astrónomos han obtenido nuevos datos, las viejas conjeturas de los delfines se han mantenido bien, dijo Seth Shostak, astrónomo y portavoz del Instituto SETI. El satélite de búsqueda de planetas Kepler de la NASA y los telescopios terrestres han verificado estimaciones optimistas de la abundancia de planetas del tamaño de la Tierra potencialmente habitables, y los científicos saben por la misión Kepler que podría haber 300 millones de ellos solo en la galaxia de la Vía Láctea.

“Estos muchachos fueron enormemente afortunados o asombrosamente clarividentes”, dijo el Dr. Shostak sobre los Dolphins.

Al mismo tiempo, los científicos han descubierto que la vida en la Tierra es más dura y más versátil de lo que los científicos habían pensado, prosperando en lugares extraños como respiraderos submarinos en ebullición. “Hay tanta evidencia de muchos caminos hacia el origen de la vida”, dijo el Dr. Drake.

Después de un breve paso por el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California, se unió a Cornell como profesor y luego se convirtió en el director del Centro Nacional de Astronomía e Ionosfera, o NAIC, cuya antena gigante de 300 metros en Arecibo, PR, se convertiría en el principal instrumento SETI del planeta. En esa capacidad, el Dr. Drake encontró un cinturón de radiación alrededor de Júpiter y descubrió que la atmósfera abrasadora de Venus era tan espesa como un océano en la Tierra.

Pero SETI seguiría siendo su amor perdurable.

En 1971, la NASA convocó un estudio sobre cómo detectar vida extraterrestre que se conoció como Proyecto Cíclope. Su informe, que tomó como nota clave el pasaje citado anteriormente del libro del Dr. Drake “Vida inteligente en el espacio”, pidió una serie de 1.000 radiotelescopios, cada uno de 100 metros de diámetro, para buscar en el espacio hasta 1.000 años luz. Pero su precio proyectado de $10 mil millones le valió uno de los premios “Vellocino de Oro” del Senador William Proxmire por el despilfarro presupuestario del gobierno. El proyecto nunca se construyó, pero el informe se convirtió en una biblia para los astrónomos interesados ​​en asuntos extraterrestres.

“Por primera vez, teníamos tecnología en la que podíamos hacer un experimento en lugar de preguntar a sacerdotes y filósofos”, dijo Jill Tarter, quien leyó el informe cuando era estudiante de posgrado y dedicó su vida a la búsqueda de inteligencia extraterrestre. un resultado, dijo en una entrevista con The New York Times en 2012.