Falla en el lanzamiento

Falla en el lanzamiento

“Estamos pagando impuestos año tras año por el puerto espacial, pero nada se ha materializado”, dijo Steve Weinkle, residente de Camden, quien se ha convertido en uno de los opositores más vocales del proyecto. “Este es nuestro ‘puente a ninguna parte’”.

Escenas como la del condado de Camden se están desarrollando en otros rincones del país.

Los puertos espaciales comerciales se han vendido a varias comunidades como una inversión en el futuro, pero incluso cuando se construyen, a menudo no son los motores económicos que prometieron ser. La FAA ha autorizado 14 puertos espaciales en los EE. UU., pero más de la mitad de ellos aún no han albergado un solo lanzamiento autorizado. Y con demasiada frecuencia, los incentivos para construirlos pueden distorsionarse fácilmente, lo que hace que algunos se pregunten sobre el verdadero costo de los puertos espaciales de Estados Unidos.

Es fácil ver el atractivo de un puerto espacial. Inversión en startups espaciales aumentó en los últimos añosy los principales bancos estadounidenses han publicado proyecciones para crecimiento considerable emparejado por advertencias sobre el riesgo. La caída de los costos de lanzamiento provocada por tecnologías mejoradas ha abierto la puerta para muchas empresas aeroespaciales privadas emergentes, y una nueva clase de operadores de lanzamiento está compitiendo para competir con compañías como SpaceX y Blue Origin para poner cargas útiles en el espacio.

Esos cohetes necesitan lugares desde donde despegar, que es donde entran en juego los puertos espaciales comerciales. Estas instalaciones de sonido futurista, que consisten en plataformas de lanzamiento, pistas de aterrizaje y centros de control de misiones que generalmente se construyen en miles de acres de tierra, funcionan esencialmente como aeropuertos pero para elevar satélites. y otras cargas útiles en órbita.

Pero incluso cuando la industria espacial comercial ha experimentado un auge en los últimos años, el negocio de los puertos espaciales no lo ha hecho.

Algunos sitios como el Puerto Aéreo y Espacial de Colorado cerca de Denver y el Puerto Aéreo y Espacial Internacional de Midland en el oeste de Texas todavía están esperando para albergar su primer lanzamiento autorizado. Otras instalaciones costosas e infrautilizadas, como el Spaceport America de Nuevo México, hacen que algunos expertos se pregunten si existe una necesidad real de tantos sitios de lanzamiento. Lo que ha surgido es un entorno en el que las ambiciones de los funcionarios locales, los motivos de los consultores externos y las lagunas en las propias regulaciones del gobierno pueden impulsar el tipo de fiebre del oro típica de cualquier industria floreciente, dijo Greg Autry, experto en política espacial.

“Esto sucede en cualquier mercado tecnológico, es inevitable”, dijo Autry. “No es diferente del auge que tuvo Internet en los años 90 o los inversores en criptomonedas hace unos años. Hay mucha gente en la que este no es su dominio y toman malas decisiones de inversión”.

Es un sentimiento que ya es familiar para muchos residentes de Camden. El propio Weinkle recuerda haberse sentido atraído por el proyecto desde el principio. Incluso habló de poder disfrutar de impresionantes vistas de los cohetes que entran en órbita desde el porche trasero de la casa de sus sueños que él y su esposa construyeron cuando se jubilaron.

“Al principio estaba emocionado de que existiera esta oportunidad para el condado de Camden”, dijo. “Estaba ansioso por ver al condado dar un salto audaz con la carrera espacial”.

Sin embargo, a fines de 2015, dijo, sentía que las cosas no cuadraban. Las primeras preocupaciones de Weinkle resultarían ser solo el comienzo de su lucha de años contra el puerto espacial y sus patrocinadores, una que lo vería emerger como uno de los alborotadores de facto de la comunidad a medida que el proyecto enfrentaba una reacción cada vez mayor, un referéndum decisivo antes. este año y una ráfaga de juicios.

“Rápidamente me di cuenta de que la economía iba a ser un desafío incluso si ocurrieran los lanzamientos de cohetes”, dijo Weinkle. “Como contribuyente, me preocupé mucho por eso”.

‘Nuestro Yosemite’

A primera vista, Spaceport Camden parece un lugar extraño para intentar lanzar cohetes.

Es el único puerto espacial con licencia en el país que propone volar cohetes sobre personas y sus hogares, en dos islas de barrera cercanas, Cumberland Island y Little Cumberland Island. El puerto espacial en sí estaría ubicado en un sitio industrial abandonado con una historia larga y tóxica, donde alguna vez se fabricaron productos químicos, pesticidas y municiones. La propiedad de 4,000 acres ahora es propiedad de Union Carbide Corp. y su matriz, Dow Chemical Co.

También existen innumerables preocupaciones ambientales relacionadas con el lanzamiento de cohetes a lo largo de una costa protegida por el gobierno federal, con marismas, vías fluviales y playas que sustentan la flora y la fauna de la costa de Georgia y sus frágiles ecosistemas (la FAA analizó las consecuencias potenciales para los humedales y vías fluviales del condado de Camden como parte de la declaración de impacto ambiental de la agencia e incluyó medidas para minimizar dichos riesgos). El Servicio de Parques Nacionales administra la tierra en Cumberland Island, y alberga varios sitios históricos, incluida la Primera Iglesia Bautista Africana. Tanto Cumberland como su vecino más pequeño al norte, Little Cumberland Island (que no está administrado por el Servicio de Parques Nacionales), permanecen en gran parte sin desarrollar, y la comunidad quiere que siga siendo así.

“Este es nuestro Yosemite”, dijo Jim Renner, geólogo y uno de los 86 terratenientes con propiedades en Little Cumberland Island. “Si alguien dijera que iban a empezar a lanzar cohetes en medio de Yosemite, rodarían cabezas”.