Cómo China ha aumentado su influencia sobre el iPhone

Este otoño, Apple fabricará algunos de sus iPhone insignia fuera de China por primera vez, un cambio pequeño pero significativo para una empresa que ha construido una de las cadenas de suministro más sofisticadas del mundo con la ayuda de las autoridades chinas. Pero el desarrollo del iPhone 14, que se espera que se presente el miércoles, muestra lo complicado que será para Apple desenredarse realmente de China.

Más que nunca, los empleados y proveedores chinos de Apple contribuyeron con un trabajo complejo y componentes sofisticados para el decimoquinto año de su dispositivo estrella, incluidos aspectos de diseño de fabricación, parlantes y baterías, según cuatro personas familiarizadas con las nuevas operaciones y analistas. Como resultado, el iPhone ha pasado de ser un producto diseñado en California y fabricado en China a uno que es una creación de ambos países.

El trabajo crítico proporcionado por China refleja los avances del país durante la última década y un nuevo nivel de participación de los ingenieros chinos en el desarrollo de iPhones. Después de que el país atrajera a las empresas a sus fábricas con legiones de trabajadores a bajo precio y una capacidad de producción sin igual, sus ingenieros y proveedores ascendieron en la cadena de suministro para reclamar una porción mayor del dinero que las empresas estadounidenses gastan en crear dispositivos de alta tecnología.

Las mayores responsabilidades que China ha asumido para el iPhone podrían desafiar los esfuerzos de Apple para disminuir su dependencia del país, un objetivo que ha cobrado mayor urgencia en medio de las crecientes tensiones geopolíticas sobre Taiwán y las crecientes preocupaciones en Washington sobre el ascenso de China como competidor tecnológico.

Las empresas chinas con operaciones en India seguirán desempeñando un papel clave en el plan de Apple para fabricar algunos iPhone en el país. En Chennai, India, el proveedor taiwanés Foxconn, que ya fabrica iPhones en fábricas en toda China, liderará el ensamblaje del dispositivo por parte de los trabajadores indios con el apoyo de proveedores chinos cercanos, incluido Lingyi iTech, que tiene subsidiarias para suministrar cargadores y otros componentes para iPhones, según dos personas familiarizadas con los planes. BYD de China también está estableciendo operaciones para cortar vidrio para pantallas, dijeron estas personas.

“Quieren diversificarse, pero es un camino difícil”, dijo Gene Munster, socio gerente de Loup Ventures, una empresa de investigación tecnológica. “Dependen mucho de China”.

Apple se negó a comentar. Foxconn, BYD y Lingyi iTech no respondieron de inmediato a las solicitudes de comentarios.

Las interrupciones relacionadas con Covid han exacerbado la situación de Apple. Cuando China cerró sus fronteras en 2020, Apple se vio obligada a revisar sus operaciones y abandonar su práctica de trasladar hordas de ingenieros de California a China para diseñar el proceso de ensamblaje de los iPhone insignia.

En lugar de someter al personal a largas cuarentenas, Apple comenzó a empoderar y contratar a más ingenieros chinos en Shenzhen y Shanghái para liderar elementos de diseño críticos para su producto más vendido, según las cuatro personas familiarizadas con las operaciones.

Los equipos de fabricación y diseño de productos de la empresa comenzaron a realizar videollamadas nocturnas con sus homólogos en Asia. Después de que se reanudaron los viajes, Apple trató de alentar a su personal a regresar a China ofreciendo un estipendio de $ 1,000 por día durante las dos semanas de cuarentena y cuatro semanas de trabajo, dijeron estas personas. Aunque el pago podría llegar a $50,000, muchos ingenieros se mostraron reacios a ir debido a la incertidumbre sobre cuánto tiempo tendrían que estar en cuarentena.

En ausencia de viajes, la compañía ha alentado al personal en Asia a dirigir reuniones que alguna vez dirigieron colegas en California, dijeron estas personas. El personal también asumió la responsabilidad de la selección de algunos proveedores asiáticos de futuras piezas de iPhone.

La compañía ahora recurre cada vez más a China para proporcionar trabajadores con salarios altos para hacer estos trabajos, dijeron estas personas. Este año, Apple ha publicado un 50 por ciento más de empleos en China que durante todo 2020, según GlobalData, que rastrea las tendencias de contratación en tecnología. Muchos de esos nuevos empleados son ciudadanos chinos con educación occidental, dijeron estas personas.



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El cambio en la forma de trabajar de Apple ha coincidido con un aumento en el número de proveedores chinos que utiliza. Hace poco más de una década, China aportaba poco valor a la producción de un iPhone. Principalmente proporcionó a los trabajadores de bajos salarios que ensamblaron el dispositivo componentes enviados desde Estados Unidos, Japón y Corea del Sur. El trabajo representó alrededor de $ 6, o el 3,6 por ciento, del valor del iPhone, según un estudio de Yuqing Xingprofesor de economía en el Instituto Nacional de Graduados en Estudios Políticos de Tokio.

Gradualmente, China fomentó a los proveedores locales que comenzaron a desplazar a los proveedores de Apple de todo el mundo. Las empresas chinas comenzaron a fabricar parlantes, cortar vidrio, suministrar baterías y fabricar módulos de cámaras. Sus proveedores ahora representan más del 25 por ciento del valor de un iPhone, según Xing.

Las ganancias ilustran cómo China ha ampliado su dominio de la cadena de suministro de teléfonos inteligentes, dijo Dan Wang, analista de Gavekal Dragonomics, una firma de investigación económica independiente. “Esa tendencia no se está desacelerando”, dijo.

Durante la mayor parte de la pandemia, China ha recompensado la confianza de Apple en el país para la fabricación. Su producción constante, incluso cuando otros países cerraron durante períodos en 2020 y 2021, ayudó a Apple a aumentar su participación en el mercado de teléfonos inteligentes y a vender la mayor cantidad de iPhones, según los analistas, un logro notable para un dispositivo electrónico de décadas de antigüedad que ha pasado de ser ofreciendo innovaciones revolucionarias a mejoras incrementales.

Este año, los analistas esperan que Apple lance cuatro iPhones que tienen muescas más pequeñas para su función Face ID que los modelos anteriores. Está presentando los teléfonos una semana antes de lo habitual, lo que podría impulsar los ingresos en el trimestre actual al agregar una semana de ventas. También se espera que aumente el precio de sus modelos iPhone 14 Pro en $100 a más de $1,600 para compensar los costos más altos de algunos componentes.

Apple espera que el iPhone 14 se base en el éxito de los últimos años. Mientras que otros fabricantes de teléfonos inteligentes están recortando la producción a medida que la economía mundial se tambalea, Apple ha pedido a sus proveedores que fabriquen más teléfonos que hace un año, según Susquehanna International Group, una firma financiera.

El mayor pedido de fabricación es un testimonio de la resiliencia de los clientes adinerados de Apple, cuyos bolsillos profundos les permiten comprar teléfonos inteligentes de alto precio a pesar del aumento de la inflación y la recesión económica.

“Hay una gran brecha de riqueza en el gasto de los consumidores en la industria de los teléfonos inteligentes”, dijo Wayne Lam, analista de tecnología de CCS Insight. “Apple es segura en relación con la competencia”.

Cuando los medios de comunicación y los empleados se reúnan el miércoles en la sede de la compañía en Cupertino, California, para el debut del producto, Apple enfatizará las capacidades del teléfono, no cómo está hecho. Los únicos signos de cambios en ese proceso serán visibles en los vuelos que van y vienen del cercano Aeropuerto Internacional de San Francisco.

Apple alguna vez gastó $ 150 millones al año en vuelos con United Airlines, según un cartel promocional de United. Los exempleados recuerdan que antes de la pandemia abordaban vuelos a Shanghái y Hong Kong en los que los asientos de clase ejecutiva se llenaban con personas que trabajaban en Apple.

Ahora, United ya no ofrece vuelos directos desde San Francisco a Hong Kong. Vuela directo a Shanghai cuatro días a la semana.