La gran idea: por qué las relaciones son la clave de la existencia | libros de filosofia

qLa teoría cuántica es quizás la idea científica más exitosa de la historia. Hasta ahora, nunca se ha demostrado que esté equivocado. Es estupendamente predictivo, ha aclarado la estructura de la tabla periódica, el funcionamiento del sol, el color del cielo, la naturaleza de los enlaces químicos, la formación de las galaxias y mucho más. Las tecnologías que hemos podido construir como resultado van desde computadoras hasta láseres e instrumentos médicos.

Sin embargo, un siglo después de su nacimiento, algo sigue siendo profundamente desconcertante en la teoría cuántica. A diferencia de su ilustre predecesor, la mecánica clásica de Newton, no nos dice cómo se comportan los sistemas físicos. En cambio, se limita a predecir la probabilidad de que un sistema físico nos afecte de una forma u otra. Cuando se dispara un electrón desde un lado de una pared con dos agujeros, por ejemplo, la teoría cuántica nos dice dónde terminará en el otro lado, obstinadamente sin decir nada plausible sobre por qué agujero ha pasado. Trata cualquier sistema físico como una caja negra: si le haces esto ahora, reaccionará así más tarde. ¿Qué sucede en el medio? La teoría simplemente no nos lo dice.

Muchos científicos están contentos con esto, pero otros están desconcertados. Entre estos últimos, algunos hacen hipótesis: proponen historias complicadas sobre partes de la naturaleza que se nos ocultan para siempre, o múltiples universos que sustentan la parte de la realidad que vemos. Otros se resignan a la noción de que la ciencia no se trata de lo que las cosas “realmente son”: se trata solo de lo que somos capaces de observar directamente.

Otra idea ha comenzado recientemente a ponerse de moda. Quizá no haya necesidad de inventar nada sobre lo que hay detrás de la teoría cuántica. Quizás sí nos revela la estructura profunda de la realidad, donde una propiedad no es más que algo que afecta a otra cosa. Quizás esto es precisamente lo que son las “propiedades”: los efectos de las interacciones. Una buena teoría científica, entonces, no debe tratar sobre cómo “son” las cosas o qué “hacen”: debe tratar sobre cómo se afectan unas a otras.

La idea parece radical. Nos empuja a repensar la realidad en términos de relaciones en lugar de objetos, entidades o sustancias. La posibilidad de que esto sea lo que la física cuántica nos dice sobre la naturaleza se sugirió por primera vez hace un cuarto de siglo. Durante un tiempo pasó desapercibido, luego varios filósofos importantes lo tomaron y comenzaron a discutirlo. Hoy en día, el interés en la idea, llamada Interpretación Relacional de la Mecánica Cuántica, está creciendo constantemente. Es una posible solución al enigma de la teoría cuántica: lo que son los fenómenos cuánticos es evidencia de que todas las propiedades son relacionales.

Hay una definición sorprendentemente similar de existencia en la raíz de la tradición filosófica occidental. El Sofista de Platón contiene la siguiente frase: “Cualquier cosa que posea algún tipo de poder para afectar a otro, o ser afectado por otro, aunque sólo sea por un momento, por insignificante que sea la causa y por leve que sea el efecto, tiene existencia real; y sostengo que la definición de ser es simplemente acción. [δύναμιςδύναμις]Y en la tradición oriental, la noción central de “vacuidad” (śūnyatā) del filósofo budista Nāgārjuna nos dice que nada tiene existencia independiente: cualquier cosa que existe, existe gracias a, en función de, o según la perspectiva de otra cosa. .

Así que tal vez esta no sea una idea tan radical después de todo. Todos sabemos que una sustancia química se define por cómo reacciona, una especie biológica se define por el nicho que ocupa en la biosfera, y lo que nos define como seres humanos son nuestras relaciones. Piensa en un objeto simple como una taza de té azul. Que sea azul no es una propiedad exclusiva del vaso: los colores se producen en nuestro cerebro como resultado de la estructura de los receptores en la retina de nuestros ojos y como consecuencia de las interacciones entre la luz del día y la superficie del vaso. Ser “una taza de té” se refiere a su función potencial como recipiente para beber: para un extraterrestre que no sabe acerca de beber té, la noción misma de una taza de té no tiene sentido. Es más, su estabilidad como objeto depende de la escala de tiempo en la que lo consideremos: con una mirada más larga, es solo una agregación fugaz de átomos. ¿Y son estos átomos elementos independientes de la realidad? No, no lo son, como muestra la teoría cuántica: se definen por sus interacciones físicas con el resto del mundo.

Entonces, la física cuántica puede ser simplemente la comprensión de que esta estructura relacional omnipresente de la realidad continúa hasta el nivel físico elemental. La realidad no es una colección de cosas, es una red de procesos.

Si esto es correcto, creo que viene con una lección. Entendemos mejor la realidad si pensamos en ella en términos de interacciones, no de individuos. Nosotros, como individuos, existimos gracias a las interacciones en las que estamos involucrados. Por eso, en la teoría de juegos clásica, los ganadores a largo plazo son aquellos que colaboran. Con demasiada frecuencia medimos tontamente el éxito en términos de la fortuna de un solo actor. Esto es a la vez miope e irracional. No comprende la verdadera naturaleza de la realidad y, en última instancia, es contraproducente. Creo, por ejemplo, que cometemos este error todo el tiempo en la política internacional. Priorizar países individuales o grupos de países sobre el bien común es un error catastrófico. Conduce a la devastación de la guerra y nos impide abordar los verdaderos desafíos que enfrenta toda la humanidad, un nodo en la red de la naturaleza, como un todo.

Carlo Rovelli es profesor de física y autor de Helgoland: Making Sense of the Quantum Revolution. Para apoyar a The Guardian y The Observer, compre una copia en guardianbookshop.com. Se pueden aplicar cargos de envío.

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Encuentro con el universo a mitad de camino: Física cuántica y el entrelazamiento de la materia y el significado de Karen Barad (Duke, £ 23,99)