Hay presión para comenzar a minar las profundidades del mar. ¿Vale la pena?

Se está gestando una batalla sobre el futuro del fondo del océano que enfrenta el destino de este ecosistema poco conocido contra la demanda de minerales críticos de la humanidad, y una compañía de Vancouver está liderando la carga.

La empresa de metales (TMC), antes conocido como Metales de color verde oscuroquiere extraer rocas del tamaño de una patata conocidas como nódulos polimetálicos, que contienen metales demandados para vehículos eléctricos, paneles solares y más.

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Estos nódulos yacen en el fondo del mar, entre cuatro y seis kilómetros por debajo de la superficie y fuera de la jurisdicción de cualquier país, donde el organismo regulador, la Autoridad Internacional de los Fondos Marinos (ES UN), ha emitido permisos de exploración pero nunca permitió la minería comercial.

A pesar de más de una década de discusión, la ISA aún no ha creado regulaciones para permitir que ocurra la minería en aguas profundas.

Pero el año pasado, la pequeña nación de Nauru, una isla del Pacífico, en asociación con TMC, desencadenó una Disposición del tratado de la ONU llamó al regla de dos años eso obligará a la ISA a establecer regulaciones o permitir “provisionalmente” la minería de todos modos en menos de un año a partir de ahora, para el 9 de julio de 2023.

Si bien TMC y otras empresas ansiosas por la minería argumentan que los metales de aguas profundas se necesitan con urgencia para la transición de energía limpia, aquellos que se oponen, incluidos grupos ambientales y un trío de las naciones del Pacífico, dicen que moverse demasiado rápido es probable que ponga en riesgo un ecosistema del fondo marino que se ha estado gestando durante milenios.

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Los nódulos polimetálicos se exhiben en el stand de DeepGreen Metals, ahora llamada The Metals Company, en la convención anual de prospectores en Toronto en 2019. (Chris Helgren/Reuters)

Una nueva ‘era de los metales’

El terreno de juego detrás de la minería en aguas profundas es satisfacer la demanda de lo que el Foro Económico Mundial llamadas una nueva era, donde “la Era del Petróleo llega a su fin, y una nueva ‘era de los metales’ está a punto de amanecer”.

De hecho, la Agencia Internacional de Energía dice que habrá un “gran aumento” en la necesidad de minerales como cobalto, cobre, manganeso y níquel. Todos se encuentran en nódulos polimetálicos.

Para 2024, TMC quiere explotar en la Zona Clarion-Clipperton (CCZ), una llanura abisal entre Hawái y México con la mayor concentración conocida de nódulos.


Según los documentos de la empresa, un vehículo operado por control remoto aspiraría una mezcla de nódulos y sedimentos del fondo del mar, separaría los nódulos para transportarlos a la superficie y liberaría sedimentos de arcilla fina en la columna de agua.

TMC llama a los nódulos una “batería en una roca”.

“Cuando comienzas a sumar la intensidad del metal al alejarte de los combustibles fósiles… tenemos que hacer que la minería terrestre sea más eficiente, pero también tenemos que explorar nuevas fronteras”, dijo el director general Gerard Barron en un comunicado. reciente entrevista con CBC.

“No podemos darnos el lujo de decir ‘No’ al océano”.

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Se ve a Gerard Barron, ahora director general de The Metals Company, hablando con el presidente de Nauru, Baron Waqa, inmediatamente a su derecha, en 2018. TMC y Nauru tienen un permiso para explorar en busca de nódulos polimetálicos en la CCZ y quieren comenzar la minería comercial en 2024 . (Sandy Huffaker/La Prensa Asociada)

Sin embargo, hay desacuerdo sobre si la minería en aguas profundas es necesaria.

Un análisis por el Instituto para el Futuro Sostenible en Sydney, Australia, analizó varios escenarios de descarbonización y descubrió que la demanda podría satisfacerse con fuentes terrestres conocidas y un mayor reciclaje.

“El resultado es siempre el mismo: en realidad no necesitamos la minería en aguas profundas”, dijo Sven Teske, profesor asociado de la Universidad Tecnológica de Sydney y director de investigación del instituto.

Piensa que los esfuerzos y el dinero se gastarían mejor en mejorar la ambiental y derechos humanos récord de operaciones en tierra que virando al mar.

“Nosotros [would] destruir el último medioambiente intacto de nuestro planeta sin ninguna buena razón”.

¿Qué hay ahí abajo?

Ese entorno, frío, oscuro y con una presión extremadamente alta, parece bastante extraño. No hay mucha biomasa ahí abajo, lo que lleva a algunos, incluido Barron, a compararlo con un desierto árido.

Pero aquellos que lo han estudiado, como Craig Smith, ecólogo de aguas profundas y profesor emérito de la Universidad de Hawái, dicen que la CCZ se encuentra entre los lugares con mayor biodiversidad en el océano abisal.

“La mayoría de las especies, el 90 por ciento de ellas, son nuevas para la ciencia. Cada vez que ponemos una muestra, sacamos a la luz especies que los científicos nunca antes habían visto”, dijo Smith.

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Una nueva especie de un nuevo orden de cnidarios, un tipo de invertebrado, se encontró a 4.100 metros de profundidad en la Zona Clarion-Clipperton, donde vive en tallos de esponja adheridos a nódulos polimetálicos. (Craig Smith y Diva Amon/Proyecto Abyssal Baseline)

La extirpación de los nódulos, que toman un millón de años crecer solo unos pocos milímetros, destruiría el hábitat de cualquier criatura que dependa de ese trozo de fondo marino. Las columnas de sedimentos que nublan el agua y la contaminación acústica también son motivo de preocupación.

Un artículo reciente en Ciencias por Smith y sus colegas estima que una operación minera produciría ruido a niveles que se sabe que perturban a las ballenas a unos cinco kilómetros de distancia, y excederían los niveles de ruido ambiental hasta a 500 km de distancia.

Si bien Barron dice que es un “cuento de hadas” esperar una minería sin impactos, sostiene que las operaciones en aguas profundas podrían ser más sostenibles que las que se realizan en tierra.

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Un nódulo polimetálico se exhibe en una convención de prospección en Toronto en 2019. Cada uno se ha formado durante millones de años, con capas de metales que se acumulan lentamente alrededor de algo que se hundió en el fondo del mar, como un diente de tiburón. (Chris Helgren/Reuters)

La ISA ha establecido áreas protegidas de no minería en la CCZ, que según Smith ayudará a mantener la biodiversidad en la región. Sin embargo, le preocupa lo que sucedería si las 17 empresas con permisos a explorar en la zona se les permitió minar de inmediato, con el ruido viajando largas distancias y llegando a peces y ballenas migratorias.

Pide moratoria

Citando estas preocupaciones, los grupos ambientalistas, incluido MiningWatch Canada, han solicitado al gobierno canadiense para apoyar una moratoria sobre la minería en aguas profundas.

“Definitivamente necesitamos detener el cambio climático y el calentamiento del planeta. Pero tenemos que pensar en hacerlo de tal manera que no pasemos de la sartén al fuego”, dijo Catherine Coumans, programa de Asia-Pacífico. coordinador de Mining Watch Canada.

En un comunicado, Global Affairs Canada dijo que el gobierno está trabajando con la ISA en la negociación de “regulaciones sólidas sobre la minería en los fondos marinos, que brindarán una protección efectiva del medio ambiente marino y un monitoreo continuo de los impactos ambientales”.

Si se permite la minería, Smith preferiría ver solo una operación al principio, y que los científicos “estudien al máximo” para comprender el impacto en la CCZ de las perturbaciones crónicas a lo largo de los años.

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Un pepino de mar apodado la ‘ardilla gomosa’ que se encuentra en la Zona Clarion-Clipperton. Si bien no hay mucha biomasa en el océano abisal, la zona contiene muchas especies que los científicos nunca antes habían visto. (Proyecto DeepCCZ)

“Creo que es importante que los humanos preserven la biodiversidad en estos extraordinarios hábitats”, aunque pocos los experimentan alguna vez, dijo Smith.

“La mayoría de las personas nunca verán una ballena en su vida, pero les gusta la idea de que estos notables organismos existan en el océano”.